Идеал. Книга 3. Суд Фемиды (Главы 46-55) (Окончание)

27 сентября 2014 -
article4527.jpg

Глава 46

 

Услышать такое было потрясением даже для того, кого, казалось бы, уже ничем не удивишь. Застыв, Армин пытался справиться с шоком, полностью овладевшим им.

― Этого не может быть… ― ошеломленно повторял он.

― Но это так, ― констатировала Риша. ― Твой друг Дориан и есть Таргос.

― Ты ошибаешься.

― Ты знаешь, что нет.

― Но как? Почему я не почувствовал этого?

― Ты способен на многое, но не на все. Таргос умело скрыл свое истинное эго. За пять тысяч лет он привык быть Дорианом. Он не хотел вспоминать о прошлом, пока я снова не появилась в вашей жизни.

Армин выпрямил спину и посмотрел на нее.

― Я встретила Таргоса вновь, когда вселилась в твою жену, ― продолжила Риша. ― До этого я не знала, где он и что с ним. Мою неприкаянную душу не пускали в места, где обитали души добрых людей. Я мечтала встретиться с возлюбленным, и вот, мне это удалось. Но Таргос предстал передо мной не таким, каким я ожидала его увидеть. И дело не во внешности ― изменился его внутренний мир.

Риша два раза кашлянула, затем продолжила:

― Узнав, что он твой друг, я едва не убила его от злости. Я могла ожидать многого, но не этого. В то время меня волновал лишь один вопрос: почему? Почему Таргос встал на сторону врага? Почему стал другом нашего общего убийцы? Я знала, что он помнил о своем прошлом воплощении, и от этого чувствовала себя еще хуже. Мы встречались вне замка и подолгу говорили. Я умоляла его одуматься и помочь мне тебя убить, а он же, в свою очередь всеми силами пытался отговорить меня от этого замысла. В день, когда он сказал, что останется на твоей стороне, я его возненавидела… ― Риша опустила голову и помрачнела. ― Я сказала, что никогда его не прощу, а он просто развернулся и ушел, сказав перед этим, что все минувшие годы помнил обо мне. Мне было так больно смотреть ему вслед и осознавать, что это конец...

Риша заплакала, и Армин инстинктивно обнял ее.

― Я не отступила, ― всхлипнула она. ― Проигнорировала просьбу того, кого любила все это время.

― Ты осознала свою ошибку, ― мягко сказал Армин, гладя ее по голове. ― Сама.

― Нет. ― Риша отстранилась и вернулась в кресло. ― Я осознала ее гораздо позже, в Чистилище. Покидая тело Евы, я по-прежнему злилась на тебя. Таргосу удалось меня остановить. Я не могла во второй раз позволить ему умереть.

― О чем ты говоришь? ― насторожился Армин.

― Таргос хотел пожертвовать жизнью ради тебя и твоей жены.

Настал момент снова опешить. Изумленно глядя в глаза Риши, Армин не знал, что сказать.

― Втайне от тебя Таргос провел магический обряд, ― сказала Риша. ― Он вошел в транс и освободил дух от тела. Явившись ко мне в прежнем обличии, он заявил, что готов воссоединиться со мной в мире мертвых, если я оставлю вас в покое. Я знала, что это значит. Физическое тело человека не может жить без духа, даже если человек этот ― чародей. В тот миг я поняла, как он предан тебе. Поняла, насколько вы привязаны друг к другу. Я знала, что ждало меня там, за гранью, но не побоялась пройти через это. Жертва Таргоса перевернула мои убеждения с ног на голову. Я знала, что он пойдет на все, чтобы уберечь тебя и Еву от зла. Имела ли я право принять эту жертву? Нет. Я отказала ему. Он хотел жить, и я не могла отнять у него эту жизнь. Ради него мои замыслы были оставлены, а дух забран в Чистилище. Лионель ― наш общий Проводник ― многое о тебе рассказал. Там я до конца поняла, что чуть не совершила глупость.

Когда Риша ушла, Армин долгое время не мог собраться с мыслями. Все, что она поведала, казалось вымыслом, но это было правдой. Сама Риша, Таргос… его бывшие соплеменники и одни из первых жертв спустя столько лет вновь вошли в его жизнь. Мог ли он подумать, жестоко убивая лучшего охотника племени, ненавидя его за любовь Риши, что однажды тот станет его близким другом? Мог ли подумать, что этот человек отдаст все ради его жизни и благополучия? Пять тысяч лет Таргос прожил с ним бок о бок, не оставляя в самые трудные моменты, отрекся от света, спасая ему жизнь. Такого стыда Армин не испытывал ни разу в жизни. Все, что ему хотелось в данный момент ― это найти Дориана, обнять его и попросить прощения. За все. За прошлое и настоящее. Даже встать перед ним на колени, если понадобится.

 

День тянулся, казалось, дольше, чем предыдущие. Джулия собрала в своем кабинете нескольких старейшин и беседовала с ними.

― Как Лилит удалось попасть на остров? ― негодовала она. ― Я понимаю ― Хамелеон смог потому, что мы не ведаем, как защититься от него, но Лилит! Она не могла пробить защиту.

Выступил Иезекиль:

― Могла, Магистра. Защита заметно ослабла.

Джулия бросила на него суровый взгляд.

― Ослабла? Почему я узнаю об этом только сейчас? Ты должен был следить за щитом!

― В последние несколько дней он сильно истончился, ― спокойным голосом проговорил маг. ― Основная сила щита напитана могуществом Магистра Дориана. Ни один из нас не обладает подобным, даже вы. Сколько бы мы ни старались, нам не удастся вернуть щиту прежнюю мощь. Лилит сумела пробить его по этой самой причине.

Слова Иезекиля напугали Джулию. Если Лилит смогла, то скоро придут и другие. Все, от кого был защищен остров, ворвутся на его территорию и пойдут войной на Совет. Эта организация у многих стоит поперек горла.

― Что мы будем делать? ― Голос Джулии стал тише. ― Нельзя оставлять все, как есть.

― Единственный выход ― обратиться к Магистру, ― сказал Иезекиль.

Джулия нахмурилась.

― Даже если мы его найдем, он не согласится нам помочь. Ведь он больше не с нами.

― Но я с вами! ― раздался уверенный детский голос с порога.

Все разом посмотрели на дверь. В проеме стояла Риша. Ее глаза горели решимостью.

― Моих сил хватит, чтобы укрепить щит, ― заявила она.

Присутствующие пораженно переглянулись.

― Даю голову на отсечение ― в ее теле дух великой ведьмы! ― воскликнул Иезекиль.

Джулия покосилась на него.

― Она ― просто ребенок. ― Затем быстро подошла к дочери и взяла ее на руки. ― Нехорошо подслушивать за дверью, детка.

После чего покинула кабинет, оставив старейшин в состоянии замешательства.

 

Как бы странно это ни было, но вечером Джулия объявила о своем решении позволить дочери содействовать в укреплении щита. Других вариантов не было. Только сила Дориана могла исправить положение, а если ее весомая часть передалась Рише, значит, она была единственной, на кого оставалось надеяться в сложившейся ситуации. Разумеется, Джулия не знала истинной правды, иначе даже не сомневалась бы в правильности выбора.

После захода солнца состоялся ритуал. Он проходил на поляне в центре острова, расчищенной специально для подобных обрядов. Самые сильные члены Совета, включая Джулию, Армина, Иезекиля, а также восьмерых магов, двух оборотней и одного вампира собрались в круг, сооруженный из ритуальных камней. В центре, на коленях сидела Риша. Ее темные волосы были распущены, на щеках углем были нарисованы два магических знака, хрупкое тело полностью скрыл черный балахон.

― Духи земли, воды, воздуха и огня! Я взываю к вам! ― прокричала Риша не своим голосом.

В следующий миг вокруг нее вспыхнуло пламя. От основного круга по земле в разные стороны разбежались огненные линии и уперлись в каменное ограждение, изобразив некое подобие солнца. А Риша продолжала говорить. Ее слова подхватили остальные. Взявшись за руки, они громко произносили заклинание, и языки пламени то увеличивались, то уменьшались.

― Да будет так! ― Громче всех прозвучал голос Риши, после чего огонь погас, а сама малышка упала без чувств.

 

Через несколько минут Джулия, Армин и Иезекиль вышли из комнаты Судьи магов.

― Спасибо тебе. ― Джулия положила руку на плечо Армина. ― Спасибо за то, что дал ей свою кровь. Она потеряла столько сил, что неизвестно… ― Ее голос сорвался.

― Не нужно, Джулия. ― Армин на секунду закрыл глаза и открыл их вновь. ― Риша ― смелая девочка. Благодаря ей щит снова прочен.

― Не понимаю, как она это сделала...

― Твоя дочь станет великой колдуньей.

Пожелав обоим спокойной ночи, Армин отправился к себе. Но в комнате его ждали.

― Густав? ― удивленно выдохнул Армин, переступив порог спальни.

Мужчина, стоявший у окна, обернулся. Его лицо было мрачным и встревоженным.

― Здравствуй, Армин.

― Что ты здесь делаешь?

― Пришел сообщить тебе важную весть.

― О Еве? Ты что-то знаешь о ней?

― Это началось.

― Что? ― Армин растерялся.

Через секунду Густав растворился в воздухе.

― Что началось? ― прокричал Армин, но уже в пустоту.

В тот миг в комнату вбежал Ян.

― Армин! Скорее! ― кричал он. ― Там, внизу...

Армин не стал выспрашивать подробности, а просто последовал за взволнованным вервольфом. Спустившись в главный зал, он обомлел: в дверях стояла его жена. Целая и невредимая.

― Ева! ― Армин бросился к ней и заключил ее в крепкие объятия. ― Любимая… Слава Богу!

Ева не обняла его в ответ. Она стояла, будто замороженная. В голове не было мыслей, в сердце ― эмоций. Армин отстранился и обхватил ладонями ее лицо.

― Милая, что такое? Что они с тобой сделали?

Из-за его спины прозвучал тонкий детский голос:

― Они забрали ее душу.

 

Глава 47

 

Утро того памятного дня было мрачным не только для Армина, его друзей и ближайших подданных. Для Евы то утро было роковым. Лилит и Хамелеон доставили ее прямо в Ад. Он был еще ужаснее, чем в ее представлении со слов мужа. Это было жуткое, пропахшее гарью, грязью и человеческой болью место, где не ощущалось ни капли добра и света. Уродливые демоны сновали в разных направлениях, некоторые волокли за собой кричащие, истерзанные души, обретшие в Аду материальный облик. Изувеченные, истекающие кровью люди тянули к Еве руки с содранной кожей и молили о помощи. Демоны громко рычали и рывками отдергивали их, таща к месту очередной пытки. Еве казалось, что ей уже довелось видеть Ад ― в видении, где она заключила контракт с Дьяволом. Но, чем бы ни было то пространство, только не Адом. Он оказался гораздо страшнее.

Ева ужаснулась. Вот оно ― место, где был рожден ее муж. Где-то здесь, в просторах Преисподней Дьявол создал его. Именно отсюда он начал свой путь. Неужели ему суждено здесь его и закончить?

Эта мысль напугала ее больше, чем собственное положение. Как бы долго ни жил Армин, когда-то его земной путь закончится. Будучи демоном, у него только одна дорога ― сюда, в Ад. Страшно было представить, на какие муки обречет его Сатана.

Между тем Лилит, бесцеремонно таща за собой Еву по длинным, душным коридорам, привела ее в тронную залу Люцифера. Следом, издавая звуки, напоминающие хрюканье, тащился Хамелеон.

Дьявол встретил прибывших в обличии красивого мужчины в дорогих одеждах. Прямые белые волосы доставали до пояса, широкие глаза выразительно и надменно оглядели вошедших. Ева сразу узнала его. Армин рассказывал, что его создатель уродлив, но иногда не прочь нацепить на себя весьма привлекательный облик. Но не описание мужа, а злая энергия, излучаемая Сатаной, помогла Еве его узнать. Прежде она никогда не ощущала рядом столько зла и ненависти.

― Наконец-то! Вот ты и здесь, моя неуловимая должница!

Люцифер встал с трона, выстроенного из человеческих костей, и злобно улыбнулся. В красных зрачках блеснули торжествующие искры.

― Я привела его, как ты и требовал, мой господин, ― покорным голосом проворковала Лилит и встала на колени. Хамелеон последовал ее примеру.

― А ты почему надлежаще не приветствуешь меня? ― Дьявол смерил Еву недовольным взглядом.

Ей было страшно. Но, в то же время, в ней начала закипать злость.

― Потому, что я не твоя рабыня! ― смелым голосом выкрикнула она. Ева старалась сказать это как можно громче.

― Правда? ― Дьявол ухмыльнулся. ― В этом месте все ― мои рабы!

Он наотмашь ударил ее, и она упала рядом с Лилит.

― Довыделывалась? ― прошипела демоница.

Бросив на нее испепеляющий взгляд, Ева отвернулась.

― Вы двое ― свободны, ― тем временем распорядился Люцифер. ― А ты, милочка, останься. Нужно потолковать.

Приподнявшись, но не разгибая спины, Лилит попятилась к выходу, прихватив с собой Хамелеона. Ева подняла голову.

― Теперь я могу встать?

Дьявол вернулся на трон. Его губы были искривлены в усмешке.

― Ты вовсе не такая трусливая, какой я тебя представлял, ― произнес он. ― Вижу, общение с предателем пошло тебе на пользу.

Не дожидаясь позволения встать, Ева сделала это и с ненавистью впилась взглядом в красные глаза короля Ада.

― Ты говоришь об Армине? ― Ее верхняя губа приподнялась. ― Никак не можешь простить ему уход? Не в силах смириться, что он зажил собственной жизнью, и доволен ею? Он справился без твоих направлений, тем самым уязвив твое самолюбие...

― Заткнись, маленькая дрянь! ― Люцифер ударил кулаком по подлокотнику трона. ― Не забывай, где ты находишься, и что я могу сделать с тобой!

― Делай. ― На удивление, Ева осталась совершенно спокойной. ― Убей меня, Армина, потом всех людей, а затем и своих прихвостней. Как же? Тебе ведь нужна абсолютная власть. А вдруг кто-то помешает? Лучше будет уничтожить всех и не ждать ножа в спину! Действуй, Люцифер! Я давно мечтала сказать тебе это, и сейчас говорю, наплевав на последствия: ты трус. Окружил себя бездушными марионетками и крутишь ими, как пожелаешь. Почему бездушными? Потому, что тот, кому ты дал душу, тебя бросил. И так поступил бы каждый. Никому не нравится, когда его принуждают жить по чужим правилам. Я знаю, что ты завидуешь Армину. И скажу, что именно тебя гложет: негодование. Ты ненавидишь его потому, что его любят, в нем нуждаются, у него есть друзья. Тебя же не любит никто. Даже сатанисты, молясь тебе, ждут, что ты сделаешь их чуть ли не богами. На тебя, как на личность, им плевать! Все демоны подчиняются тебе и выполняют любую волю. Но лишь потому, что в них нет душ, и они лишены способности мыслить самостоятельно. Раздай им души, и Ад опустеет. Ты останешься один. Повторюсь: ты никому не нужен. Ты жалок.

― Мерзкое человеческое отродье! ― взревел Дьявол и преобразился. Теперь на Еву взирало уродливое чудовище ростом около трех метров. Но она даже не шелохнулась. ― Твоя новая сущность ― просто украшение. Ты, как была, так и осталась человеком!

― И я горжусь этим! ― прокричала Ева. ― Человек ― не тот, кто состоит из плоти и крови, стареет и умирает через сто лет после рождения; человек ― тот, у кого чистая душа и добрые помыслы.

― Нашла, чем гордиться! ― прорычал Дьявол. ― Все вы ― ничтожные существа, недостойные жизни.

― А кто достоин? ― с вызовом бросила Ева. ― Ты? Ты был ангелом, Люцифер, и посмотри на себя теперь! Все, что сейчас нас окружает ― плод твоей ненависти к людям. А ведь они не сделали тебе ничего плохого. Они хотели жить точно так же, как и ты. Гордость и эгоизм превратили тебя в озлобленного на весь мир монстра. Знаю, что не покину это место с душою в теле, но скажу одно: моя душа не проведет тебя к Трону Бога. Силы добра уничтожат твое войско и тебя самого. Хочу поблагодарить тебя от лица Армина за щедро подаренное ему могущество. Будь уверен: он направит его на тебя, без остатка.

― Молчать! ― Дьявол вновь ударил Еву. ― Ты даже не представляешь, на что я способен. Лилит!

В следующую секунду перед троном возникла демоница.

― Забери девчонку и подготовь жрецов для ритуала.

― Да, господин.

Лилит учтиво склонилась, затем грубо схватила Еву за руку.

― Пошли!

… Жертвенный алтарь был сооружен из камня в полутемном, душном помещении. Лилит бросила Еву на него и сковала цепями ее руки и ноги. Затем удалилась.

Прошло немного времени, и демоница вернулась. Но не одна. С ней был Хамелеон, несколько людей в балахонах и… Ева чуть не лишилась дара речи, когда увидела среди вошедших Катю Пирогову.

― Ты?!

― Вот мы снова и встретились, Митрофанова. ― По губам Кати скользнула недобрая улыбка. ― Ах, нет, теперь у тебя другая фамилия. Честно сказать, меня это удивило. Ты ― жалкая, никчемная деревенская простушка ухватила себе в мужья самого Идеала. Плохой, однако, у него вкус...

― Что ты здесь делаешь? ― Внутри Евы закипела ярость. Если бы могла, она разорвала бы цепи, а следом за ними и саму Катю.

― Служу своей госпоже. ― Катя с собачьей преданностью взглянула на Лилит. ― В моем теле живут две души. Как же приятно знать, что теперь, наконец, я отомщу Армину за то, как он со мной поступил, а потом найду и Таргоса.

― О чем ты?

― Твой драгоценный не рассказывал обо мне? ― Катя деланно удивилась. ― Я ― Нара, его первая верная рабыня.

Ева почувствовала, как к горлу подошел ком. Армин однажды говорил ей о Наре, и о том, как поступил с ней. Немыслимо, что спустя столько лет она, как и Риша, вернулась, чтобы отомстить.

― Моя душа попала в тело твоей односельчанки, ― продолжила Катя-Нара. ― Долгое время я не помнила прошлую жизнь, но госпожа Лилит вернула мне воспоминания, а также подселила ко мне дух жрицы, которую ты убила. Ноэлль. Помнишь такую?

Перед глазами Евы четко предстала картина из прошлого: вот она щелкает пальцами, и тело молодой рыжеволосой ведьмы разлетается на куски. Значит, Лилит удалось ее возродить...

― Кем бы ты ни была, эту битву тебе не выиграть! ― с презрением выплюнула Ева. ― Даже если вы убьете меня, с Армином вам ни за что не справиться.

Катя рассмеялась.

― Ты слишком высокого мнения о муже! Он не всесилен. На этот раз победа будет на нашей стороне.

― Хватит болтать! ― Лилит выступила вперед. ― Начинаем.

Жрецы во главе с демоницей окружили алтарь. Хамелеон стоял в стороне, ожидая своей очереди. Ведь без участия Идеала удачный исход обряда был невозможен.

Ева не сопротивлялась. Она неподвижно лежала на жертвеннике, глядя в черный неровный потолок. Пусть… Пусть они проводят обряд, отнимают ее душу. Добро все равно победит. Ничто не заставило ее усомниться в своей уверенности.

… Ева сошла с жертвенника совсем другой. Больше ее не волновало ничто: ни окружающие, ни судьба мира, ни даже мысли об Армине, которые никогда не покидали ее голову. В ней больше не было души. Запечатанная в магический сосуд, она висела, словно медальон, на шее Лилит.

― Что с ней делать? ― спросила демоница, подведя Еву к Дьяволу.

― Отпусти, ― велел он. ― Мне она больше не нужна. ― Он вытянул вперед уродливую верхнюю конечность, и на шершавой ладони возник пергаментный свиток. В следующий миг он вспыхнул и в считанные секунды сгорел дотла. ― Дело сделано. Условие договора выполнено.

Лилит перенесла Еву на остров близ Дарк, так как на тот дорога ей теперь была закрыта. Оставив ее на пустынном берегу, демоница исчезла. Ева же, бесстрастно оглядевшись по сторонам, создала портал и отправилась в замок.

 

***

 

Армин посмотрел на Ришу. В его глазах не было того удивления, что вспыхнуло во взгляде Джулии, Яна, Анетт и нескольких слуг, находившихся рядом. Он знал, что девочка сказала правду. Ужас стал пробуждаться в его сердце. Ничего не сказав, он взял жену за руку и, провожаемый ошеломленными взглядами, повел ее наверх.

Войдя в спальню, Ева, не меняя выражения лица, подняла взгляд на мужа.

― Допрашивать меня будешь?

Ее голос был холоден, как лед, и лишен всяких эмоций.

― Это правда? ― В голосе же Армина прозвучала горечь. ― Они провели обряд?

― Да. И что с того? Теперь я чувствую себя гораздо лучше.

― В каком смысле?

― Во всех. ― Ева скрестила руки на груди. ― Абсолютно во всех смыслах, Армин. Меня больше не гложут тревога, боль, чувства, страх. Всего этого нет. И знаешь, как хорошо, наконец, почувствовать себя свободной?

― Свободной от чего?

― От всего. От страха и веселья, ненависти и любви, зависимости от других. Я перестала бояться. Знаешь, как тошно было проживать каждый день в ожидании нападения и смерти? Ты можешь себе представить, как меня вымотало за двенадцать лет это непрерывное бегство от охотников за моей душой? Сколько раз меня пытались принести в жертву злу, сколько ужаса я пережила. И все из-за этой душонки. Без нее я чувствую себя лучше, спокойнее. Никто больше за мной не охотится. Тебе не понять, какое это облегчение!

Армин молчал. Он понимал, что спорить и что-то доказывать ей сейчас бесполезно. Она не поймет. Сердце его обливалось кровью, а душа беззвучно плакала. Лицо же было словно из воска ― спокойное и расслабленное.

― Я не уйду от тебя, Армин, только если ты сам меня прогонишь. Прости, я не могу чувствовать к тебе что-то, но так, наверное, даже лучше. У Дьявола моя душа, значит, скоро грядет война. Я спокойнее приму то, что тебя вдруг может не стать.

― Я никогда тебя не прогоню, ― шепотом сказал Армин и прижал Еву к своей груди.

Ему было больно, и боль эту не сравнить ни с чем. Он крепко обнимал расслабленную, равнодушную ко всему Еву и не переставал клясться самому себе, что Дьявол поплатится за содеянное. Горячая слеза обожгла его щеку и впиталась в волосы Евы.

 

Тем вечером Армин долго не мог заснуть. В голове ураганом кружились мысли, всевозможные планы мести. Теперь он не отступит. Если будет нужно, отдаст жизнь, но вернет Еве то, что у нее отняли.

В дверь постучали. Приоткрыв глаз, Ева перевернулась на другой бок и снова заснула. Армин встал, набросил халат и подошел к двери. За ней стоял Сириус.

― Простите, что разбудил, Antistes, но вам необходимо пройти в свой кабинет.

― Что случилось?

― Вас там ждут.

Через пару минут Армин спустился и прошел к кабинету. Войдя внутрь, он обомлел: перед ним предстал Дориан.

― Здравствуй, ― мрачным голосом произнес он. ― Прими мое сочувствие. Я знаю, что произошло с Евой. Собственно, поэтому я и здесь.

― Зачем ты пришел? ― Армин с грустью посмотрел в его глаза. ― Ты не должен волноваться за нас.

― То, что я должен, буду решать сам, ― отрезал чародей. ― Тьма почти полностью накрыла Северную Америку, Австралию и вплотную подобралась к северу Евразии. Она наступает со всех сторон. Дьявол начал апокалипсис. Его армия уничтожит все живое на этой планете. Если Тьму вовремя не остановить, последствия будут необратимыми.

Лицо Армина побелело, а сердце забилось быстрее. Сатана воспользовался душой Евы. Пророчество начало сбываться.

 

Глава 48

 

― Так вот о чем хотел предупредить меня Густав...

Армин сел за стол и уронил голову в ладони. Проведя ими по волосам, он посмотрел на Дориана.

― Густав был здесь? ― заинтересованно спросил чародей.

― Да. Перед тем, как вернулась Ева, он посетил меня и сказал: «Это началось». Тогда я не понял, что он имел в виду.

― Значит, Спутники Вечности тоже обеспокоены. ― Дориан потрогал подбородок. ― Страшно даже представить, что нас ждет.

―  Я до сих пор не могу понять, ― Армин откинулся на спинку кресла, ― кто они, и что им от нас нужно? Ева жила в их мире, но так и не смогла понять их истинную природу; я пробыл там целый год, но не видел ничего, кроме огромного информационного поля и визуального анализа своей жизни. Почему их боится даже Лилит? Ее не так-то просто напугать.

― Спутники Вечности ― уникальные существа, ― сказал маг. ― Их могущество велико.

― Ева сказала, что в прошлом Густав и Лиза были людьми, ― задумчиво произнес Армин. ― Выходит, Спутниками становятся так же, как вампирами?

Дориан громко рассмеялся.

― Сравнил! Не в обиду будет сказано, дорогой друг, но твои последователи ― никчемные, слабые детишки по сравнению с ними. Вампиром может стать кто угодно, Спутниками Вечности же становятся только избранные. Их не так уж много, но они сильны.

― Что значит ― избранные?

― То и значит. Вампир может обратить любого человека, не зная о нем ничего и не проверяя, достоин ли он вечной жизни. Вы действуете по принципу: чем больше, тем лучше...

― Неправда! ― оборвал Армин. ― Я запретил обращать всех подряд.

― В мире миллионы вампиров, ― с усмешкой сказал чародей. ― За всеми не уследишь. Все законы нарушаются, в том числе и этот.

Армин сжал кулаки, но промолчал.

― Так вот, ― продолжил Дориан, ― на чем я остановился? Ах, да… В отличие от вампиров, Спутники Вечности не стремятся к массовому размножению. Прежде чем посвятить кого-то в свою касту, они долгое время наблюдают за ним, присматриваются, выясняют, достоин ли он этой чести. И лишь если человек оправдывает их надежды, они берут его к себе.

― Хорошо, но что им нужно от меня? Я ― не человек, а демон. Мою сущность не изменить.

― Я не знаю, зачем ты им понадобился. ― Дориан пожал плечами. ― Может, есть что-то, о чем тебе рано или вообще не нужно знать. Мы не вправе вмешиваться в дела Высших Сил.

― Они ― Высшие Силы?! ― изумился Армин.

― Ты, вообще, меня слушаешь? ― рассердился Дориан. ― Я тебе о чем сейчас глаголю? Спутники Вечности ― существа, придуманные самим Богом. Они ― одни из самых могущественных представителей светлой стороны. Неужели ты до сих пор не понял, что этот народ ― нечто высшее, чем ты, я и прочие сверхъестественные существа?

Армин затаил дыхание и бесцельно уставился на столешницу. Его мысли спутались, как клубок ниток. Как возможно, чтобы сами Высшие Силы снизошли до такого существа, как демон, и оказывали ему помощь и поддержку? Какие планы у них на самого Армина и его близких? Что за игру они ведут?

― Сейчас не об этом надо думать, ― перевел тему Дориан. ― Апокалипсис на носу, а ты волнуешься о сущности твоих странных знакомых. Если переживем битву, тогда и поговорим об этом.

― Да, ты прав. ― Армин взял себя в руки. ― Что именно там происходит, и как это остановить?

― Люди в панике. ― Дориан вздохнул. ― Впервые черное облако заметили геологи на Северном полюсе. Люди подумали, что это ― проделки инопланетян, но вскоре их атаковала армия демонов. Словно саранча, они пронеслись над поселениями и уничтожили их. Перед гибелью люди успели подать сигнал. Новость о грядущем конце света распространяется по миру с невероятной быстротой.

― Возможно ли положить этому конец?

― Я провел некоторые расчеты, но еще не уверен, что прав. Мне нужно вернуться за бумагами и разведать обстановку. Я прибуду завтра к полудню. Сообщи всем и подготовь их. Нам нужны абсолютно все силы. Только мы можем выступить в бой с адской ратью. Человеческое оружие здесь бесполезно.

― Я уже бился со значимой частью Ада, ― сказал Армин. ― Мне не привыкать.

― В этот раз их намного больше, и с ними Хамелеон. Он считается неуязвимым, так что будь осторожен. Главная цель демонов ― ты, и в первую очередь они будут стремиться уничтожить именно тебя.

― Пусть попробуют! ― В глазах Армина вспыхнула решимость. ― Я не собираюсь умирать.

Одобрительно взглянув на него, Дориан встал и приготовился телепортироваться.

― Постой! ― Армин вскочил с кресла и приблизился к магу. ― Я хочу сказать тебе нечто важное.

― Я знаю. ― Дориан опустил голову и посмотрел в пол.

― Ты знаешь?

― Да. Мне известно, что у Джулии родилась от меня дочь. А также известно, что ты в курсе того, кем я был в прошлой жизни.

― Таргос...

― Дориан. ― Чародей посмотрел в глаза Армина и поднял указательный палец. ― Я ― Дориан. Не зови меня иначе. Таргос мертв, я не желаю снова становиться им. Особенно в твоих глазах.

― Все, что я хочу, это попросить у тебя прощения. ― В глазах Армина появилась боль. ― Знаю, что этого мало...

Неожиданно Дориан обнял его.

― Замолчи… Ради всего святого, закрой рот! ― Он похлопал его по спине. ― Забудь о прошлом, живи настоящим. Я давно тебя простил, и не хочу впредь даже в мыслях твоих слышать имя “Таргос”. Ты меня понял?

Армин рассмеялся и крепко обнял друга.

― Ты поистине святой, Дориан!

― Конечно, и нимб над головой сияет! ― отшутился маг, затем отстранился. ― Мне пора. Отложим мирские заботы на потом, сейчас займемся главным.

― Я рад, что ты вернулся, ― с улыбкой сказал Армин.

― Я все еще темный, ― напомнил чародей. ― При других обстоятельствах...

― Ты бы вернулся при любых обстоятельствах, ― перебил Армин. ― Пусть сущность твоя темна, но сторону выбирает душа. Твоя не поддалась мраку, и ты остался прежним. Я ведь тоже темный, но сумел сделать правильный выбор.

― Память об этом не позволила моей душе сдаться, ― улыбнулся Дориан. ― Считай, что мы квиты. В прошлом ты меня убил, а в настоящем спас от тьмы, которая была бы хуже смерти. Теперь груз с твоих плеч снят, так что забудь о том, что было в племени.

С этими словами Дориан растворился в черной дымке, оставив Армина наедине с самим собой. В тот миг Армин испытал настоящие радость и облегчение. Никакая беда не страшна, если рядом друзья.

 

***

 

С утра в замке было неспокойно. Жители собрались в главном зале и наперебой высказывали свои негодования и страхи.

― Как вы могли допустить такое? Почему не защитили ее от Лилит? ― возмущался один из Исполнителей.

― На ней не было медальона! ― нервно ответил Армин. ― Что случилось, то случилось.

― Как нам теперь быть? Нас всех убьют! ― прокричал другой.

― Паника ничего не решит!

― Мы не хотим умирать!

― Тишина! ― Армин рассвирепел, его глаза угрожающе вспыхнули огнем. ― Немедленно замолчите и слушайте меня!

В зале сразу же стало тихо. Предчувствуя опасность, члены Совета закрыли рты и синхронно отступили на шаг назад.

― Так-то лучше, ― произнес Армин, и его глаза вновь приняли свой цвет. ― Мы стоим на пороге великой битвы. Паника здесь ни к чему. Так или иначе, нам всем придется выступить в бой против сил тьмы. Поэтому необходимо начать подготовку. Я не стану никого обманывать ― война будет жестокой и кровавой. Никто не застрахован от смерти. Право выбрать сторону сражения есть у каждого. Если кто-то не желает выступать со мной, отойдите к левой стене. Не нужно бояться, я пойму.

Ни один из присутствующих не сдвинулся с места. Наконец, вперед выступил Иезекиль.

― Antistes, ― он склонил голову, ― мы прожили в замке много лет, некоторые присутствовали в Совете еще до обоснования на острове Дарк. Для всех нас это место стало домом, а Судьи ― наставниками. Мы вместе преодолели много бед, и в этой вас не оставим. Пусть мы погибнем, но до последнего будем сражаться бок о бок с вами.

Остальные хором поддержали его.

― Вампиры будут биться на стороне своего создателя! ― торжественно заявил Сириус.

― Можешь полностью рассчитывать на оборотней, ― заверил Армина Фридрих. ― Мы с тобой.

― За магов уже высказался Иезекиль, ― сказала Джулия. ― Я полностью поддерживаю его слова.

В эту секунду в зал вошла Ева и встала перед трибуной.

― У меня нет души, но это не значит, что нет памяти. Хоть я ничего не чувствую, но все прекрасно помню. Ты сделал для меня много добра, Армин, без тебя я давно была бы мертва. В этой битве я на твоей стороне. Как и во всем остальном.

― И я, ― прозвучал голос справа.

Все оглянулись. К трибуне подошел Дориан, держа в руке черную папку, и встал рядом с Евой.

― Моя темная сущность ― не повод, чтобы бросать друзей.  

Армин вышел из-за трибуны, подошел к обоим и обнял их по очереди.

― Спасибо...

Объятие Евы было холодным, но Армин не чувствовал этого. Это удивительно, но даже лишившись души, она не бросила его. Дориан же ответил с большей теплотой.

― Все будет хорошо, ― шепнул он.

После маг подошел к Джулии. Она глядела на него полными слез глазами.

― Где она? ― тихо спросил он.

― Папочка! ― прокатился по всему залу счастливый, пронзительный детский возглас. В следующий миг на руки Дориана запрыгнула радостная дочь. Обвив его шею руками, она плотно прижалась к нему. ― Мы с мамой сильно соскучились по тебе. Где ты был?

Растроганный, чародей передал папку Армину и обнял Ришу.

― Неважно, где я был, ― полушепотом произнес он. ― Теперь я с вами, и никуда не уйду.

Риша вздернула голову и, широко улыбаясь, посмотрела ему в глаза.

― Правда-правда?

― Правда-правда. ― Рассмеявшись, Дориан снова прижал ее к себе.

В зале было настолько тихо, что можно было услышать летящую муху. Все молчали, с умилением глядя на воссоединение отца и дочери, у некоторых потекли слезы. Расплакавшись, Джулия подошла к Дориану, и он тут же обнял ее.

― Я думала, что больше тебя не увижу, ― прошептала она.

― От меня не так-то просто избавиться, ― пошутил Дориан и, не обращая внимания на присутствующих, поцеловал ее. ― Выходи за меня.

По залу волной прошлось изумленное «Ах!». Джулия обомлела, а Риша, наблюдавшая это действо, расцвела в улыбке.

― Мам? ― Она с ожиданием посмотрела на растроганную Джулию.

Новый поток слез вырвался из глаз ее матери. Уткнувшись лицом в грудь Дориана, она несколько раз кивнула.

― Ура! Мама и папа поженятся! ― с детской радостью закричала Риша.

Все, кто находился в зале, плакали или улыбались. Вытирая платком накатившие слезы, Фридрих не сводил глаз с будущей семьи. Риша оглянулась на Армина и заговорщицки улыбнулась. Этой улыбкой она как бы сказала: «Я отпустила его».

Армин улыбнулся ей в ответ и взглянул на жену. Ева, должно быть, единственная, кто воспринял это спокойно, без трепета и эмоций. Ведь в ней больше нет души, следовательно ― нет чувств. Каким же было его изумление, когда он увидел бегущую по ее щеке крупную слезу.

 

Глава 49

 

Пышной свадьбы не было. В другое время была бы устроена великолепная церемония, но сейчас не нашлось времени ни на подготовку, ни на само торжество. В мире начинался апокалипсис, и каждый думал лишь о том, как его остановить.

Иезекиль обвенчал Дориана и Джулию, а затем чародею был возвращен пост Судьи Совета. Несмотря на то, что праздник продлился всего час, молодожены были не менее счастливы, чем если бы после длительной церемонии.

Риша светилась от радости. Девочка, наконец, обрела полноценную семью, ее родители теперь были вместе. Радость за настрадавшуюся душу Таргоса переполняла ее. В этой жизни он нашел любовь, и, наконец, обрел истинное счастье.

После церемонии в главном зале состоялось собрание, на котором до позднего вечера обсуждались планы и перспективы.

― В Северной Америке, Австралии и Японии хаос, ― сообщил Дориан. ― Землетрясения, метеоритные дожди, наводнения. Насчитывается уже много тысяч человеческих жертв.

― Дьявол не успокоится, пока не превратит всю планету в подобие Ада, ― раздраженно сказал Армин. ― Мы должны его остановить.

― Боюсь, это будет не так-то просто, ― заметила Анетт. ― Это ведь апокалипсис, а не какая-нибудь война. Наших сил вряд ли хватит, чтобы победить Ад.

― Рассуждать горазд каждый! ― Армин метнул на нее сердитый взгляд. ― Мы можем сидеть здесь и философствовать до тех самых пор, пока какой-нибудь метеорит не упадет на остров и погребет нас всех под водой. Это ― война, в которой мы обязаны участвовать. Если есть те, кому страшно, ― он повысил голос, ― уходите и спасайтесь вместе с людьми. Возможно, вам повезет, и вы останетесь живы.

― Всем страшно, ― тихо сказал Ян, ― и ты это знаешь. Но мы с Анетт остаемся, и будь, что будет.

Анетт кивнула, выражая согласие со словами мужа.

―Если претензий больше нет, значит, переходим к делу. ― Армин повернулся к Фридриху, и тот протянул ему свиток. Им оказалась географическая карта. Разложив ее на заранее подготовленном столе напротив трибуны, Армин продолжил: ― Для начала нужно выявить сильнейшую точку. Она и есть эпицентр апокалипсиса. Дориан, где наивысшая сила стихии?

― Судя по моим наблюдениям, наибольший урон получила Северная Америка, ― ответил чародей. ― Думаю, эпицентр именно там. Очевидцы говорят, что в небе над Канадой замечен странный объект. К сожалению, фотографии сделать не удалось. Он на них не проявляется.

― Простите мне мою необразованность, ― вмешался Ян, ― но что значит ― эпицентр? Вы имеете в виду, что Дьявол находится в Канаде и руководит оттуда всем апокалипсисом?

― Дьявол находится в Аду, ― сказал Армин. ― Он не может его покинуть до тех пор, пока Бог не будет свержен. А эпицентр ― это источник. В нем скопление всех сил. Если его уничтожить, то апокалипсис будет остановлен.

― То есть, проще говоря, это своеобразный рубильник, отключив который можно прервать распространение тока по проводам?

― Да, что-то наподобие. ― Армин кивнул и снова устремил взгляд в карту. ― Значит, так: нам нужно отправиться туда и приложить все усилия, чтобы разбить источник. Наш противник силен, поэтому к делу подходим ответственно. До завтрашнего утра у каждого из вас еще есть шанс передумать. Останетесь ― значит, пойдете на битву.

― Вы не дадите нам ни дня на подготовку, тренировки? ― спросил Сириус.

― У вас было время. ― Армин сурово взглянул на него. ― Дольше медлить нельзя.

Глава стражи покорно кивнул и удалился к себе. Его примеру последовали остальные.

 

А в то время в странах, подвергнутых жуткой стихии, царил хаос. Города рушились один за другим, водоемы выходили из берегов, огромные волны накрывали жилые селения, с неба падали метеориты. Самолеты и вертолеты эвакуировали выживших и пострадавших, многим не суждено было добраться до места назначения, ― метеориты разбивали их в воздухе. Число жертв росло с каждой минутой. Черные неестественные тучи, сопровождаемые бушующими торнадо, надвигались со всех сторон, сверкая молниями. Смерчи разносили в щепки дома, подбрасывали к самому небу машины, уничтожали в воронках сотни людей.

Телеканалы всего мира транслировали кадры, которые удалось заснять корреспондентам, интернет был перегружен шокирующей информацией. Монахи и экстрасенсы наперебой твердили о наступлении Судного Дня, храмы были переполнены верующими, спешившими раскаяться во всех грехах.

А вскоре на улицах разрушенных и полуразрушенных городов появились они… Демоны. Огромные уродливые существа предстали перед напуганными людьми в своем истинном обличии. Издавая громоподобный рев, демоны крушили здания и разрывали на части людей, жадно глотая их плоть и умываясь кровью. Дети, старики, молодежь… Все без разбора попадали в лапы адских тварей и принимали смерть от их острых когтей и зубов. Вампиры, оборотни и колдуны, проживавшие на тех территориях, вступили с ними в бой, но были повержены и уничтожены. Ничто не могло остановить армию Сатаны. Мир поглощала тьма.

 

На острове Дарк по-прежнему было спокойно. Мрак еще не достиг его, поэтому в замке все спали безмятежным сном. Была почти полночь, когда Армин вошел в спальню. Ева сидела в кресле и листала страницы мобильного интернета.

― Ты почему не спишь? ― тихим голосом спросил он.

Ева подняла голову. Положив телефон на тумбочку, она встала с кресла и, подбежав к Армину, тесно прижалась к нему. Не ожидав такого жеста, Армин на несколько секунд опешил, но потом нежно обнял жену.

― Что такое, родная?

― Я боюсь… ― Ева подняла голову. На ее глазах блестели слезы. ― Так ведь не должно быть. Что со мной происходит? Почему мне страшно? 

Армин не знал, что ответить. Повидав на своем веку достаточно бездушных созданий, он изучил все тонкости их поведения. Ева же была иной. Конечно, она изменилась, но не настолько, насколько должна была. Сначала заплакала в момент, когда Дориан сделал Джулии предложение, теперь этот страх… Армин ясно ощущал его, знал, что жена ему не лгала. Она на самом деле боялась. Но почему? Существо без души не способно испытывать страх. Оно не может испытывать никаких эмоций.

― Я не знаю, ― честно сказал он. ― Завтра спросим Дориана. Может, он сможет что-то понять.

Ева немного отстранилась и взяла его ладонь в свои.

― Со мной происходит что-то странное, ― сказала она. ― Когда тебя нет рядом, я ничего не чувствую, ничего не боюсь. Мне все равно, что происходит вокруг. Но едва ты появляешься, как что-то во мне меняется. Я начинаю испытывать эмоции. И сейчас… сейчас я чувствую...

― Что ты чувствуешь? ― Армин заглянул ей в глаза.

― Что люблю тебя. ― Ева покраснела и сжала его ладонь. ― Не знаю, почему, но я ощущаю это. Стоит тебе оказаться рядом, как я начинаю чувствовать любовь. Наверное, именно любовь… Я точно не знаю. Но мне приятно на тебя смотреть, хочется находиться с тобой постоянно. Это ведь любовь?

Слова жены тронули Армина до глубины души. Его дыхание участилось. Он не мог поверить словам Евы, но знал, что они правдивы.

― Да, милая, это любовь. ― Он тепло обнял ее. ― Я испытываю к тебе то же самое. Не понимаю, как такое возможно, но ты действительно чувствуешь ее. Происходит что-то, чему мы оба не можем найти объяснения.

Ева подняла голову и слегка улыбнулась.

― Поцелуй меня, ― прошептала она. ― Я хочу этого.

Армин тут же исполнил ее просьбу. Ева ответила с теплом, не свойственным бездушному существу. В ее поцелуе были чувства. Пусть не такие яркие, как прежде, но все же чувства.

― Я люблю тебя. ― Лицо Евы озарилось радостью, будто она открыла в себе нечто невероятное. ― Люблю!

― Я тоже тебя люблю, ― со счастливым блеском в глазах ответил Армин и, подхватив Еву на руки, отнес на мягкую постель. 

 

***

 

К семи утра жители замка собрались в главном зале. Недосчитались девятерых. Трое вампиров, один оборотень и пятеро магов ночью покинули остров.

― Они сделали свой выбор, ― без эмоций сказал Армин. ― Остальные готовы?

― Да! ― хором отозвались присутствующие.

― Хорошо. Сейчас я, Сириус, Иезекиль, Анетт, Дориан и Салих отправимся на разведку. Когда будет обнаружен эпицентр, позовем остальных.

― Я хочу пойти с тобой! ― Ева выступила вперед. ― Могу пригодиться.

― Нет, ― отрезал Армин. ― Опасно идти в неизвестность. Я не могу рисковать тобой.

― Но ты рискуешь собой! И ими!

― Они достаточно сильны и отважны, а ты еще даже не знаешь, что происходит у тебя внутри. Не уверен, что ты сможешь использовать силу в полную мощь, и сможешь ли ты ее использовать вообще.

― Я могу показать...

― Ты не идешь!

Спорить с Армином было еще бесполезнее, чем со стеной. Нахмурившись, Ева отправилась к себе.

― Мы сообщим, как только достигнем цели, ― между тем говорил Дориан Джулии. ― Присмотри тут за всем. Если вдруг что-то случится, немедленно дай мне знать. Сумеешь воспользоваться телепатической связью?

Джулия усмехнулась.

― Я ― ведьма, милый. Конечно, сумею!

Поцеловав ее, Дориан направился с группой к выходу из замка.

Армин собрал сильную команду. Сириус был прирожденным воином и не мог дождаться дня, когда можно будет вступить с кем-нибудь в бой. Иезекиль, невзирая на немолодой возраст, обладал могуществом, какое другим магам только снилось. Анетт в превращенном состоянии могла развить невероятные силы, темная магия Дориана не знала границ. Салих ― тридцативосьмилетний оборотень родом из Алжира, участвовавший во многих схватках, знал все тонкости хорошей борьбы. Пройдя через портал, созданный Дорианом, группа покинула остров. Их путь лежал в Ванкувер ― канадский город, где была замечена особая активность стихии.

 

Остров Дарк проводил разведчиков прохладным утренним ветерком, Ванкувер встретил их адским жаром. Все вокруг полыхало, здания рушились, машины горели. Прибывшие вышли из портала на одной из главных улиц. Сейчас она напоминала собой жуткое кладбище. Повсюду были разбросаны тела людей ― целые и расчлененные, обугленные и раздавленные. Над городом висело огромное черное облако, в просветах которого просматривалось огненное зарево. Ветра в этом месте не было, сам воздух был душным и тяжелым.

― Господи! ― ахнула Анетт и приложила ладонь к губам.

― Какой ужас… ― подхватил Дориан.

― Нужно поискать выживших, ― опомнился Салих. ― Мы не можем их бросить.

― Здесь их нет, ― констатировал Армин. ― В радиусе трех километров ни одной живой души.

― Как ты… ― Анетт тут же осеклась. ― Ну, да… Ты же чувствуешь.

― Да. А еще я чувствую большое скопление зла. И идет эта энергия оттуда. ― Он махнул рукой на запад. ― Значит, мы отправимся именно туда.

― Если мы найдем эпицентр, как поймем, что это он? ― спросил Сириус.

― Поверь мне ― я пойму, ― сказал Армин, после чего двинулся в указанном направлении. Остальные поспешили за ним.

 

Тем временем в замке было неспокойно. Джулия не находила себе места, беспокоясь о новоиспеченном муже. Даже Рише не удавалось заставить ее расслабиться. Ева вела себя гораздо спокойнее, хотя сказать, что совсем не волновалась, нельзя. Что-то скреблось внутри, не давая покоя.

Оставшиеся в замке члены Совета, стража и слуги на высоких нотах обсуждали события в мире. Кто-то дрожал от страха, а кто-то рвался в бой. Все с нетерпением ждали возвращения разведчиков либо их вызова.

В комнату Евы постучали.

― Входи, Риша.

Малышка приоткрыла дверь и юркнула внутрь.

― Мама, кажется, немного пришла в себя, ― с улыбкой сказала она. ― За папу переживает. Ты ведь тоже переживаешь за Армина?

Ева резко повернула голову.

― С чего ты взяла? Мне все равно.

― Лжешь. ― Риша плюхнулась в кресло напротив нее. ― Зачем ты притворяешься?

― Притворяюсь?

― Да, ― простодушно сказала девочка. ― Ты ведь умеешь чувствовать.

Ева ошарашено уставилась на Ришу.

― Откуда ты знаешь?

― Вижу.

― Как?

― Глазами. ― Риша рассмеялась. ― Ты сама себя не понимаешь, вот и притворяешься бесчувственной. Тебе так удобнее. А сердце разрывается от беспокойства.

Ева наклонилась вперед.

― Не понимаю, что ты хочешь сказать, но тебе лучше уйти. Не хочу обсуждать свое состояние с ребенком. Ты все равно не сможешь понять.

― Ну, что же вы все такие поверхностные? ― Риша театрально вздохнула и закатила глаза. ― Да не ребенок я! Неужели так и не поняла? Я думала, ты умнее.

Ева остолбенела. Подозрительные мысли появились в голове, и она насторожилась.

― И эта туда же! ― Риша всплеснула руками. ― Вы с Армином ― два сапога пара! Не Хамелеон я. И вообще не демон.

― Тогда кто? Только не нужно сочинять сказки о принадлежности к детям индиго.

Малышка рассмеялась.

― А что? Неплохое оправдание! Но нет, я ― не индиго. Я ― та, кто чуть не убил тебя шесть лет назад.

Ева отпрянула от нее.

― Нет… Это невозможно!

― Возможно. ― Теперь Риша наклонилась к ней. ― Но на этот раз я не мстить пришла, а помочь. И знаю, что с тобой происходит. Выслушай меня внимательно.

 

… Дорога в этом месте оборвалась. Огромная круглая пропасть с радиусом около пятидесяти метров предстала взору разведывательной группы. Она была глубокой и темной. Со дна пропасти почти до края возвышалось нечто, напоминающее что-то среднее между громадным коконом и осиным ульем. По кокону ползали огромные слизистые черви. Эластичные стенки сооружения задрожали.

― Что это за дрянь? ― воскликнула Анетт.

― Скоро отсюда вылупится стадо Левиафанов, ― с презрением бросил Армин, а затем послал в кокон большой огненный шар.

Пламя вмиг объяло жуткое нечто. Горящие черви и Левиафаны-зародыши издали омерзительный, похожий на поросячий, визг. Через минуту огонь погас, а кокон рассыпался пеплом.

― Нет, не вылупится, ― с некой задумчивостью произнес Армин, а затем громче обратился к спутникам: ― Идемте! Эпицентр уже близко.

Он оказался ближе, чем они ожидали. Повернув на одну из улиц, разведчики остановились, увидев в небе зияющую огненным заревом дыру, окруженную багровыми, переходящими в черные облаками. Она была неподвижна, и от нее в разные стороны уходили разряды молний. В землю ударил громадный луч, и все одновременно зажмурились. Молнии обвивали его, угрожающе треща.

― Похоже, вот он ― рубильник, о котором говорил Ян, ― подытожила Анетт.

 

Глава 50

 

Источник апокалипсиса так и дышал злом. Угрожающе нависая над завороженными путниками, он будто собирался поглотить каждого.

― У меня только один вопрос, ― пробормотала Анетт, ― как нам уничтожить эту чертовщину?

Никто не был в силах ответить ей. Даже Армин не представлял, что можно было сделать в данной ситуации.

― Если это ― дело рук Дьявола, ― пробормотал Салих, ― тогда почему оно в небе?

― Это еще не небо, ― пояснил Армин. ― Эпицентр, как и остальное черное месиво, образован в атмосфере.

― Возможно ли разрушить источник?

― Возможно, ― прозвучал за их спинами посторонний голос.

Все резко обернулись. В нескольких шагах от них стоял мужчина в черном плаще. Длинные волосы были прямыми и распущенными. Лицо его было красивым, а взгляд прохладным.

― Ваал. ― Глаза Армина вспыхнули злостью. ― Не удивлен тебя здесь увидеть.

― Нужно поговорить, ― сказал демон.

― Нам не о чем говорить. Убирайся, или...

― Или что? ― Ваал усмехнулся. ― Вызовешь меня на бой? Уверен, что одержишь победу?

― Можем проверить, ― недрогнувшим голосом ответил Армин.

― Я не драться пришел. ― Ваал запустил руку в карман плаща и вытащил из него пять одинаковых перстней с черными камнями. ― Наденьте их.

― Зачем? ― спросил Дориан.

― Так ни Дьявол, ни его приспешники нас не заметят.

Армин и Дориан переглянулись.

― Что бы он ни задумал, ни слушай его! ― прошипела Анетт. ― Этот демон уже миллион лет мечтает сжить тебя со свету.

― Ты хорошо осведомлена, юная волчица, ― Ваал ухмыльнулся, ― но, если бы я хотел, то начал бы бой, а не стоял и разговаривал с вами. Надевайте кольца, или я уйду.

― Вот и уходи! ― враждебно бросила девушка.

― Погоди, Анетт. ― Армин заслонил ее спиной. ― Пусть скажет, что хочет.

Он протянул руку, взял перстни и раздал их спутникам. Недоверчиво косясь на Ваала, они все же надели их. Ничего не произошло. Краем глаза Сириус заметил на пальце демона такое же кольцо.

― Так-то лучше. ― Ваал потер ладони. ― Пройдемся? Не хочу находиться под этой мерзостью.

Дориан окинул его удивленным взглядом. Поведение демона было странным.

Отойдя от эпицентра на другую улицу, группа остановилась.

― Чего ты хочешь, Ваал? ― холодно спросил Армин.

Тот посмотрел ему в глаза. В его взгляде была тоска.

― А ты не понял? Я хочу остановить это не меньше, чем каждый из вас.

― Ври больше! ― Анетт уперлась руками в бока. ― Армин, не верь ему. У него какой-то план.

― Помолчи! ― Армин оглянулся на нее и мягче добавил: ― Пожалуйста.

Анетт закрыла рот, недовольно уставившись на обоих.

― Дьявол перешел все границы, ― сказал Ваал. ― Можешь сомневаться в моих словах, но я не хочу Ада на Земле.

― Почему я должен тебе верить? ― с подозрением спросил Армин. ― В данной ситуации я согласен с Анетт ― ты нам не союзник.

― Думаешь, я тебя обманываю?

― А почему нет, Ваал? ― Армин скрестил руки на груди. ― Ты всю жизнь меня ненавидел, желал моей смерти, а сейчас вдруг заявляешься с предложением сотрудничать. Не считаешь, что это несколько… хм… странно?

― То, что было раньше, осталось в прошлом! ― вспылил демон. ― Сказать, почему я тебя ненавидел?

― Избавь от подробностей. ― Армин махнул рукой. ― Я и так их знаю. Тебе не давал покоя факт, что Дьявол избрал Идеалом меня, а не тебя. С момента, когда ему пришла в голову сия мысль, ты мечтал об этой сущности. Но вдруг появился я, и твои планы разрушились. Зависть, Ваал. Она ― причина твоей ненависти.

Демон вздохнул и потупил взгляд.

― Ты прав, ― произнес он. ― Много лет я тебе завидовал. Все время, что прожил в Аду, я делал все, что хотел от меня Дьявол, ни в чем ему не перечил. Как преданный раб, я ожидал хотя бы похвалы. Но ее никогда не было. Сатана принимал мою службу как должное, но ведь и у меня были какие-то желания. Едва я их озвучивал, как он осмеивал и унижал меня.

― Зачем ты мне все это говоришь? ― безразлично спросил Армин. ― Хочешь, чтобы я тебя пожалел?

― Мне не нужна ничья жалость! ― Ваал гневно посмотрел ему в глаза. ― Я предал Дьявола. Сказать правду? Когда ты ушел, я тайно восторгался твоим поступком, но у самого кишка была тонка поступить так же! Я мечтал освободиться, начать собственную жизнь, но понимал, что мне некуда пойти. Здесь, на Земле я ― никто. У меня нет ни громкого имени, ни авторитета. Обо мне сложена лишь масса глупых легенд. Ты смог найти друзей, любовь… А я что? Я бы пропал. Поэтому мне пришлось остаться и продолжить унижаться перед Дьяволом.

― Тогда почему решился сейчас?

― Потому, что я больше так не могу. ― К удивлению присутствующих, на глазах Ваала блеснули слезы. ― Я обманул Дьявола. Неужели ты ничего не чувствуешь?

Только теперь Армин прислушался к своему особому чутью, и оно изумило его. Ваал был не таким, как прежде. Теперь в нем была душа.

― Но как?.. ― ошарашенно выдохнул Армин.

― Я украл эту душу из Чистилища, ― сказал демон. ― Она была обречена на Ад. Я поклялся, что исправлю ее. Дьявол не придал этому значения. Я ведь был в Аду хозяином душ и мог периодически вселять в себя кого-нибудь. Но я не захотел расставаться с этой.

― Почему?

― Долгая история. Я расскажу ее, но позже.

Лицо Армина снова “окаменело”.

― Трогательно, Ваал. Я почти поверил тебе. Но, да, ― я помню твою особую роль в Преисподней, поэтому не куплюсь на ложь. Что бы ты ни задумал, я тебе не союзник.

Кивнув спутникам, Армин развернулся и пошел прочь. Наградив Ваала презрительным взглядом, Анетт быстро зашагала около Дориана. Сняв с пальца перстень, Армин отбросил его в сторону. Остальные сделали то же самое.

― Армин!

Никто не обернулся на зов Ваала.

― Остановись!

Внезапно демон оказался перед группой и преградил им дорогу.

― Я еще не все сказал!

― Довольно разговоров, ― ледяным голосом произнес Армин. ― Освободи путь.

Тяжело дыша, демон достал из кармана ромбовидный кристалл на черном шнурке. Он сиял нежно-голубым светом. Ваал вложил его в ладонь Армину.

― Прости меня, если сможешь.

И исчез. Ударившись об асфальт, звякнул массивный перстень.

 

***

 

Джулия постучала в комнату Евы.

― Войди.

Подруга зашла и тут же воскликнула:

― Вот ты где! Я тебя по всему замку обыскалась! Разве можно так уходить?

― Я хотела побыть с Евой, ― виновато пробормотала Риша. ― Прости, мамочка.

― Ступай к себе. Ты наказана.

Девочка не стала возражать. Понурив голову, она побрела прочь из комнаты.

― Зачем ты с ней так строго? ― спросила Ева.

― Сейчас неспокойное время. Я просто боюсь за дочь.

― Думаешь, я причиню ей вред?

Джулия промолчала.

― Послушай, ― Ева встала и подошла к ней, ― то, что у меня нет души, не делает меня монстром. Я не желаю никому зла.

― Я не то имела в виду...

― Нет, ты имела в виду именно то. ― Брови Евы сошлись к переносице. ― Для всех я стала врагом номер один. Только Армин не перестал относиться ко мне по-прежнему. Остальные считают, что во всем, что происходит, виновата я.

― Я не виню тебя. ― Голос Джулии стал мягче.

― Винишь. ― Ева усмехнулась и отошла к окну. ― Вы все это делаете. Ведь, не заполучи Дьявол мою душу, ничего бы не было.

― Ты не права. ― Джулия подошла к ней и положила руку ей на плечо. ― Ты по-прежнему остаешься моей подругой, Ева. Никто от тебя не отвернулся.

― От меня не отвернулся только Армин! ― воскликнула Ева и, резко повернувшись, оттолкнула подругу. Та едва устояла на ногах. ― Хватит уже притворяться! Думаешь, я не чувствую осуждающих и ненавидящих взглядов на своей спине? Не будь Армина, вы бы давно разорвали меня в клочья. Слуги Дьявола отняли мою душу, я не отдавала ее им добровольно!

― Что здесь происходит? ― прозвучал голос со стороны двери.

Обе женщины посмотрели на вошедшего. Им был Армин. Сорвавшись с места, Ева подбежала к мужу и прижалась к его груди.

― Они меня ненавидят!.. ― заплакала она.

― Кто? ― Армин заботливо обнял жену и погладил по волосам.

― Все.

― Она думает, что мы ненавидим ее за то, что происходит в мире, ― пояснила Джулия.

― Ясно. ― Армин слегка отстранился от Евы. ― Джулия, не могла бы ты нас оставить? Дориан ждет тебя в своем кабинете. Он сообщит новости.

― Да, конечно. ― Джулия направилась к двери. Остановившись рядом с Армином, она произнесла: ― Я ее не виню.

― Я знаю. ― Он едва заметно кивнул.

Джулия вышла за дверь.

Армин проводил Еву к кровати и сел рядом с ней на край. Ева вздрагивала, пытаясь унять слезы.

― Они хотят моей смерти… ― шептала она. ― Никто не успокоится...

― Прекрати. ― Армин взял ее лицо в ладони. ― Тебя никто не тронет. Слышишь? Я не позволю.

― Не оставляй меня больше одну. ― Она прильнула к нему. ― Пообещай, что не сделаешь этого.

― Обещаю, ― со вздохом сказал муж и поцеловал ее в макушку.

Ева подняла голову и посмотрела ему в глаза.

― Ты знал?

― Что? ― не понял Армин.

― Правду о Рише. Об ее душе.

Армин опустил глаза и кивнул.

― Почему мне не рассказал?

― Она просила не говорить. Ты все еще держишь на нее обиду.

― Держу. До сих пор. ― Ева встала. ― Думаешь, легко простить того, кто запер тебя в собственном теле? А ты, я вижу, все ей простил. Что бы это значило? ― Ее тон стал саркастическим.

Армин резко поднял голову.

― О чем ты говоришь?

― Ты знаешь. А что? Она ведь была твоей первой любовью...

― Ты ревнуешь меня к Рише?! ― Армин опешил и тоже встал. ― Ты в своем уме? Она ― ребенок!

― Да. ― Ева скрестила руки на груди. ― Пока ребенок. Но ты же знаешь ее способностей. Что, если ей снова взбредет в голову переселиться в чье-то тело? Например, в тело симпатичной, невинной девочки...

― Прекрати нести этот бред! ― Армин схватил ее за плечи и встряхнул. ― Я люблю тебя, и всегда любил. Да, я простил Ришу, как она простила меня, но не более того. Как ты могла такое подумать?!

― Я уже не знаю, что думать. ― Ева упала в кресло и ударила руками по подлокотникам. ― Сегодня она рассказала мне правду, а еще сказала причину, по которой я могу чувствовать.

― Действительно? ― Армин присел на корточки перед женой и взял ее ладони в свои. ― Почему?

― Это действие Кровной связи. ― Ева посмотрела ему в глаза. ― Мы связаны с тобой сильнейшими узами из всех, какие только есть в мире. Риша сказала, что это духовная связь. Потеряв душу, я стала твоим отражением.

― Не понимаю… Подробнее.

― Я чувствую то же, что и ты. Мой дух ослаб, душа исчезла, и пропал контроль, которым она управляла. Но мой дух связан с твоим, и теперь твоя душа управляет нами обоими.

― То есть, получается...

― Я ощущаю все, что ощущаешь ты. Вспомни: когда Дориан сделал Джулии предложение, ты был растроган ― я заплакала; вчера ты испытывал страх за будущее мира ― мне тоже стало страшно; ты меня любишь, ― и я не утратила это чувство.

Армин сел на пол и, глядя в одну точку, задумался.

― Ты говорила, когда меня нет рядом, ты ничего не чувствуешь, ― тихо сказал он.

― Потому, что я могу чувствовать лишь твои сильные эмоции. Когда вы ушли сегодня утром, тебя не покидали волнение и тревога. Я, в свою очередь, не могла найти себе место от переживаний. Вот, смотри… ― Ева напрягла руку, и на большом пальце вырос острый коготь. Она осторожно провела им по правой ладони мужа. В тот же миг ее лицо слегка исказилось от боли. Ева раскрыла свою ладонь: на ней была едва заметная розовая полоска. 

Армин изумленно глядел на ее руку. Едва его рана затянулась, как полоска с ладони Евы бесследно исчезла.

― Невероятно… ― полушепотом сказал он. ― Почему раньше этого не было?

― Потому, что моя душа могла контролировать воздействие, ― ответила Ева. ― Равно как и твоя. Она защищала мое тело от физической боли, которая могла передаться от тебя. Также душа позволяла мне выражать собственные эмоции. Теперь, когда ее нет, я полностью в твоей власти. Не будь между нами Кровной связи, я стала бы подобием куклы.

Армин поднялся с пола и протянул ей руку.

― Идем. Пора покончить с этим.

Ева удивилась:

― Куда? Что ты собираешься сделать?

― Не я. Дориан. Сама все увидишь.

Заинтригованная, Ева взяла мужа за руку и отправилась с ним в святилище чародея.

 

Дориан и Джулия были уже в нужном месте. Они ждали Еву. Едва Армин завел ее внутрь, как маг указал ей на кушетку. Ничего не понимая, Ева легла на нее.

― Ты уверен, что сможешь? ― перестраховался Армин.

― Вернуть гораздо проще, чем забрать, ― ответил Дориан. ― Это мне под силу.

― Я могу присутствовать?

― Почему нет? Оставайся. Только не мешай.

Армин кивнул и отошел в сторону. Джулия встала рядом с ним.

― Не переживай. Все получится, ― с воодушевлением сказала она.

― Я не могу не переживать за нее. ― Армин едва заметно улыбнулся.

― До сих пор не понимаю, как ему это удалось, ― задумчиво произнесла Джулия. ― И, главное ― зачем?

― Не знаю. ― Армин покачал головой. ― Но я поступил с ним жестоко. Он вправду хотел измениться. Он уже изменился...

― Не кори себя. Ваал ― твой давний враг. Ты не мог отнестись к нему иначе.

― Да не были мы никогда врагами. ― Армин глубоко вздохнул. ― Жаль, я понял это слишком поздно. Вряд ли мне удастся вновь с ним поговорить. Он оставил перстень, значит, Дьявол скоро найдет его и убьет. Если до сих пор не нашел.

― То есть, как ― не были врагами? ― удивилась Джулия. ― Ваал завидовал тебе всю жизнь, строил козни.

― Он не плел никаких интриг. Да, завидовал, но это все. Мы не враждовали.

― Понимаю, ты не можешь злиться на него после того, что он сделал...

― За это ему не будет прощения от Дьявола, ― оборвал Армин. ― Он сделал это для меня, Джулия, а я даже не сказал “спасибо”!

― Тише вы, там! ― нервно одернул Дориан. ― Или молчите, или ступайте за дверь. Отвлекаете.

― Прости, ― сухо сказал Армин, и замолк. Джулия тоже больше не произнесла ни слова.

Дориан повернулся к Еве и взмахнул руками. Над ней раскинулся полупрозрачный сиреневый купол. Комната озарилась чарующим светом. Маг взял в руку кристалл и громко начал произносить заклинание. По мере того как он говорил, свет от кристалла становился ярче, а затем тонкий, подобный лазеру, луч пронзил купол и уперся в грудь Евы. По всей ее коже побежали бледно-голубые блики, а вскоре купол над ней окрасился в тот же цвет, затем исчез. Теперь тело Евы излучало неяркое сияние. Дориан произнес несколько слов на арамейском языке, и сияние пропало. Ева глубоко вдохнула и открыла глаза.

― Получилось? ― осторожно спросил Армин.

Чародей покачнулся. Ритуал отнял у него много сил. Ева приподнялась на кушетке, а потом соскочила с нее и бросилась к Армину.

― Любимый, что со мной произошло?

― Как ты себя чувствуешь? ― ответил он вопросом на вопрос.

Она радостно улыбнулась.

― Я чувствую себя живой.

― Значит, получилось, ― сдавленно произнес Дориан и сел на кушетку. Оказавшаяся рядом Джулия принялась колдовать над его здоровьем.

― Ты как? ― Армин подошел к другу.

― Жить буду, ― усмехнулся тот.

― Спасибо.

― Не меня благодари, а Ваала. Не знаю, как он раздобыл душу Евы, но, не сделай он этого, я был бы бессилен.

… Как только все четверо вышли из святилища, к ним подбежала взволнованная Анетт. Схватив первого попавшегося ― им оказался Дориан ― за руку, она потащила его к лестнице.

― Нам конец! ― с ужасом в голосе выдохнула она, почти подбегая к двери, ведущей на лестницу.

Не став выспрашивать подробности столь странного поведения, Дориан, Армин, Джулия и Ева пошли за ней. Анетт вывела их прямо на крышу.

― Смотрите! ― запыхавшись, сказала она и указала пальцем на запад. Оттуда, прямо к острову Дарк надвигалось громадное черное облако, сверкающее молниями. То и дело в океан падали метеориты. ― Обе Америки почти разрушены. Интернета, других связей больше нет. В центре Евразии образовалась огромная трещина. Похоже, материк расколется напополам. Австралия почти полностью ушла под воду. Мы следующие...

 

Глава 51

 

Словно желая оттянуть время до грандиозного триумфа и вселить в сердца жителей замка еще больший страх, темные силы не спешили нападать. Облако остановилось и выплюнуло в океан три метеорита. Вслед за ними сверкнули пять молний.

― Они с нами играют, ― сквозь зубы процедила Анетт.

Мысли Дориана были аналогичными. Угрюмо глядя на надвигающееся нечто, он проговорил:

― Защита не выдержит. Они разрушат остров.

― Мы не будем полагаться на защиту, ― сказал Армин. ― Нужно успеть эвакуировать жителей замка в безопасное место.

― А разве они не будут драться? ― удивилась Анетт.

― Остались ли в мире еще безопасные места? ― в одно время с ней спросила Ева.

Армин повернулся к обеим.

― Остались. До поры, до времени там можно отсидеться. А биться может не каждый. В замке есть такие, чьи силы едва превышают человеческие. Я не собираюсь отправлять их на смерть.

― А нас, значит, собираешься?! ― взорвалась Анетт. ― Если уж пришла война, то воевать должны все!

― Успокойся! ― Ева встряхнула ее за плечи. ― Ты не права. Им нужно покинуть остров. От них на битве будет мало проку.

― Если не хочешь сражаться, уходи вместе с ними, ― произнес Армин. ― Я никого не держу.

Анетт не произнесла в ответ ни слова. Покраснев, она отвернулась.

― Простите меня. Я просто напугана.

Ева заботливо обняла ее.

― Нам всем страшно. В этом сражении может погибнуть любой из нас, но мы должны остановить разрушение мира. Нельзя позволить Дьяволу забрать его себе.

Анетт подняла голову.

― Что это с тобой? Я думала, тебе все равно, что будет с нашей планетой.

― Уже нет, ― с улыбкой сказала Ева. ― Мне вернули душу.

Глаза Анетт расширились от изумления.

― Правда? Как?

― Сейчас нет времени на объяснения. Как только все закончится, я расскажу.

― Если мы выживем, ― вмиг помрачнев, сказала Анетт.

― Выживем, ― с уверенностью произнесла Ева. ― Главное, не падать духом.

― Пора приступать к делу, ― сказал Армин, и через несколько секунд крыша замка опустела.

 

Дьявол пребывал в неистовстве. У его трона, тяжело дыша от побоев, лежала Лилит.

― Слепая бестолочь! ― громоподобно кричал король Преисподней. ― Будь проклят тот миг, когда я велел тебе ее хранить!

― Я не предполагала, что Ваал окажется предателем, ― простонала демоница.

― Ты не предполагала?! Это все, что ты можешь сказать в свое оправдание, ничтожная тварь? Я действовал согласно давно выработанному плану, прочел заклинание, активировав силой души этой девчонки магический портал, способный выпустить меня отсюда навсегда, вдохнул жизнь в могущественнейшие легионы, которым нужна была подпитка этой душой для получения полной неуязвимости, а также усилил мощь Хамелеона, дабы только он может вести армию на решающий бой. Ты знала, что пока я в Аду и эти легионы спали вечным сном, ни о каком Троне Бога я и мечтать не мог! Но вот я получил душу, запустил механизм, пророчество стало сбываться… до тех пор, пока ты, любуясь своей внешностью, не упустила главный козырь! Без постоянной подпитки демоны долго не протянут, а портал и вовсе едва начал открываться. Из-за тебя встала под угрозу моя давняя мечта! Если я не верну душу девчонки, все падет прахом! Даже апокалипсис будет бесполезен. Получи плату за верную службу!

Дьявол взмахнул рукой, и красивое лицо демоницы покрылось огромными волдырями. Через несколько секунд все ее тело оказалось в их власти.

― Ступай к зеркалу, любуйся собой дальше!

Грубо отпихнув Лилит ногой, Люцифер сделал знак двум демонам, и те, схватив отчаявшуюся демоницу, выволокли ее из тронного зала. В этот же миг вошли четверо. Демоны тащили к трону господина сопротивляющегося Ваала. Облик демона был человеческим.

― А вот и предатель, ― усмехнулся Дьявол. ― Собственной персоной. Вижу, тебе приглянулась эта оболочка.

Он щелкнул пальцами, и Ваал преобразился.

Демон поднял огромную голову и взглянул в глаза Сатаны. От былой преданности не осталось и следа. Его глаза сверкали свойственной ему насмешливостью и презрением.

― Ты проиграл, ― пробасил он. ― Я отдал Армину душу его жены. Вероятно, маг уже провел обряд.

Дьявол ничего не ответил. Один щелчок пальцами, и тело Ваала разлетелось на куски.

 

Спустившись первой, Джулия едва не столкнулась с дочерью. Риша остановилась у подножья лестницы. Ее лицо было бледным и напуганным.

― Мама! ― Она бросилась в объятия Джулии и утонула в них. ― Мамочка, это конец?

Джулия подхватила дочь на руки и крепко прижала к себе.

― Нет, милая, не конец. Мы справимся.

― Защита не выдержит такой атаки.

Джулия опустила ее на пол.

― Не тебе об этом беспокоиться, Риша. Армин принял решение эвакуировать слабых. Ты отправишься с ними и переждешь битву в безопасном месте.

― Я вовсе не слабая! ― обиженно воскликнула дочь. ― Во мне много сил.

― Ты ребенок, ― отрезала Джулия. ― Этим все сказано.

Тем временем спустились остальные. Джулия отправилась наружу ― проверить обстановку. Риша оглядела Еву.

― Не может быть… ― в изумлении прошептала она. ― В тебе снова есть душа.

Ева переглянулась с мужем. В их взглядах не было удивления. Оба знали, что Рише ничего не стоит почувствовать энергетическое состояние любого живого существа.

― Это просто невероятно! ― Подойдя к Еве, Риша зачем-то ощупала ее, будто выясняя, не призрак ли стоит перед ней. ― Как ты смогла вернуть душу? Армина в Ад не пропускают, а больше некому спуститься туда и забрать у Дьявола его трофей. Похоже, произошло чудо.

― И имя этому чуду ― Ваал, ― хмуро резюмировал Армин.

Риша на секунду замерла, ее глаза округлились.

― Ваал?

― Да, ― подтвердила Ева.

К удивлению всех, она побледнела и опустила голову.

― Извините.

Развернувшись, она направилась к себе. Остальные проводили ее удивленными взглядами.

― Что это с ней? ― пробормотала Анетт.

Фраза Армина, последовавшая за ее словами, повергла всех в шок:

― Она его любит.

 

***

 

Черное облако медленно, но уверенно подбиралось к острову. Зло, исходившее от него, было ощутимо уже всеми жителями замка. Организовав сбор неспособных сражаться, Армин отправлял их в уцелевшие части мира. Преданные слуги и члены Совета со слезами на глазах входили в порталы, созданные Дорианом, Иезекилем, Джулией и Анетт. Каждый, перед тем как уйти, с тоской оглядывался, не надеясь вновь вернуться на остров. Только теперь они поняли, как было дорого им это место. Бороться за него остались сильнейшие. Но смогут ли они справиться со вселенским злом? Сумеют ли запереть его в Аду навсегда? Ни у кого не оказалось ответов на эти вопросы.

― Где Риша? ― оглядевшись по сторонам, спросил Армин. Почти все, чьи имена были названы, уже покинули остров. Девочки среди них не было.

― Наверное, спряталась в замке. ― Джулия оживилась. ― Оставьте открытым один портал. Я найду ее.

― Скорее! ― поторопил ее Армин. ― У Дориана и Анетт кончаются силы.

 

… ― Он был особенным, ― всхлипывая, говорила девочка. Риша и Ева сидели на каменном выступе в самом дальнем секторе подземелья, опершись спинами о стену. ― Я даже не знаю, как все произошло...

― Не могу в это поверить. ― Ева провела рукой по волосам. ― Ты много лет ненавидела демонов, мечтала уничтожить Армина, а тут вдруг такое.

― Это получилось само собой. Да, я желала всем исчадиям Ада лишь одного ― смерти. Первым демоном, которого я встретила, был Армин. После того как он меня убил, я жаждала мести. За себя и Таргоса. Я жила с этим больше миллиона лет, вынашивала план, как сделать ему больнее. Время прошло, и Армин изменился. Я больше не видела в нем демона. Но боль и обида не давали покоя, я все равно хотела мстить. Так продолжалось до тех пор, пока я не попала в Чистилище. Даже, отпуская тебя, я все еще не простила Армина. Просто поняла, что невинные не должны страдать. Когда я прибыла в то место, одним из моих очистителей оказался Ваал.

― Очистителей? ― не поняла Ева.

― Да. Тех, кто смывает грязь с душ, ― пояснила Риша.

Еве вспомнились рассказы мужа о Чистилище. Мрак, бесконечные пытки, неумолимая жестокость. Она не могла поверить, что Риша полюбила своего мучителя.

Прочитав ее мысли, малышка улыбнулась.

― Ваал и Лионель ― мой тамошний Проводник, ― помогли мне взглянуть на мир по-иному и оставить обиды в прошлом.

― Как это?

― Ваал никогда меня не мучил. Его заставляли это делать, но он ухитрялся не причинять мне боль. Когда он только меня увидел, то сказал, что я особенная. ― Риша смущенно улыбнулась. ― Это было еще в Аду. Там мы с ним познакомились. Именно он обещал помочь мне уничтожить Армина. Только в Чистилище я поняла, что Ваал был не таким, как все демоны. У него была душа.

― У Армина она тоже всегда присутствовала, ― сказала Ева. ― Тем не менее, в прошлом он был настоящим чудовищем.

― Потому, что не умел прислушиваться к ней, ― с улыбкой сказала Риша. ― Но Ваал умел. Он пропустил через себя слишком много душ, и это сказалось на нем самом. Одну он нашел в Чистилище. Она была настолько черна, что ей готовилась одна дорога ― в Ад. Он этого не захотел. Он верил, что сумеет исправить ее.

― Зачем это ему? ― удивилась Ева. ― Он ведь демон. Какая разница, что бы с ней было?

― Твой муж тоже демон, однако ему удалось поставить на Путь Истинный, казалось бы, неисправимую душу. Ваал не раз признался, что давно мечтал поступить так же. От решительных действий его останавливал страх перед Дьяволом, а также перед неизвестностью. Он завидовал Армину, потому что ему хватило смелости сказать Дьяволу “нет”. Ваал же долгое время был его преданным слугой, он не представлял себе иной жизни.

― Но почему же сейчас он решился?

― Я не знаю. ― Риша опустила взгляд в пол.

― Как так получилось, что ты его полюбила? Армин говорил, что в облике демона Ваал ужасен.

― Он не принимал этот облик, когда встречался со мной, ― сказала Риша. ― Он вообще редко принимал его. Ваал выглядел как красивый мужчина, его внешность была человеческой. Не понимаю, что со мной произошло, но я сама не заметила, как влюбилась. И, Господи, в кого?! В демона! ― Риша нервно рассмеялась.

― Он знает о твоих чувствах? ― поинтересовалась Ева.

― Знает. ― Риша кивнула. ― Я долго молчала, пытаясь себя понять. Ведь все это время я любила Таргоса, а тут вдруг моим сердцем завладел демон. Я думала, что это какая-то темная магия, но нет, ― все произошло взаправду. Когда я отбыла наказание в Чистилище, то поселилась в одном из параллельных миров. Ваал каждый день приходил ко мне, и мы были по-настоящему счастливы. Несмотря на сущность, он был добр и заботлив со мной. Я поражалась тому, как непредсказуема жизнь; упивалась минутами близости с возлюбленным. Такого я никогда не испытывала. Минувшие годы я была верна Таргосу, мечтала воссоединиться с ним и достигнуть счастья. Но нет, не он ― моя судьба. Я поняла это, когда встретила Ваала.

― И тебя не испугали его сущность и истинный облик?

― Нет. ― Риша покачала головой. ― Конечно, первое время мне было несколько не по себе, но потом я привыкла. Ваал никогда не демонстрировал мне свое адское обличие, никогда не вел себя со мной как демон. Да, кому я рассказываю? Ты прожила в браке с демоном шесть лет, знакома с ним двенадцать. Не мне тебе говорить об исключениях.

Ева вздохнула. История Риши была невероятной, но очень напоминала ее собственную. Странным было то, что древняя ведьма, фанатично ненавидевшая демонов, отдала одному из них свое сердце. Но она была права: жизнь непредсказуема.

― Ваал признался, что я понравилась ему еще в племени, ― сказала Риша. ― Тогда он не понял чувства, зародившегося в нем, и только спустя много лет сумел его познать. И сейчас, несмотря на все, я счастлива. Счастлива, что сумела ощутить настоящую любовь. Знаю, что поступок Ваала принесет ему смерть, но я горжусь им. Горжусь, как никем никогда не гордилась.

― Мне очень жаль. ― Ева положила руку ей на плечо. ― Ваал поступил храбро, но...

― Не продолжай! ― Риша встрепенулась. ― Что бы ни случилось, мы не должны падать духом, Ева. Никому не удастся отправить меня отсиживаться в стороне. Я буду драться вместе с вами. Теперь у меня есть весомая причина. Пора вспомнить о чувстве мести.

Риша встала и ушла, оставив Еву в одиночестве. Она не могла знать наверняка о горькой судьбе Ваала, но любящее сердце всегда чувствует то, что не дано почувствовать сердцу, не тронутому любовью.   

 

На входе в подземелье Джулия столкнулась с дочерью. Риша быстрым шагом спешила его покинуть, ее ледяной взгляд напугал мать.

― Где ты была? ― взвинчено спросила Джулия. ― Тебе пора уходить. Идем скорее.

Риша вырвала руку из ее руки.

― Я никуда не пойду! ― твердо заявила она. ― Я остаюсь.

Джулия недоуменно уставилась на нее.

― Как это, остаешься? На этот раз никакой храбрости, Риша! Ты уйдешь туда, где будешь в безопасности.

Джулия вновь схватила дочь за руку.

― Не смей мне приказывать! ― Глаза Риши вспыхнули ярким светом, и она вновь вырвалась из хватки матери. ― Я вернулась не затем, чтобы убегать, а затем, чтобы сражаться. Моя магия вам пригодится.

Только в тот миг Джулия поняла, кто стоит перед ней. Энергия Риши слилась с ее собственной, и указала на истинную правду. Отшатнувшись к стене, Джулия зажала рот ладонью.

― Нет...

― Да, Джулия. ― Риша подошла к ней, ее глаза уже не светились. ― Не бойся меня. Я никому не причиню вреда. И я по-прежнему твоя дочь.

Мать отпрянула от нее.

― Как давно ты в ее теле?

― С рождения. ― Риша улыбнулась. ― Моя душа переродилась, но не забыла прошлое воплощение. Я возродилась в твоем ребенке, чтобы быть рядом и помочь в нужный момент. Он настал. Мы должны сразиться с силами зла и навсегда запечатать их в Преисподней. Ты можешь относиться ко мне, как пожелаешь, но я вас не брошу. Я остаюсь.

― Джулия, почему вы так долго? ― прозвучал рядом возмущенный голос Дориана.

В него тут же впился потрясенный взгляд наполненных слезами глаз. Чародей сразу понял, в чем дело, и вздохнул.

― Мы не хотели тебе говорить. По крайней мере, в ближайшее время.

― Мы?! ― ошарашено воскликнула Джулия. ― Так ты знал?

Маг кивнул.

― О, Боже… ― Джулия задрожала. ― Кто еще? Армин? Ева? Анетт? Кто еще знал, что моя дочь ― не моя дочь?!

Голос Джулии сорвался, из глаз брызнули слезы.

― Родная… ― Дориан коснулся ее плеча, но жена резко сбросила его руку.

― Меня держали за дуру! ― выкрикнула она. ― Все, кого я считала самыми близкими, нагло мне врали!

Сорвавшись с места, Джулия взбежала вверх по лестнице. Дориан и Риша переглянулись. Тут же к ним подбежали Анетт и Ян, из подземелья выбежала Ева.

― Что случилось? ― почти в один голос спросили Ева и Анетт.

― Джулия узнала правду о Рише, ― минорно сказал Дориан. ― У нее срыв.

― Какую еще правду? ― Анетт перевела взгляд с чародея на девочку.

― Ей можно знать? ― осторожно спросила Ева.

― Да, говори уже, кому угодно! ― Риша махнула рукой и направилась к лестнице. ― Эта тайна перестала быть таковой.

Малышка скрылась за дверью, ведущею к лестнице, а Ева, отойдя в сторону с Анетт и Яном, рассказала им, кем была Риша на самом деле. Дориан вышел из замка, чтобы закрыть портал.

 

Риша вошла в комнату. Джулия сидела на кровати и плакала.

― Мама...

― Не называй меня так!

Риша подошла к ней и села рядом.

― В этой жизни я ― твоя дочь. Почему ты меня ненавидишь?

Джулия подняла голову. Ее щеки пылали.

― Я этого не говорила.

― Но ясно дала понять. Знаю, ты думаешь, что я пришла со злым умыслом, но это не так. Высшие Силы направили...

― Я не хочу слушать, кто и зачем тебя направил. Просто скажи ― почему? Почему ты мне лгала? Почему прикидывалась обычным ребенком в то время как другие знали о тебе правду? А я еще удивлялась, с чего вдруг у моей дочки такие способности...

― Я не хотела тебя расстраивать. ― Риша опустила глаза. ― Наше знакомство было не из приятных...

― Конечно! ― воскликнула Джулия. ― Ты держала меня в подвале почти без еды и воды, требуя содействия в своих черных делах, заняла тело моей подруги. Я не верю, что ты была в теле Риши изначально. Где доказательства?

― Не относись ко мне так враждебно. На то, что я тебя обманула, были причины. Как бы там ни было, ты назвала в честь меня свою дочь.

― Я уже об этом жалею! ― выплеснула Джулия. ― Я думала, что ты изменилась, но теперь, видя твою ложь, поняла, что ошиблась. Даже если так распорядились Высшие Силы, ты должна была мне рассказать. Я ― самый близкий тебе человек, я ― твоя мать. Точнее, мать этого тела...

― Не неси ерунды! ― рассердилась Риша. ― То, что моя душа находится в теле твоего ребенка, не значит, что мы чужие. Как я уже сказала ― в этой жизни я твоя дочь. Точка. Моя душа могла бы не помнить прошлое, но Высшие Силы распорядились иначе. В Чистилище я должна была извлечь урок; чтобы до конца очистить себя, моя душа была обязана прийти в этот мир и сделать добро тем, кого в прошлом заставила страдать. Не думай, что я веду себя так потому, что не хочу в Ад. Я действительно стала другой. Ты можешь мне не верить, но не отворачивайся от меня. Сейчас мы должны быть вместе: ты, я, Дориан, Армин, Ева, Ян, Анетт, Фридрих. От нас и тех нескольких, кто остался в замке, зависит судьба мира. Мы ― единственные на этой планете, кто может бросить вызов силам тьмы. Только мы можем их остановить. Мы с тобой обладаем безграничными колдовскими возможностями, темная магия Дориана также не знает границ; Армин и Ева ― Идеалы, их могущество содержит в себе небывалую мощь; Анетт и Фридрих ― сильные оборотни, а Ян ― вервольф. Также на нашей стороне сильнейшие представители трех видов, подчиненных Совету. У нас есть шанс выиграть битву, но если разделимся, ― смерть настигнет каждого.

Джулия не смогла возразить. Какие бы чувства ни владели ею в тот момент, она была согласна с каждым словом Риши. К замку приближалось черное облако ― вестник апокалипсиса, в миг, когда начнется бой, все должны быть вместе.

― Зря Армин отправил часть жителей на другие земли, ― со вздохом сказала Джулия. ― Они могли бы нам пригодиться.

― Нет, не могли бы, ― серьезным голосом сказала Риша. ― Они слабы и напуганы. От них бы не было толку, одни помехи.

― Но нас со всем немного!

― Зато мы сильны.

― Ты упомянула Яна. Он остался?

― Да. Сказал, что лучше умрет, чем позволит Анетт быть здесь одной.

― Она не...

Джулия не закончила фразу: небо резко потемнело и что-то с силой ударило по невидимому защитному куполу. То был метеорит, рассыпавшийся от столкновения на сотни мелких пылающих обломков. Джулия и Риша подпрыгнули от неожиданности. В ту же секунду в их комнату без стука вбежала Ева.

― Оно над нами!

 

Глава 52

 

Еще два метеорита ударили по куполу. Раздался оглушающий грохот, и оба разлетелись на куски подобно их предшественнику. Маги, взявшись за руки, направили энергию на укрепление защиты. Это сработало, ― купол стал крепче.

― Это все, что мы можем сделать, ― сказал Дориан. ― Рано или поздно силы тьмы пробьют щит.

Анетт взглянула на небо. Прямо над островом нависло огромное облако, искрящееся молниями и выплевывающее метеориты, один за другим разбивающиеся прямо в воздухе.

― Что это? ― Она указала на множество черных сгустков разной величины и формы, беспорядочно снующих под самым облаком.

― Демоны, ― проследив за ее взглядом, ответил Армин. ― Адское войско.

― Разве они не должны иметь другой облик? ― удивилась Анетт.

― В этом мире они могут принимать фантомный вид.

― Ты тоже?

― Нет. Я лишен этой способности.

― Их можно как-то убить? ― вмешался Ян.

― Любое существо смертно, ― сказал Армин. ― Но их слишком много. Потребуются все силы.

― Нам нужно приготовиться, ― вступила в разговор Ева. ― Как только защитный купол будет разрушен, мы должны будем драться.

― Остров неудобен для сражения, ― с сожалением произнесла Джулия. ― Вряд ли мы сможем дать должный отпор в этом месте.

― Джулия права. ― Армин огляделся. ― Остров мал, здесь много скал и растительности. Для битвы нужно поле.

― Что будем делать? ― задала вопрос ведьма.

― Может, уйдем в более подходящее место? ― предложила Анетт.

― Не получится, ― хмуро сказал Дориан. ― Чтобы создать портал, необходимо максимально ослабить защиту. Если мы это сделаем, они сразу же ее пробьют.

― Но они и так...

― Анетт! ― Чародей повысил голос. ― Не мне тебе рассказывать, как создаются порталы. На это нужно время. У нас его не будет. Сейчас оно хотя бы позволяет составить план.

― Но мы не сможем биться на острове!

― Придется.

На протяжении минуты никто не произнес ни слова. Наконец, Армин заговорил:

― Мне уже приходилось выступать против адского войска. В этот раз я сделаю то же самое. Ослабь щит, Дориан; Анетт, создай портал. Уходите отсюда и спрячьтесь где-нибудь в безопасном месте.

Лицо Евы вытянулось, глаза стали шире.

― Ты в своем уме? ― Она подошла к мужу и встала перед ним. ― Что ты несешь? Мы останемся, и будем биться, как планировали.

― Плевал я на ваши планы! ― вспылил Армин. ― С меня довольно потерь. Я все это заварил, мне и расхлебывать. Уходите отсюда. Сейчас же!

― Ты сошел с ума? ― Ева встряхнула его за плечи. ― Откуда в этом твоя вина? Если уж на то пошло, то виновата я!

― Дражайшие, ― к ним подошла Джулия, ― в другое время мы бы тактично оставили вас наслаждаться столь важным, сугубо семейным спором. Но, к сожалению, защита еле дышит и в любой миг может рухнуть. Мы все умрем в считанные секунды… и вместо того чтобы что-то предпринять, вы стоите и, черт возьми, чешете языком, как герои мыльной оперы!

Армин и Ева обратили к ней удивленные взгляды. Джулия была на взводе.

― Я не хочу умирать, ― едва слышно произнесла она и развернулась.

Внезапно раздался грохот, и ветер засвистел в ушах Джулии. Оказавшись прижатой рукой Армина к стене замка, она в ужасе уставилась на место, где только что стояла. Из дыры, образовавшейся там, поднимался дым от упавшего обломка метеорита.

 

― Защита разрушена! ― раздался громкий крик Евы, и тут же к небу взметнулся поток сиреневатой энергии ― магия Дориана.

― Это должно их задержать! ― прокричал он.

Темная сила Дориана была направлена на закрытие дыры, но ее было мало. Словно термиты, демоны ринулись в пробитое отверстие.

― Не так скоро, милашки! ― дерзко усмехнулась Риша и запустила в одну из черных теней светящимся желтым шаром. Он рассыпался искрами, уничтожив существо.

― Что это за волшебство? ― поразился Иезекиль.

― Природное, ― с улыбкой ответила девочка. ― Энергия солнца, собранная мной не за один год.

Старый чародей восхищенно пожал плечами.

Тем временем Джулия, поблагодарив Армина за спасение, подключилась к мужу. Соединив свою магию с его, она попыталась закрыть прореху. Сверкнула огненная вспышка, и три тени были повержены. Армин тряхнул рукой. Внезапно мимо его уха пронесся солнечный заряд Риши и рассыпался за его спиной сотней искр. Армин встрепенулся и посмотрел на малышку. Сложив пальцы пистолетом и поднеся к лицу, она комично на них дунула. Армин улыбнулся, после чего сосредоточил внимание на нападавших.

Демонов с каждой секундой становилось все больше. Магия не помогала: дыра увеличивалась. Вдруг раздался новый оглушающий звук, и огромный огненный булыжник на высокой скорости врезался в одну из башенок замка. Она разлетелась на части. Сириус, схвативший Ришу, едва успел отскочить от места, куда упали обломки. Следующий метеорит был больше. Он снес половину крыши.

― Ева, скала! ― прозвучал крик Дориана.

Ева неуловимым глазу движением отскочила в сторону. В следующее мгновение на место, где она только что находилась, рухнул громадный обломок скалы. Мгновенно цепкие руки схватили ее, и Ева оказалась в объятиях мужа. Его сердце бешено колотилось.

― Все хорошо… ― От испуга ее голос дрожал. ― Я цела.

― Анетт! ― громко позвал Армин.

Та тут же подбежала к нему.

― Создай портал, ― велел Армин, ― и уходите ради всех святых отсюда!

Анетт закивала и принялась колдовать.

― Я никуда не пойду! ― Ева вырвалась из рук мужа. ― Мы это уже...

Но она не договорила. Едва портал был создан, как Армин, схватив ее и Анетт за шкирку, как котят, втолкнул их бледно-голубое сияние. Следом он отправил Яна и отвлекшуюся от бесполезного восстановления защиты Джулию. Последним в портале по его принуждению исчез Иезекиль.

― Даже не думайте возвращаться! ― прокричал он им вслед.

Межпространственная дверь тут же закрылась. Демон, попытавшийся в нее проскочить, на полной скорости врезался в выступ скалы и развеялся черным дымом. Собравшись в прежнюю массу спустя несколько секунд он яростно закружил в воздухе.

― Я отвлеку их! ― крикнул Армин, подбежав к Дориану. ― Открой портал и уходи с остальными.

Маг обернулся и серьезно посмотрел на него.

― Я останусь здесь.

― Не глупи! Ты должен увести отсюда дочь.

― Я справлюсь с кучкой чертей, ― надменно произнесла появившаяся рядом с ними Риша и в подтверждение своим словам взорвала еще двух демонов.

Но вдруг обстановка резко поменялась. Купол был полностью разрушен, и на пострадавшее от нападения место перед замком опустилось нечто. Оно походило на черную бурлящую воронку, издававшую отвратительный гул. Вскоре она рассеялась, представив взору сражавшихся молодого бледнокожего мужчину. Его огненно-рыжие волосы кудрями рассыпались по плечам, черный запахнутый плащ доходил до земли.

― Биться на острове ― впустую тратить время, ― певучим голосом сказал незнакомец. ― Мы выбрали другое место.

Пока остальные переглядывались, пытаясь понять, кто перед ними стоит, Армин сделал шаг вперед.

― Хамелеон, ― пугающим голосом произнес он. ― Вижу, ты выбрал себе новую оболочку.

― Идеал должен выглядеть красиво, не так ли было задумано изначально? ― Демон ему подмигнул. ― Я заглянул буквально на минутку. Первый бой вы проиграли. Большинство и вовсе скрылись, как трусливые крысы. Радует, что ты не убежал вместе с ними. Сейчас десять пятнадцать утра. В полдень приходи в Гранд-Каньон. Битва состоится там. Я и моя армия будем с нетерпением ждать вас всех. ― Хамелеон повернул голову и неприятно улыбнулся. ― И, конечно же, победители не уходят без трофея.

Он легко взмахнул рукой, и в следующий миг в его стальной хватке оказалась растерявшаяся Риша.

― Отличный дар господину, ― со злобной ухмылкой сказал демон и посмотрел на Армина. ― Вернешь нам душу своей жены, и девчонка останется жить. В противном случае...

На этой ноте Хамелеон окружил себя вновь возникшей воронкой и под пронзительный крик Дориана исчез. Вслед за ним пострадавший от метеоритов остров покинули и другие демоны. Черное облако превратилось в обычную грозовую тучу. Полил дождь. 

 

Глава 53

 

I

 

― Верни меня обратно! ― Ева до боли сжала плечи Анетт. ― Сейчас же!

― Нет, ― строго ответила та. ― Армин запретил возвращаться.

― Плевать! ― Ева вышла из себя. ― Немедленно открой портал!

― Я не стану этого делать. ― Голос Анетт остался спокойным.

Портал вывел беглецов в ущелье Арашан ― одно из немногих мест, докуда еще не дошло смертоносное облако Дьявола. Природа там была все так же таинственна и прекрасна. Небо затянули тяжелые грозовые тучи, запахло дождем.

Единственное, что было необычно в ущелье ― скопление людей и сверхъестественных существ. Прежде то место было почти диким, лишь изредка кто-то проходил по лесной тропе либо спускался к реке попить воды. Теперь же здесь было настоящее столпотворение. Сотни людей, плача и стеная, сбивались в небольшие группы, на ровной площадке неподалеку от новоприбывших стоял вертолет. Порталы и прочая мистика уже никого не пугали: люди узнали о существовании потусторонних видов. Вампиры, ведьмы… теперь все были заодно. Они хотели просто выжить. Никого не волновало, что ты умеешь и сколько тебе лет. Маги помогали пострадавшим, залечивая их раны, добровольцы жертвовали кровь раненым в бою вампирам. В сложившейся ситуации не было времени удивляться и опасаться. Мир поглощал апокалипсис. Чтобы выжить, необходима любая опора.

Внезапно около спорящих Евы и Анетт образовался новый портал. Через несколько секунд из него вышли Дориан, Сириус с несколькими подчиненными, последним появился Армин. Лица каждого были мрачнее тучи. Лицо Дориана исказила боль.

― Любимый! ― Ева бросилась к Армину, который тут же заключил ее в крепкие объятия. ― Я так переживала...

― Со мной все в порядке, ― полушепотом сказал он. ― Хамелеон забрал Ришу.

Ева резко вздернула голову.

― Что?!

― Он появился на острове в другом облике. Через два часа мы должны прибыть в Гранд-Каньон. Там состоится сражение. Он требовал вернуть Дьяволу твою душу. В противном случае пригрозил убить Ришу.

Ева отстранилась и прикрыла рот ладонью.

― Нет… Этого нельзя допустить...

― Если Дьявол вновь заполучит твою душу, он завершит начатое.

― Но Риша не должна из-за этого страдать! ― воскликнула Ева. ― Это несправедливо!

― Я ни за что не отдам им тебя, ― категорично сказал Армин. ― Дело не только в душе.

― Но… ― Понимая, что из данной ситуации не было выхода, Ева снова подошла к Армину и уткнулась лицом в его грудь. По ее щекам побежали слезы. ― Так ведь не должно быть...

― Мы что-нибудь придумаем, ― успокаивающим голосом произнес он. ― Сейчас мы должны подготовиться к битве.

А в стороне заливалась слезами Джулия. Дориан и Анетт обнимали ее, но это не помогало.

― Чья бы душа в ней ни находилась, Риша ― моя дочь! ― кричала она. ― Как ты это допустил? ― Она ударила мужа в плечо. ― Как?!

― Все произошло неожиданно, ― попытался оправдаться Дориан. ― Мы не сумели сориентироваться.

― Не сумели сориентироваться?! ― бесновалась Джулия. ― Какого черта вы отправили меня сюда? Останься я там, ничего этого не произошло бы!

― Возможно, ты не права...

― Замолчи! Вы все, замолчите!..

Слезы задавили Джулию. Уткнувшись лбом в согнутые колени, она нервно задрожала. Дориан крепче прижал жену к себе, Анетт молча гладила ее по спине.

Мимо Евы и Армина быстро прошел вампир. Он куда-то спешил, но, увидев их, резко остановился и упал на колени.

― Antistes! Antistita! Хвала Всевышнему, вы здесь!

Армин мягко обратился к вампиру:

― Встань. Не нужно здесь этого делать. Как твое имя?

Низкорослый, слегка полноватый мужчина поднялся и, все еще не глядя в глаза Армину, ответил:

― Николай.

― Сколько в этом месте вампиров, Николай?

― Сорок восемь, Antistes. Еще позавчера было больше двухсот. Но многие ушли, чтобы сразиться с адской армией, а некоторые погибли здесь от полученных ран. Люди проявили милосердие, жертвуя нам кровь. Многих она спасла. Прикажете собрать оставшихся?

― Да. ― Армин кивнул через пару секунд. ― И не только вампиров. Я хочу обратиться ко всем.

― И к людям?

― Да.

― Будет сделано. ― Николай поклонился. ― Я сообщу, когда все будут готовы вас выслушать.

 

Через пятнадцать минут у высокого камня на берегу реки собрался народ. Все, кто находился в этой части ущелья, обратили взоры на Армина, стоящего на камне.

― Вы можете начинать, ― шепнул ему подоспевший Николай.

Армин выпрямился и, глядя в толпу, громко произнес:

― Попрошу внимания!

Все стихли, устремив на него заинтересованные взгляды. Рядом с камнем стояли Ева, Дориан, Джулия, Анетт, Ян и Сириус.

― Мое имя ― Армин Делацеро, ― продолжил Армин, ― и я демон.

Толпа дружно ахнула и синхронно отступила назад.

― Не бойтесь! ― прокричал Николай. ― Он не желает вам зла!

― Это правда, ― сказал Армин. ― Я здесь, чтобы сообщить, что в полдень состоится бой с силами Ада, в котором я и мои сильнейшие сторонники примем участие. Удачный исход этого сражения остановит апокалипсис.

― Мы видели этих тварей! ― прокричал грузный мужчина из толпы. ― Их несметное количество. Кем бы вы ни были, вам их не одолеть!

― Однажды мне пришлось выступить в одиночку против войска Ада. Как видите, я остался жив. Я ― не простой демон. Много тысяч лет назад Дьявол создал меня для того, чтобы я помог ему разрушить этот мир. Сейчас же я хочу его спасти. Я ― первый вампир.

Повисла тишина. Вдруг из толпы раздался ошеломленный женский голос:

― Он ― Идеал! Я читала о нем!

Люди расступились, представив всеобщему вниманию худую, высокую женщину лет тридцати пяти, в клетчатом платье до колен, больших очках для коррекции зрения, скудные русые волосы были собраны в хвост. Всем видом она напоминала школьную учительницу. Коей и оказалась.

― Меня зовут Лидия Панкратова, ― представилась женщина. ― До того, как все это началось, я работала учительницей в одной из российских школ, но с детства интересовалась мифологией. Мой сосед торговал в антикварном магазине и собирал различные реликвии. Однажды он рассказал, что ему в руки попала древняя книга, написанная на латыни. Я знаю латынь, поэтому смогла прочесть. В одной из ее глав говорилось о вас. ― Она с восхищением посмотрела на Армина. ― Я думала, что это очередная легенда, ведь в мире существует столько версий происхождения вампиров… Но эта оказалась верной! Сосед сказал, что книга в единственном экземпляре. Она называлась “Истинная демонология”. Автор ― Рубеус Леви.  

Армин нахмурился. Во времена, когда эта книга вышла в свет, его ближайшие подданные позаботились о том, чтобы она не распространилась по миру. Ведь, в отличие от всех последующих трактатах о демонах, тот был стопроцентно верным. Армин не мог допустить, чтобы люди узнали правду о вампирах и прочих исчадиях Ада. Он лично разорвал на части старое тело волшебника и ясновидящего Рубеуса Леви. Однако один том все же уцелел.

Словно прочитав его мысли, Лидия сказала:

― На дом моего соседа упал метеорит. Все, что было в нем и пристроенном к нему антикварном магазине, уничтожено. Даже ему не удалось спастись.

Армин на две секунды закрыл глаза. Какое это сейчас имеет значение? Открыв их вновь, он продолжил:

― Эта женщина сказала правду. Я ― Идеал, один из сильнейших демонов. Придя в этот мир миллион лет назад, я жаждал его разрушить, теперь же я отдам все, даже жизнь, во имя его спасения. Со мной пойдут сильные воины: Ева ― моя жена, а также Идеал. Она обладает почти такой же мощью, что и я. Дориан и Джулия ― сильнейшие маги мира. Фридрих и Анетт ― оборотни. Сириус ― вампир, прекрасный боец, а также некоторые вампиры, маги и оборотни, доказавшие свою преданность этому миру. Если среди вас есть те, кто наделен большой силой и готов самоотверженно сражаться за справедливость, прошу примкнуть к нам.

― Откуда мы знаем, что тебе можно верить? ― прокричал какой-то мужчина. ― А может, ты пришел, чтобы убить нас всех?

― Если бы я хотел, то сделал это, а не стоял и разговаривал с вами. Можете мне не верить, но больше никто не придет, чтобы спасти вас.

― Прислушайтесь к нему, ― громким голосом сказал Дориан. ― Он демон, но не такой, как остальные. Он готов сражаться за ваши жизни. Так что, среди вас найдутся желающие воевать вместе с нами?

Спустя несколько секунд из толпы неуверенно поднялось несколько рук, но с каждым мгновением их число возрастало. Ева и Дориан отобрали сильнейших.

― Остальные останутся здесь, ― сказал Армин. ― На данный момент ущелье ― одно из самых безопасных мест на Земле. Сейчас я попрошу магов создать порталы в места, которые назову. Ева и Дориан, отберите там способных сражаться.

Вскоре на небольшом расстоянии друг от друга заискрили бледно-голубым цветом порталы, и Ева с Дорианом по очереди входили в каждый и возвращались с пополнением. Вскоре было собрано войско. Небольшое, но войско.

 

Обычно, когда ждешь чего-то, время тянется подобно вечности, но не в этот раз. Отпущенные Хамелеоном два часа прошли, осталось всего четыре минуты.

― Нам пора, ― сказал Армин. ― Войско Дьявола будет огромным. Соберите все силы.

― Я голыми руками убью этого Хамелеона, если хоть один волос упадет с головы моей дочери! ― прошипела Джулия Дориану. Тот едва слышно вздохнул.

Портал открылся, и воины исчезли в нем.

Оказавшись в Гранд-Каньоне, Армин решил, что попал в Ад. Атмосфера там была гораздо худшей, чем в других местах, пострадавших от апокалипсиса. Адское облако выглядело еще чернее, воздух оказался горячим и тяжелым, никакого ветра, только жар. Кое-где даже виднелись миражи. 

В голове Армина пронеслось событие двенадцатилетней давности. Точно так же он стоял на поле битвы и глядел на собравшееся на другом его конце адское войско. Только в тот день за его спиной не было поддержки, теперь же каждый из его сторонников был готов биться до смерти.

Завидев прибывших, Хамелеон подал знак воинам, и они двинулись навстречу. В руке рыжеволосого Идеала был меч с черной рукояткой и темно-серым лезвием, вдоль которого тянулась изогнутая лоза огненного цвета.

Два полководца остановились друг против друга на расстоянии в несколько шагов.

― И снова здравствуй, ― пропел Хамелеон. ― Это все твои бойцы?

Армин смерил его высокомерным взглядом.

― Да.

― Маловато. ― Хамелеон пожал плечами. ― Неужели вы решили, что сумеете справиться с нами и закрыть врата Ада? Думаешь, что сможешь остановить апокалипсис?

― Искренне надеюсь.

Хамелеон с сожалением улыбнулся.

― Ты не глупец, Армин, поэтому понимаешь, что против нас бессилен. Я слышал о твоей битве в одиночку против адской армии. Отважно и похвально. Но в этот раз нас больше, и мы сильнее. Поэтому предлагаю тебе сделку.

― Можешь не продолжать!

― Нет, я продолжу. Если тебе не дорога своя жизнь, подумай о тех, кого ты привел на смертельный бой. Среди них твои друзья. Неужели пожертвуешь ими ради призрачной мечты?

― Это не мечта, ― недрогнувшим голосом сказал Армин. ― Остановить это безумие ― мой долг. 

На этот раз демон рассмеялся.

― Ты слишком самонадеян, Армин. Думаешь, все так просто? Я предлагаю тебе единственный верный путь: отдай мне душу своей жены и мы уйдем. Вы получите назад девчонку, и ты больше никогда меня не увидишь. Да брось! Неужели тебе жалко какую-то душонку? Я ведь не забираю ее вместе с телом. Оно останется с тобой. Можешь продолжать коротать вечность рядом с любимой. Могу также пообещать, что никто тебя не тронет, когда господин захватит этот мир.

Выслушав тираду Хамелеона, Армин ответил однозначно:

― Нет.

― Глупец! ― воскликнул демон. ― Ты готов подставить жизни близких под удар?

― Они сами готовы это сделать ради долга.

Хамелеон вновь рассмеялся.

― Слышал бы ты себя! Только и твердишь о долге, как несчастный супермен. Это реальность, дружок, и сегодня она не на твоей стороне. Видишь этот меч? ― Он повертел в руке красивое оружие. ― Он создан совсем недавно. Если я ударю им тебя, ты умрешь. Это ― самое совершенное оружие против Идеала. Но не против меня. Я неуязвим, как ты помнишь.

Армин оглядел меч. Что ж, к новому оружию ему не привыкать. Поначалу были Левиафаны, затем кинжал, кровь Лилит, и вот теперь Дьявол придумал новинку.

― Битва состоится, ― ледяным голосом сказал Армин и тут же перехватил взметнувшуюся вверх руку Хамелеона. ― Во второй раз я на это не куплюсь.

Пошатнувшись, Ева звучно выдохнула. Рыжеволосый демон едва не схватил ее так же, как Ришу. Дориан поддержал ее.

― Ну, что ж, ― Хамелеон сжал пальцы в кулак и высвободил руку, ― приготовьтесь умереть.

В следующий миг он, зарычав, взмахнул мечом.

 

Воздух стал еще тяжелее. Легко увернувшись от меча, Армин ударил Хамелеона в живот. Демон, не выпуская из руки оружия, упал на шершавую землю и проехал несколько метров на спине. Тут же вскочив на ноги, демон выгнул пальцы, и неведомая сила отбросила Армина назад. В следующий миг в грудь рыжеволосого ударил мощный магический разряд, пущенный Дорианом.

Хамелеон махнул рукой, и его войско бросилось в атаку. Полчища разъяренных демонов неслись на врага, готовясь разбить крохотное войско. Среди них Армин заметил материализовавшиеся души умерших. Увидев, как изменилось его лицо, Хамелеон с усмешкой произнес:

― В этой битве участвуют все. И живые, и мертвые. Пришла пора встретиться лицом к лицу с теми, кого ты убил!

В этот раз Армин решил не ждать долго, а действовать сразу. Опустившись к земле, он ударил по ней ладонью и громогласно проговорил:

― Flamma vitae da mihi potestatem![1]

Поверхность земли задрожала и в этот же миг от Армина в сторону врага побежали несколько трещин. С каждой секундой они расширялись, выплевывая языки пламени. Не успевшие сориентироваться демоны один за другим падали в огненную бездну. Кипя от ярости, Хамелеон бросился на противника.

 

Перепрыгивая через одну из щелей, Хамелеон преобразовался. Теперь он предстал перед всеми в истинном обличии ― обличии монстра. Издав истошный рык, демон высоко подпрыгнул и… взлетел. Два рваных крыла, напомнившие крылья летучей мыши, расправились и подняли чудовище в воздух. Дориан поднял руку, чтобы ударить его магическим разрядом, но Армин его остановил.

― Я сам. Ты меня прикроешь; Джулия, обеспечь защиту; Сириус, позаботься о восставших душах; Ева… просто держись поблизости.

Расправив черные крылья, Армин поднялся в воздух, и в его руке появилось длинное копье.

… Отбиться от войска тьмы было практически невозможно. С каждой минутой их становилось все больше. Подпитывая огонь в расщелинах, поглотивших в себя немалую часть противника, Армин бился с Хамелеоном. Несмотря на свое, казалось бы, неуклюжее тело тот ловко отражал его удары. Армину удалось несколько раз его ранить, но раны сразу же затягивались.

― Тебе меня не победить, ― рычало чудовище. ― Сдавайся!

― Никогда!

Новым ударом Армин повалил его на землю.

Умело командуя воинами, Сириус уничтожал души-зомби, одну за другой. Превратившись, Анетт безжалостно разрывала горла им и демонам низшего ранга. Джулия, собрав силу, смело двигалась навстречу врагу, уничтожая демонов и всех, кто попадался ей на пути. Ее целью было вернуть дочь, и ради этого она была готова на все.

Что-то зарычало над головой Евы. Она резко подняла голову и обомлела: над ней возвышался огромный Левиафан.

… Чудовище выпустило щупальца и зловеще заурчало. Заметив его, Дориан ударил мощным разрядом, но он разбился о тело монстра, как водяной шарик. Взмахнув длинным щупальцем, Левиафан оглушил чародея и отбросил в сторону. Подоспевшая Анетт смело бросилась на него, но была отправлена вслед за магом. Ева же, лишившись дара речи, глядела на него, не в силах пошевелиться.

Внезапно в лицо монстру ударил внушительных размеров огненный шар. Левиафан покачнулся и тряхнул головой. Еву крепко схватили за руку и оттащили в сторону. 

― Ты что?! ― Армин встряхнул ее за плечи. ― Он мог тебя убить! О чем ты думала?

― Прости… я испугалась… ― Она заплакала и прильнула к его груди. ― Плохой из меня боец.

― Все, успокойся. ― Армин погладил ее по спине. ― С каждым может такое случиться. Больше ничего не бойся. Знай, что ты не одна.

Ева отстранилась и вытерла слезы.

― Где Хамелеон?

Армин оглянулся.

― Убежал к своим. Видимо, чтобы поднабраться сил. Приведи в чувства Дориана и Анетт. Я займусь Левиафаном.

Ева схватила его за руку.

― Будь осторожен.

В ответ Армин приятно улыбнулся.

Не прошло много времени, как чародей и белая волчица вновь встали на ноги. Тем временем Армин сражался с Левиафаном. Демон был огромен, ростом с пятиэтажный дом, а длина щупалец достигала около двадцати метров.

Много сил Армин потратил на этот бой. Левиафан был сильнее и старше. Он был одним из первых демонов в своем роде, одним из могущественнейших.

Увидев в толпе противника яростно сражающуюся Джулию, Дориан поспешил к ней. Едва он удалился, как Ева услышала за спиной знакомый голос:

― Здравствуй, моя радость. Соскучилась?

Ева резко повернула голову. Позади нее стояла Катя Пирогова. Ее глаза недобро блестели.

 

Бой продолжался. Словно одержимая яростью, Джулия убивала всякого, кто вставал на ее пути, некоторых же сбрасывала в пылающие адским пламенем расщелины.

― Джулия, остановись! ― прокричал Дориан, подбежав к ней. ― Со всеми тебе не совладать!

― Они отдадут мне дочь! ― не своим голосом отозвалась ведьма и убила очередного демона.

Вдруг воздух завибрировал, и перед обоими предстал Хамелеон. Он снова был в облике рыжеволосого мужчины.

― Однако неплохо, ― одобрительно сказал он, глядя на Джулию. ― Не желаешь примкнуть к нам?

― Верни мне Ришу! ― угрожающе вскричала ведьма.

― Не могу. ― Демон гадко улыбнулся. ― Сделка ведь не заключена.

― Забери меня, но отпусти ее!

― Зачем ты мне? ― Хамелеон пожал плечами. ― От тебя в деле господина не будет никакого толку. Ты бесполезна.

― Возьми меня вместо нее, ― сказал Дориан. ― Я ― сильный маг, могу вам пригодиться.

― Мы и без тебя умеем колдовать. ― Демон усмехнулся. ― Твое желание пожертвовать собой ради спасения дочери и подруги похвально, но, к сожалению, мне не нужна эта жертва. Все, чего я хочу, это душа Евы.

― Ты ее не получишь! ― прошипела Джулия и запустила в Хамелеона искрящийся голубоватый шар.

Демон склонил голову набок и выставил вперед ладонь. Шар отскочил от нее и ударил прямо в грудь Джулии. Ее отбросило на несколько шагов. Упав на землю на краю расщелины, она тяжело задышала. Дориан бросился к ней, но Хамелеон отшвырнул его к скале, ударившись о которую маг потерял сознание.

 

Ева с ненавистью глядела в ухмыляющиеся глаза Кати. Белокурая девушка, в чьем теле был дух черной ведьмы, скрестила руки на груди и наклонила голову.

― Будем драться или просто поговорим?

― Нам не о чем говорить. ― Ева сжала кулаки.

Анетт в это время злобно зарычала.

― Вижу, ты обзавелась неплохой собачкой, ― с усмешкой сказала Катя.

― Я давно мечтала тебя убить, ― процедила Ева и ударила ее по лицу.

Выпрямившись, Катя стерла кровь с губы и бросила в Еву магический шар. Ева отскочила в сторону. Кожа ее лица стянулась, под верхней губой появились клыки, на пальцах отросли когти. Молниеносно подбежав к Кате, Ева изо всех сил полоснула когтями по ее груди. Ведьма попыталась отбиться, но шар, пущенный ею, был отбит противницей.

― Ты была проклятием моего детства. ― Новым ударом Ева свалила Катю с ног. ― Из-за тебя меня все возненавидели. ― Она схватила ее за волосы. ― Пришло время отплатить. ― Клыки безжалостно вонзились в шею Кати. Через несколько мгновений она замертво упала на землю.

Бесцеремонно взяв поверженную за волосы, Ева подтащила ее к расщелине и сбросила вниз. Бездыханное тело тут же исчезло в огненном зареве.

Ева подняла глаза и замерла: невдалеке, у другой расщелины она увидела Хамелеона, склонившегося над Джулией. Он собирался столкнуть ее в пропасть.

― Нет! ― закричала Ева и обратила взгляд к мужу. Он уже почти победил Левиафана. ― Армин, погаси огонь в расщелинах! Джулия...

Но внезапно голос Евы сорвался. Она медленно обернулась. Позади нее стояло, едва удерживаясь на ногах, обугленное тело Кати. На сожженном лице виднелась победная улыбка. Ева пошатнулась и упала на колени. Опустив голову, она почувствовала, как тяжелый ком подошел к горлу: пронзив ее насквозь, из живота торчало лезвие черного меча с рисунком в виде огненной лозы. Глаза наполнились слезами, и Ева подняла голову. Катя издала тяжелый стон, и ее тело рассыпалось в пепел. В тот же миг Хамелеон столкнул Джулию с обрыва. 

 

II

 

Ева распахнула глаза. Взору открылось хмурое небо, прохладный ветер обдувал лицо, шею и кисти рук. Слух уловил многочисленные голоса, которые с каждой секундой становились отчетливее.

― Ева! ― Сошедший на хрип голос она узнала сразу. Он принадлежал Армину. В тот же миг его руки встряхнули ее. Реальность постепенно обрела краски.

С трудом повернув голову, Ева увидела над собой обеспокоенное лицо Армина. Его глаза явно выражали испуг, а руки судорожно сжимали ее плечи.

― Милая, слава Богу! ― облегченно выдохнул Армин и, приподняв Еву, крепко прижал к себе. Ничего не понимая, она не пошевелилась.

― Где я? ― почти шепотом спросила она.

Армин отстранил ее от себя. Его взгляд выражал тревогу.

― Что значит, где?

Ева робко огляделась. Вокруг них столпились люди и вампиры. Они с недоумением смотрели на нее и молчали. Коснувшись ладонями земли, она почувствовала мягкость травы. Взгляд стал яснее, а в голове мгновенно все перемешалось. Резко опустив голову, Ева посмотрела на живот. На светло-серой вязаной тунике не было и следа крови. Но она ведь должна быть! Перед глазами все еще стояло жуткое багровое пятно. Тело ощущало раскаленную сталь, но раны не было. Как такое возможно? Магия?

― Господи, до чего же ты нас перепугала! ― прозвучал совсем рядом голос, от которого мурашки пробежали по телу Евы.

Подняв голову, она увидела склонившуюся над ней Джулию. Глаза той еще не высохли от слез, а щеки пылали ярким румянцем.

― Ты как?

― Джулия?.. ― Ева не услышала себя. Она произнесла имя подруги беззвучно, одними губами.

― Да, это я. ― Джулия встала на колени и обняла ее. ― Как же я испугалась! Ты просто стояла, и вдруг...

― Вдруг что?

― Упала. ― Джулия отпустила Еву и отодвинулась. ― Ни с того, ни с сего. Это был обморок… или что-то наподобие. С тобой такое иногда случалось, но в этот раз было намного хуже. Мы боялись, что не сумеем вернуть тебя. Ты вся горела, билась в судорогах...

Только теперь Ева поняла, что произошло. Все, что она видела и чувствовала, оказалось видением. Не было еще никакой битвы, никто не убивал Джулию… и ее саму. Это было предупреждением. Высшие Силы послали ей видение будущего.

Слезы хлынули из глаз Евы, успевшей попрощаться с жизнью. Судьба дала ей шанс все исправить. Крепко обняв Армина и уткнувшись лицом в его плечо, она выпустила все, что так давило на сердце.

 

После того как Ева закончила рассказ, она заметила, как побледнели лица присутствующих. В особенности лицо Армина. Ей редко доводилось видеть такой ужас в глазах супруга.

― Ты останешься здесь, ― сказал он сразу, как только Ева перестала говорить. ― Ты и Джулия.

Она недоуменно взглянула на него.

― Что? Нет, ты не можешь этого сделать! Я нужна вам. Мы обе нужны.

― Нет, не нужны, ― отрезал Армин. ― Я не могу тобой рисковать. И не могу подвергнуть риску Джулию. Ты видела, что будет. Мы отправимся без тебя.

― Армин, я обладаю большой силой, моя помощь...

― Ты никуда не идешь! ― Армин повысил голос. ― Мы справимся сами.

Джулия молчала.

Ева вцепилась в руку мужа.

― Я уже однажды отпустила тебя на бой с полчищем демонов, но больше не повторю этой ошибки. Я не хочу вновь тебя потерять.

― Ты меня не потеряешь. ― Армин накрыл ее ладонь своей. ― Обещаю, что останусь жив и вернусь к тебе. Чего бы мне это не стоило.

― Как ты можешь такое обещать? ― На глаза Евы вновь навернулись слезы. ― Как можешь писать себе судьбу? Никто не в силах сказать, что ждет его через минуту, а ты с такой уверенностью говоришь, что вернешься оттуда живым. В прошлый раз ты хотя бы не лгал.

Она отпустила его руку и снова заплакала. Подойдя к ней, Дориан обнял ее и тихо сказал:

― Армин сильнее, чем ты думаешь. Он знаком с обитателями Ада много тысячелетий, знает их слабые стороны. И в этот раз он будет не один. Обещаю тебе, что прослежу, чтобы с ним ничего не случилось.

― Хватит! ― Ева резко отстранилась от него. ― Перестаньте утешать меня, как ребенка, и рассказывать сказки! Один Хамелеон уже представляет собой большую угрозу жизни каждого, кто туда отправится. В том числе и твоей жизни, Армин! Никто из нас не знает, как его уничтожить. Вы можете проиграть.

― Мы приложим все усилия, чтобы остаться в живых, ― сказал Дориан, потом посмотрел на Джулию. ― Тебе лучше послушать Армина и остаться с Евой. Она видела твою смерть.

Она резко встала с камня, на котором сидела.

― Предлагаешь мне отсидеться здесь в то время, пока вы будете биться?

― Не рискуй. Видения Евы всегда сбываются.

― А давайте, все не пойдем! ― неожиданно взорвалась Джулия. ― Давайте, сложим крылышки и позволим Дьяволу прибрать к рукам наш мир! Я буду сражаться за него, и никто меня не остановит!

После этих слов она первая шагнула в только что созданный Анетт портал. Та поспешила за ней.

― Армин… ― Ева умоляюще посмотрела на мужа, но он остался непреклонен.

― Нет. Я уже все сказал. Твое присутствие там не обеспечит нам победу. Ты не сможешь убить Хамелеона, потому что, как и мы, не знаешь, что является причиной его смерти. Поэтому останешься здесь и будешь ждать вместе со всеми. Может быть, тут кому-нибудь понадобится твоя помощь. Иезекиль, ― он повернул голову и строго посмотрел на старого мага, ― отвечаешь за нее головой. Позволишь ей уйти и пожалеешь, что родился на свет.

― Да, Antistes. ― Колдун согнул спину. ― Я заблокирую любой портал, который попытается создать ваша жена.

― Что вы делаете?! ― Ева схватилась за голову. ― Я вам нужна!

Но никто будто не слышал ее. Нежно коснувшись губами ее пылающего лба, Армин подал знак воинам, и через несколько секунд их всех поглотил портал.

 

***

 

Все началось так, как предсказала Ева. Когда немногочисленное войско прибыло в Гранд-Каньон, их там уже ждал Хамелеон с огромной армией. Не увидев среди прибывших обладательницу уникальной души, демон нахмурился. Продемонстрировав особый меч, он предложил Армину сделку, от которой тот, естественно, отказался. Начался бой.

Все шло по уже известному сценарию, не соответствовали ему лишь мелочи. Армин создал пылающие огнем расщелины, Дориан настрого запретил амбициозной жене даже близко подходить к Хамелеону. Джулии не удалось его переубедить, поэтому ей осталось довольствоваться сражением с нападавшими на нее и мужа демонами.

Вскоре появился огромный Левиафан. Армин уже ждал его и был готов к бою. Не прошло много времени с начала их битвы, как чудовище, испустив гортанный стон, замертво рухнуло наземь.

Ситуация накалялась с каждой секундой. Демонов становилось больше, а силы их противников убывали. Маги построили вокруг себя и соратников временные защитные оболочки, но надолго их не хватало. Яростно рыча, превращенные оборотни бросались на врагов и раздирали их в клочья. Одному из демонов удалось ранить проворного Фридриха в бок, но темно-серый волк не отступил. Если в человеческом обличии он был тихим и сдержанным, то в шкуре животного Фридрих Келлер превращался в отчаянную машину для убийств. Его не пугали ни численность, ни силы противника. Он не выбирал, на кого броситься. Не обращая внимания на рану, оборотень продолжал храбрый бой. Его последней жертвой оказался демон с бычьими рогами. Они стали концом его пути. Подбросив волка в воздух, демон насадил его на острые рога, словно на шампуры. Громко взвыв, Фридрих испустил дух. Минутой позже от полученных ран скончался и его убийца.

 

А тем временем в ущелье зарождалась паника. Тучи, нависавшие над ним, изменили свой вид в считанные секунды. Серая масса побагровела, в ней заискрились молнии.

― Оно уже здесь! ― закричал кто-то из толпы, показывая пальцем вверх. ― Мы все умрем!

Чтобы вызвать суматоху, не требуется много времени. Не прошло и двух минут, как почти все, кто находился в ущелье, с криками и ахами засуетились, как муравьи в горящем муравейнике. Ева, еще не пришедшая в себя до конца после страшного видения и распоряжения мужа, почувствовала холодок в груди.

― Я должна идти. ― Она схватила своего наблюдателя за руку. ― Пожалуйста, Иезекиль, отпусти меня!

― Вы слышали своего мужа, Antistita? ― невозмутимо проговорил старик. ― Я пока не собираюсь прощаться с жизнью.

― Я могу помочь это остановить! Но не здесь! В этом месте мои старания будут бесполезны.

― Вы ничего не сможете сделать. ― Иезекиль покачал головой. ― Прекратите паниковать и наберитесь терпения. Мы должны...

Внезапно его голос оборвался. Покачнувшись, пожилой маг упал на траву. Перед изумленным взором Евы предстал Ян. В его руке была палка.

― Ты… его убил? ― пробормотала ошеломленная девушка.

― Нет. ― Ян отбросил палку. ― Просто оглушил. Скорее. Мы должны спешить.

― Мы?

― Я тоже иду.

― Но...

― Я не оставлю Анетт одну в этом хаосе!

Времени на споры не было. Создав портал, Ева вошла в него вместе с вервольфом.

 

Место поверженного Левиафана быстро сменила группа крылатых демонов среднего ранга. Армину уже доводилось с ними биться, ― именно они бросили его в лапы Аарона и его верных слуг. Именно их он не смог одолеть в воздухе. Но в этот раз с ними были горгульи. Их сила превышала ту, которой обладали их спутники.

Армин закрыл глаза и открыл их вновь. С того сражения прошло уже двенадцать лет. Многое случилось после, многому он научился, находясь в Чистилище и в мире Спутников Вечности. На сегодняшний день его мощь заметно возросла.

Крылатых было много, но в этот раз Армин легко отбивался от них. Одни пали от его смертоносного огня, других он проткнул магическим копьем. И, самое главное, в этот раз у него была поддержка. Меткими бросками магической энергии Дориан сбивал, словно летящие тарелочки, назойливых бесов. Обугленные и окровавленные, они падали один за другим, как осенние листья с деревьев. 

С горгульями было сложнее. Когда не осталось ни одного крылатого демона, Армин стал биться исключительно с этими злобными тварями. Горгульи шипели и кусались, пинались и царапались. Нанося удары острыми крыльями, они злобно хохотали.

В один миг помощь со стороны перестала поступать. Армин бросил взгляд туда, где стоял Дориан. Окружив чародея, души-зомби атаковали его со всех сторон. Пытаясь с ними справиться, маг отвлекся от помощи другу.

Секундная остановка понесла за собой неблагоприятные последствия. Несколько ударов обрушились на Армина, и он почувствовал, как падает. Масса тяжелых тел, навалившихся на него, камнем тянула вниз. На большой скорости он врезался спиной в жесткую поверхность земли. Несколько ребер издали глухой хруст.

Гигантский Левиафан не заставил долго себя ждать. Если с предыдущим Армин справился без особых усилий, то эта ситуация не прогнозировала удачный исход. Для того чтобы кости срослись, понадобится некоторое время, битва же со сломанными не продлится долго. Но Армин не настроен был сдаваться. Он обещал Еве вернуться, поэтому выполнит обещание, во что бы то ни стало.

Собрав силы, Армин выставил вперед ладонь и ударил. Огненный шар рассыпался искрами при столкновении с кожей Левиафана. Этот демон был гораздо могущественнее своего предшественника. Несколько сильных лап прижали Армина к земле. С трудом повернув голову, он увидел невдалеке свое копье. Если бы только иметь возможность до него дотянуться!.. Он бы смог поразить им сердце Левиафана.

К сожалению, для телекинеза сил Армина оказалось недостаточно. Он владел им не в совершенстве, поэтому не мог использовать, будучи почти обессиленным. Тем временем демон победно выпустил щупальца. Горгульи, державшие Армина, довольно захихикали.

Левиафан победно затряс щупальцами. Еще секунда-две, и они пронзят тело Армина подобно острым мечам. Но вдруг демон замер. Тонким слухом Армин уловил звук рвущейся плоти, а в следующий миг из груди монстра показалось острие его копья.

Горгульи затихли и затрясли крыльями. Левиафан, взревев, рванулся в сторону. Щупальца беспорядочно метались и переплетались друг с другом. Уловив момент, Армин поднапрягся и широко распахнул глаза. В них вспыхнуло адское пламя. Яростным взглядом он “просканировал” держащих его горгулий. Чудовища заверещали, объятые огнем, и рассыпались в пепел. Собрав все силы, Армин сумел встать на ноги и оглядеться. Его соратники сражались с демонами и прочими монстрами. Краем глаза Дориан взглянул на него, но тут же, получив удар от одного из восставших, отвернулся.

Теперь внимание Армина было сфокусировано на агонически метавшемся рядом Левиафане. Демон кричал, изворачиваясь и стараясь сбросить с себя того, кто посмел нанести ему смертельный удар. Кто же это? Армину никак не удавалось разглядеть своего спасителя. Наконец Левиафану удалось схватить напавшего. Сжав его хрупкое тело в громадных ладонях, он надавил, и послышался хруст костей. Демон пошатнулся и, отшвырнув своего убийцу в сторону, рухнул на землю.

Выдернув копье из поверженного Левиафана, Армин бросился к еле вздрагивающему, распластавшемуся по земле телу. Подбежав ближе, он в ошеломлении замер: перед ним, агонически глотая воздух, лежал Аарон.

… Невидимая ледяная волна окатила Армина с головы до ног. Медленно опустившись на землю рядом с Аароном, он не сводил с него пораженного взгляда. Губы умирающего растянулись в болезненной улыбке.

― Прости… меня… ― с трудом выговорил он.

― Аарон? ― Армин до сих пор не мог поверить глазам.

― Я… все это время… ― Аарон кашлянул, и его лицо исказила гримаса боли, ― был в Аду… Отбывал наказание… Дьявол… ― Он снова кашлянул. ― Только попав туда в качестве грешника, я понял… какой он… на самом деле...

― Ты ― восставший?

Аарон моргнул.

― Я… сбежал… Меня не отпускали… Я хотел искупить вину… Я испортил тебе… всю жизнь… Прости… Ты был единственным другом мне, Армин… Как жаль… что я понял… это так поздно...

Руки Армина дрожали. Он не мог поверить в то, что видел и слышал. Аарон ― тот, кто всю жизнь желал ему смерти, в конце концов спас его от нее.

― Держись! ― Армин попытался собрать мысли воедино и направить их в нужное русло. ― Я тебе помогу.

― Нет… ― Аарон улыбнулся. ― Уже поздно… Я не жилец… Моя душа снова вернется в Ад и продолжит мучения… Я их… заслужил...

― Замолчи!

― Армин… ― Аарон судорожно сжал его ладонь. ― Ева… она… в Аду...

― Что?! ― Армин почувствовал, как его сердце перестало биться.

― Хамелеон… ее обманул… Скоро… он заберет ее душу… и отдаст… Дьяволу… Поторопись!..

Глаза Аарона закатились, он вздрогнул несколько раз и обмяк. Тут же его тело растворилось и пропало, будто его и не было. Армин посмотрел на свои руки. Они все еще дрожали.

 

… Портал должен был привести их на поле битвы. Выйдя из него, Ева изумленно огляделась по сторонам. Они с Яном стояли в месте, похожем на пещеру, только душную. Воздух в ней был горячим, кислорода не было вообще.

Ева резко повернулась к спутнику. Портала уже не было, а Ян стоял рядом и злобно улыбался.

― Что это значит, Ян? ― недоуменно вопросила она. ― Где мы?

― Не узнаешь это место? ― Он рассмеялся. ― Хотя, возможно, ты не была в этой его части. Добро пожаловать в Ад, моя радость.

Прямо на глазах Евы он преобразился. Теперь на нее глядело жуткое, но уже виденное ею раньше существо. Хамелеон. Воспользовавшись тем, что на поле битвы все были заняты сражением, он незаметно ускользнул и отправился в ущелье, где легко притворился Яном, который в то время говорил с кем-то на противоположном от Евы берегу реки.

― Вот мы снова и встретились, подруга, ― прозвучал за спиной Евы насмешливый голос.

Ева повернула голову. Ухмыляясь, на нее смотрела Катя. В руке она держала уже знакомый черный меч. 

 

III

 

Кто-то сжал плечо Армина, и он вздрогнул, возвращаясь в действительность.

― Тебя ранили? Армин! ― Голос звучал рядом и в то же время далеко.

Армин встал на ноги, не оборачиваясь. Он знал, что за его спиной Дориан, даже мог угадать выражение его лица. Но в мыслях его был не чародей, не его извечная забота, а перед глазами не Гранд-Каньон. Боли в спине больше не осталось. Глаза Армина яростно сверкнули, он трансформировался и взлетел над полем битвы в образе сокола. Дориан остался внизу, недоуменно глядя в небо. Сделав несколько взмахов крыльями, Армин скрылся из виду.

… А в то время Ева, схваченная подручными Хамелеона, находилась в мрачном обиталище. Там было темно и сухо, лишь зрение вампира помогало ей различать силуэты. Наконец слуга демона зажег огонь. В крошечной пещерке стало светлее.

― Господин будет рад такому подарку! ― в предвкушении похвалы восклицал Хамелеон.

Катя, не выпуская из рук меча, медленно передвигалась по пещере, глядя на пленницу.

― Поверить не могу, что девушка, о которой столько лет назад сложили пророчество ― она.

― Почему нет? ― прохрипел Хамелеон и преобразовался. Взорам присутствующих предстал знакомый рыжеволосый мужчина. ― Особая душа могла оказаться в ком угодно.

― Но это же Ева! ― воскликнула Екатерина таким тоном, словно для Хамелеона это значило то же самое, что для нее. ― Эта маленькая неудачница! Ведьма!

На этот раз Ева рассмеялась. Подойдя к ней, Катя изо всех сил ударила ее по лицу.

― Какого черта ты смеешься?

― Смешно слышать от тебя это слово. ― Ева сплюнула сгусток крови. ― Ведьма. Я так и не сумела ею побывать, а вот ты...

Новый удар не дал ей договорить.

― Не смей тешиться надо мной! ― взревела Катя. ― Взгляни, кто я, а кто ты!

Ева улыбнулась. Хотя, скорее, то была не улыбка, а усмешка.

― Взглянула, ― с нотками высокомерия сказала она. ― Ты ― ведьма, которую я не так давно лишила оболочки, поселившаяся в теле бесперспективной малолетней алкоголички и извращенки; я же ― Идеал и повелительница всех вампиров, живущих на земле. Разница ощутима?

Глаза Екатерины налились кровью.

― Всех ли? ― вскричала она. ― Думаешь, ты им нужна? Если бы ты не легла в постель с их прародителем, они бы давно тебя сожрали!

― Я легла с ним в постель потому, что люблю его. В отличие от тебя, готовой раздвинуть ноги перед кем угодно ради выгоды.

После этих слов Хамелеон усмехнулся, чем негласно раскрыл небольшую тайну своей напарницы. Ева наклонила голову и с сожалением посмотрела на бывшую односельчанку.

― Можешь забить меня до смерти, издеваясь и унижая, но это не изменит истины. Ты обозлена на все и вся потому, что тебя никогда не любили, Катя. Или, может, Нара? Так и не сумела смириться с тем, что Армин достался не тебе?

Кровь отхлынула от лица блондинки. Слишком много тайн раскрыла эта несносная девчонка! Теперь на нее заинтересованными глазами смотрел и Хамелеон.

― Так ты не рассказала ему о своем прошлом? ― Ева наигранно удивилась.

― Замолчи! ― прошипела Екатерина и замахнулась для нового удара, но Хамелеон перехватил ее руку.

― Чего я не знаю о тебе, Кэт-Ноэлль? ― певучим, но холодным голосом спросил он. ― Почему она назвала тебя Нарой, и что тебя связывает с Армином?

― Она помогала ему в грязных делах, ― ответила за нее Ева, ― а он пользовался ее телом и кровью. Давно это было. Больше миллиона лет назад. Она вернулась, чтобы ему отомстить. Только вот сил, боюсь, не хватит. Даже Риша не смогла, а она не сможет подавно.

Бешено взревев, Екатерина занесла над головой меч и бросилась на Еву. Та замерла, в памяти вспыхнуло видение. Она погибнет от этого меча, и убийцей ее будет Катя Пирогова. Неважно, где и при каких обстоятельствах.

Но вдруг Катя резко остановилась. Держа меч над головой, она просто застыла. Мгновенно повисла тишина. Ева недоуменно повела глазами. Все вокруг словно в один миг окаменело. Хамелеон, Екатерина, слуги ― все стояли неподвижно, словно восковые фигуры.

― Ну, чего расселась? Моя магия не вечна! ― раздался ото входа недовольный женский голос.

Без труда стряхнув с себя руки держащих ее слуг, Ева встала с потертого сидения и, оглядываясь, устремилась к выходу из пещеры. Там ее ждала Лилит. Ева была поражена. Она не ожидала увидеть демоницу в таком амплуа: в тот момент Лилит пыталась ей помочь.

― Я открою портал, а ты убирайся отсюда на все четыре стороны! ― зло прошипела демоница. ― И сделай так, чтобы я тебя больше не видела.

В полумраке Ева разглядела на ее лице ужасные огромные волдыри.

― Что с тобой, Лилит? Тебя прокляли?

― Не твое дело! ― Демоница уже колдовала над порталом. ― Люцифер решил, что об меня можно взять и вытереть ноги. Ха! Как бы не так! Я ему покажу, что значит ― меня унижать.

― Почему ты меня отпускаешь?

― Потому, что хочу, чтобы Люцифер сосал палец! ― Она повернулась к Еве. ― Ты женщина, и должна меня понять. Я целую вечность прислуживала ему, ублажала, выполняла все, что он пожелает. А этот мерзавец унизил меня на глазах всего Ада! Да, если бы не я, он бы не добился всего этого! ― Она взмахнула рукой, словно охватывая пространство.

― Постой. Недавно Хамелеон забрал девочку...

― Плевала я на этих девочек! Радуйся, что твою шкуру спасаю.

― Лилит! ― вдруг раздался громкий бас откуда-то из глубины тоннеля.

― Черт! ― выругалась демоница, схватила Еву и втолкнула в портал. Тут же к ней подбежало несколько уродливых адских стражей.

― Стой! ― почти хором закричали они.

― Прощайте, мальчики! ― Демоница подмигнула и повернулась к порталу. Цепкие руки схватили ее, но тело было уже бездыханным. Покинувший его черный дух исчез в портале, который тут же захлопнулся.

 

***

 

Проход открылся, и Ева оказалась в сожженной прерии. В той самой, где, спасая Армина, билась с Лилит и ее командой. Сейчас то место выглядело ужасно. Черная земля, покрытая дырами от упавших на нее метеоритов. Следом за Евой из портала вылетела черная дымообразная масса, и, описав два круга над ее головой, умчалась прочь. Вздрогнув, Ева взяла себя в руки и отправилась назад, в ущелье.

Едва портал открылся, как находившиеся поблизости люди и вампиры с громким «Ах!» отпрянули от него. Ступив на мягкую траву, Ева внимательно огляделась. Люди, с ужасом глядя на нее, боялись шелохнуться. Небо над ущельем еще сверкало молниями, но метеоритов не было.

― Ева! Ты жива! ― раздался счастливый возглас, и в следующую секунду она оказалась в крепких объятиях. То был Ян. Вспомнив обман Хамелеона, она поспешила отстраниться.

― Не бойся, это я, ― поняв причину ее страха, сказал вервольф. ― Я знаю, что произошло.

Ева почувствовала некоторое облегчение.

― Почему они так смотрят? ― тихо спросила она. ― Они меня боятся?

Ян помрачнел. Ничего не ответив, он взял ее за руку и отвел в сторону. Там, у большого камня, окруженный испуганными людьми, лежал Иезекиль. Из его груди было вырвано сердце. Ева ахнула и зажала рот ладонью.

― Армин был в ярости, в какой я никогда его не видел, ― негромко сказал вервольф.

― О, Господи… ― Ева повернулась и взглянула в его глаза. ― Где он сейчас?

― Тебя ищет. Где именно ― понятия не имею.

― Я должна попасть в Гранд-Каньон! ― Ева уверено прошла к месту, где недавно был портал.

― Но...

― Никаких “но”, Ян! Я должна найти Армина до тех пор, пока он еще кого-нибудь не убил.

― Постой! ― Ян подбежал к ней. ― Вот. Ты обронила его, когда упала в обморок. ― Он протянул ей медальон. ― Я нашел его в том месте несколько минут назад.

Ева улыбнулась и сжала талисман.

― Спасибо.

Создав новый проход, она исчезла в нем. Еще несколько секунд после ее ухода в ущелье было предельно тихо.

 

А в Гранд-Каньоне кипел смертельный бой. Количество жертв с обеих сторон возрастало с каждой минутой. Убив немалое число опасных демонов, от когтей двоих из них пал отважный Сириус. Демоны нещадно разорвали его тело. Джулия поранила ногу, когда билась с горгульями, и Дориан настаивал, чтобы она вернулась в ущелье. Жена и слушать его не хотела.

― Нас не так много! ― протестовала она. ― Мои силы здесь необходимы.

Анетт тоже была не в лучшем состоянии. Побитая, укушенная и исцарапанная, она, тяжело дыша, лежала в стороне, под скалой, набираясь сил. Ее белая волчья шерсть была покрыта багровыми пятнами.

Дориан сражался с кем придется, время от времени озираясь по сторонам в поисках Армина. Ему не верилось, что друг мог бросить его и остальных в такой момент. Несколько магов, бьющихся поодаль, то и дело поглядывали на него. В их головах сновал тот же самый вопрос: где Армин?

В миг, когда огромный огнедышащий демон едва не превратил Дориана в обугленную головешку, его окатило мощным потоком воды. Огонь зашипел и погас, а демон растерянно заметался. Дориан оглянулся. Неподалеку от него стояла Ева, довольно потирая ладони.

Взгляд чародея наполнился тревогой, и он бросился к ней.

― Ева, девочка моя, что ты здесь делаешь?

― Решила, что вам без меня не обойтись. ― Улыбнувшись, она обняла Дориана. ― Где Армин?

Маг отстранился.

― Он нас покинул. Единственное, что я успел прочесть в его голове ― это то, что ты в опасности. Что с тобой произошло?

― Долгая история, ― со вздохом ответила Ева. ― Скажу одно: я была в Аду, а Лилит меня освободила.

― Что?!

― Да, Дориан, я и сама не могу в это поверить. Дьявол чем-то сильно ее обидел, и она решила отомстить. Он изуродовал ее тело. Лилит помогла мне выбраться и сбежала сама.

― В этот мир?

― Да. Ее темная сущность прошла со мной сквозь портал и скрылась. Я не знаю, где она. ― Увидев, как погрустнел маг, Ева добавила: ― Я хотела забрать Ришу, но Лилит не дала мне это сделать. У нас не было времени...

― Не печалься. ― Дориан опустил голову и коснулся рукой ее локтя. ― Ты ни в чем не виновата. Я счастлив, что ты цела. Теперь нужно отыскать Армина. Без него нам тяжело сражаться.

― Что ты здесь делаешь, Ева? ― вдруг прозвучал сзади срывающийся на крик голос.

Ева и Дориан обернулись и увидели Лизу. Она была изрядно побита, зеленое одеяние в нескольких местах было порвано.

― Боже, Лиза, что с тобой? ― Ева бросилась к ней, но та выставила вперед обе руки.

― Не надо. Я в порядке. Вот только у всех нас серьезные неприятности. Серьезнее, чем казалось еще час назад.

― О чем ты говоришь?

― Все, что здесь происходит, ― отвлекающий маневр. Дьявол специально послал сюда войска, чтобы остановить вас или хотя бы задержать. Хамелеон вместе с главами избранных легионов пытаются прорваться в наш мир. Они почти открыли портал.

― Боже! ― Ева по привычке зажала рот рукой. ― Но ведь в ваш мир невозможно попасть. Пути в него не видны никому из сил тьмы.

Лиза вмиг помрачнела и нахмурилась.

― Никому, кроме Армина.

Ева почувствовала внезапный холод во всем теле и оглянулась на Дориана. Чародей побледнел.

― Что ты такое говоришь, Лиза?! ― воскликнул он. ― Я знаю Армина достаточно долго, чтобы с уверенностью утверждать, что он никогда бы не стал помогать Дьяволу! Ты ошибаешься. Вероятно, Хамелеон притворился им...

― Я сумею отличить Армина от Хамелеона! ― рявкнула Лиза. ― Ты прав, маг, по своей воле твой друг не помогал бы противнику.

― По своей воле? ― дрожащим голосом переспросила Ева.

― Ведьма освободила его Темное Эго. В этот раз все гораздо хуже, чем в прошлый.

Ева пошатнулась и отступила назад.

― Какая ведьма? ― едва слышно произнесла она.

― Ноэлль.

Из глаз Евы потекли слезы. Дориан обнял ее, едва сдерживая дрожь. Страшно представить, кем теперь стал Армин, и что он творит. А Лиза тем временем продолжила:

― На этот раз Армин вообразил себя ангелом тьмы.

― Что?! ― в один голос воскликнули Ева и Дориан.

― Он примкнул к легиону черных ангелов. Их предводитель решил, что его крылья ― символ их расы, и что в нем все время жила нераскрытая сущность ангела Ада. Это бред, Ева! В Армине немало способностей, но он Идеал, а не ангел. Его крылья ― дар, врученный ему создателем. Многие демоны имеют крылья. Дьявол хотел, чтобы его совершенное творение было красиво во всем, вот и подарил ему черные крылья ангела. Но они не делают его таковым. Слуги Сатаны внушили ему это, чтобы подпитать его самолюбие. Легион ангелов тьмы ― одна из сильнейших армий, атаковавших нас. Не Хамелеон, а Армин проведет адское войско к Трону Бога. Как и планировалось сразу. Хамелеон ― просто пешка. Все сделает Армин.

Ева не могла произнести в ответ ни слова. Ее подбородок дрожал, мозг отказывался верить. Снова… И на этот раз еще хуже.

― Последняя преграда ― это ваш мир? ― обреченно спросил Дориан.

Лиза кивнула, и он, болезненно сглотнув, опустил голову. Внезапно Ева вздернула подбородок и решительно посмотрела в глаза Лизы.

― Я хочу увидеть его. Отведи меня туда.

 

***

 

В Долине Смерти шел бой, гораздо страшнее того, что проходил в Гранд-Каньоне. Демонов там было гораздо меньше, зато множество черных и белых ангелов, Спутников Вечности бились насмерть. Ева с ужасом взглянула на представшую ее глазам картину. Хамелеон выступал во главе темных сил, а его ближайшие подручные пытались открыть портал. Несколько Спутников Вечности лежали мертвыми, оставшиеся едва стояли на ногах. Силы врага были несметны.

Вдруг Ева увидела среди сражающихся ангелов тьмы Армина. На нем был длинный черный балахон, как и на остальных ангелах, огромные крылья подняли его в воздух, волосы развевал ветер. Он вытянул вперед правую руку, и адское пламя спалило крылья юного ангела Света. Со стоном тот рухнул на землю, и на него тут же налетела толпа озверевших демонов.

Вцепившись в руку Лизы, Ева вновь заплакала. Она не могла поверить, что видит Армина. Это не он! Кто угодно, только не он!..

― Надежда только на тебя, ― с грустью сказала Лиза. ― Если ты это не остановишь, погибнут все: Дориан, Анетт, Джулия… Битве, идущей в Гранд-Каньоне, можно положить конец только здесь.

― Я сделаю все, что смогу, ― пообещала Ева. ― Даже больше.

Лиза взяла ее ладонь в свои.

― Я верю в тебя. Мы все верим. А сейчас мне нужно присоединиться к Густаву.

Ева посмотрела на группу сражающихся Спутников Вечности и увидела среди них мужа Лизы.

― Ты нужна ему, ― сказала она. ― За меня не беспокойся.

Прежде, чем Лиза успела что-то ответить, Ева отняла ладонь и нечеловеческим бегом бросилась в гущу сражения.

 

На счету была каждая секунда. Воины света слабли, а их враг становился лишь сильнее. Ева понимала, что в этой схватке может проиграть, но допустить возврата Армина на темную сторону она не могла. Тем временем он создал новый огненный шар, собираясь ударить им по Спутникам Вечности. Внезапно поток ледяной воды обрушился на его руки и погасил его. Армин резко повернул голову. Приблизившись к нему, насколько могла, Ева прокричала:

― Остановись! Армин, это не ты!

Произошедшее не осталось без постороннего внимания. Несколько новых союзников Армина обратили на Еву заинтересованные взгляды.

― Кто она такая? ― требовательно вопросил его один из черных ангелов.

Тот, в свою очередь, свысока посмотрел на Еву.

― Ты ее знаешь? ― не получив ответа на первый вопрос, продолжил ангел.

― Знаю, ― холодным голосом ответил Армин. ― Позволь, я сам с ней разберусь.

― Только не медли. Ты нужен нам в бою.

Армин опустился на землю. Его крылья не исчезли, но сложились за спиной.

― Любимый… ― Ева протянула к нему руку, но он крепко схватил ее за запястье.

― Что ты здесь забыла? ― грубо спросил он.

― Я не до конца понимаю, что происходит, но знаю, что тобой управляет Темное Эго, ― плача, проговорила Ева. ― Так уже было. Ноэлль освободила...

― Ноэлль помогла мне открыть то, что от меня скрывалось столько лет!

― Но это не твоя жизнь, а они ― не твоя семья! ― Ева указала рукой на бьющихся ангелов тьмы. ― Ты ― не один из них! Очнись! Они тебе лгут! В тебе душа человека!

― Как только мы получим то, что нужно Дьяволу, эту душу извлекут из моего тела, и я, наконец, стану полноценным стражем тьмы.

― Но ты ведь не хочешь этого, Армин! ― закричала Ева. ― Ты хочешь остаться здесь, со своими друзьями… со мной...

― Ты ошибаешься.

― Убей ее, Армин! ― прокричал, по-видимому, глава армии черных ангелов. ― Хватит с ней болтать!

Армин бросил на него свирепый взгляд.

― Эта девчонка моя, Медеон. Я сам буду решать, что с ней делать!

Он оттащил Еву в сторону.

― Уходи, пока я не передумал и не выполнил приказ Медеона. Возвращайся туда, откуда пришла, и забудь о моем существовании.

Ева закусила губу, стараясь подавить слезы, но они все равно рвались из глаз. Неожиданно Армин притянул ее к себе и грубо поцеловал. Вдруг Ева почувствовала, как под язык скользнуло что-то маленькое и металлическое. В следующую секунду Армин перестал ее целовать и тихо шепнул на ухо:

― Отдай это Дориану. Скорее!

Отпустив ее, он расправил крылья и вернулся в команду.

 

Ничего не понимая, Ева бегом покинула поле боя. К счастью, никем более не замеченная, она создала портал и вернулась в Гранд-Каньон. Там кипела битва. Держа под языком неизвестный предмет, она стала разыскивать среди бьющихся Дориана. Наконец, она его увидела. Подбежав к магу, Ева отвела его в сторону.

― Ева? Что такое? Где Армин? Ты его нашла? ― засыпал ее вопросами Дориан.

― Нашла, ― тихо ответила она и выплюнула на ладонь черную металлическую штучку в виде капсулы. На ней мелким золотистым шрифтом было что-то написано. ― Он просил передать тебе это. Сказал, что срочно.

По мере того, как Дориан разглядывал странную вещь, его глаза увеличивались.

― Если мы выживем, я весь остаток вечности буду молиться за него!

― Что это? ― непонимающе спросила Ева.

― Ключ к вратам Ада. ― Лицо мага сияло. ― Теперь мы можем запереть их навсегда.

 

***

 

Сорока минутами ранее...

Находясь в сожженной прерии, Армин всеми силами пытался открыть портал в Ад. Но, как того и следовало ожидать, у него ничего не выходило. Он уже отчаялся, когда перед ним вдруг возникли Густав и Лиза. Лица обоих были взволнованными.

― Ты не сможешь туда попасть, ― сказал Густав. ― Но не переживай. Еве удастся освободиться.

― Откуда вы знаете? ― с недоверием бросил Армин.

― У меня было видение, ― сказала Лиза. ― Ты должен мне поверить. Хамелеону не удастся вновь забрать ее душу. Скоро твоя жена будет свободна.

― Мы пришли просить твоей помощи, ― произнес Густав. ― Нам известно, как закрыть врата Ада. Но сами не можем этого сделать.

― Почему вы решили, что я смогу?

― Ты сможешь взять под контроль свое Темное Эго?

Армин задумался. Однажды ему уже это удалось.

― Наверное, ― неуверенно произнес он. ― Но зачем?

― Постарайся, ― сказал Густав. ― Иначе никак. Ты должен сыграть роль, которую от тебя ждут. Но без Темного Эго не получится.

― Я вас не понимаю. О какой роли речь.

― Притворись ангелом тьмы, ― не меняя тона и выражения лица, сказала Лиза. ― Медеон давно считает тебя таковым. Из-за твоей силы и крыльев.

― Но я не ангел тьмы! ― опешил Армин. ― Вы хотите, чтобы я, как мальчишка, дурью маялся вместо того, чтобы пытаться остановить это безумие.

― Ты не остановишь его, положившись только на свои силы, ― сказал Густав. ― То, что мы предлагаем ― идеальный способ достичь общей цели. Эта битва не такая, как двенадцать лет назад. Не приняв нашу просьбу, ты обречешь себя и близких на смерть. Притворись черным ангелом, освободи Эго. Только так ты сумеешь подобраться к Медеону и снять с его шеи ключ.

― Мы позаботимся о том, чтобы он попал к Дориану, ― произнесла Лиза. ― Ева придет за ним.

― Нет! ― отрезал Армин. ― Во-первых, то, что вы говорите ― чистой воды бред; во-вторых, я даже на пушечный выстрел не подпущу Еву...

― Мы отвлечем Хамелеона, ― перебил Густав. ― Продемонстрировав свою силу, ты окажешься в почете у темных ангелов. Они не посмеют прикоснуться к Еве без твоего на то согласия.

Армин выдержал паузу, прикидывая в уме все “за” и “против”. Несомненно, что-то было в их словах. Что-то верное.

― Где мне их искать? ― наконец, спросил он.

― В Долине Смерти, ― оживленно ответила Лиза. ― Там находится один из входов в наш мир, через который Хамелеон и его легионы хотят пройти в Царство Бога. Этот демон сумел найти лазейку. Мы будем охранять вход, насколько хватит сил, но долго не продержимся.

― Я все сделаю, ― сказал Армин, тяжело вздохнув. ― Только Ева должна поверить в то, что я перешел на другую сторону. Я знаю свою жену. Стань ей известна правда, она может натворить глупостей.

― Я об этом позабочусь, ― пообещала Лиза.

Через несколько минут Армин явился в Долину Смерти и без особого труда убедил Медеона в своей искусной лжи.

 

… Армин не смог обойтись без жертв. Чтобы доказать преданность Медеону, ему пришлось убить нескольких истинных сторонников. Но результат того стоил ― он сумел забрать то, что главный страж Ада хранил на шее, как талисман. Едва Медеон отвлекся, как Армин ловко снял с него ключ. Предводитель войска черных ангелов даже не заметил этого.

Как только Ева исчезла в портале, Армин сбросил маску. Растерянные “союзники”, опаленные смертоносным пламенем, группами падали на землю. Разъяренный Медеон посылал свою мощь в предателя, но сила Идеала превзошла могущество черного ангела.

А в то время Дориан, уединившись среди скал, начал произносить заклинание. Потратить на него нужно было много сил и времени. Джулия в те минуты помогала изнеможенной Анетт, которой сильно досталось в бою. Волчица едва удерживалась на лапах, но все еще бросалась на врагов. Ева же, убив несколько демонов, не сумела совладать с собой и втайне ото всех сбежала в Долину Смерти.

Зрелище, представшее глазам, поразило ее до глубины души. Дориан, торопясь, не успел рассказать ей о том, что переход Армина на противоположную сторону был тщательно спланированным обманом, но теперь Ева увидела это своими глазами. Ее муж бился в отчаянной схватке с темными силами, поражая одного за другим. Казалось, победа была уже совсем близка. Силы противника угасали, Дориан вот-вот закроет врата...

Резкая боль оборвала радостные мысли Евы. Она опустила голову и ужаснулась. Видение сбылось: острие черного меча насквозь пронзило ее в области живота.

― Зря ты вернулась, глупая, ― прозвучал голос Кати за ее спиной.

Вырвав меч, Екатерина встала напротив упавшей на колени девушки.

― Вы проиграли. Хамелеон уже почти открыл проход. Осталось всего каких-то несколько минут. Может, ты даже успеешь увидеть, как умрет от его руки твой любимый Армин. Смотри. Сейчас будет весело.

Рассмеявшись, Катя побежала на поле битвы.

 

Силы Дориана были на исходе. Буквы на ключе засветились, сам он зашевелился. Но для достижения нужного результата этого было мало. Маг чувствовал, как силы покидают его. Ему стало страшно. Страшно оттого, что он мог подвести друга в такой ответственный момент.

Вдруг на руки чародея легли две тонких девичьих ладони.

― Не сдавайся, ― прозвучал мягкий, но настойчивый голос.

Дориан поднял голову. Перед ним сидела Риша. Но не в облике маленькой девочки. Она выглядела как та Риша, которую он знал и любил будучи Таргосом.

― Не время удивляться, Дориан, ― сказала она. ― Физическая оболочка твоей дочери почти мертва. Лилит удалось вынести ее из Ада и надежно спрятать. Я должна вернуться через десять минут, чтобы поддерживать ее жизненные силы. Иначе она умрет. Поэтому у нас мало времени.

Мысли спутались в голове Дориана, но Риша была права: разбираться в них следует позже. Сжав ее ладони, он продолжил говорить слова заклинания. Приятный женский голос вторил ему.

 

Ситуация изменилась в одно мгновение. Победа, запах которой был уже так ощутим, переметнулась на вражескую сторону. А все потому, что Хамелеон открыл портал в мир Спутников Вечности. Осталось лишь убить защитников входа, и можно было приступать к основному пункту миссии.

Силы Армина были на исходе. Он направил их все на защиту портала. Воодушевленное стремительно приближающейся победой войско Хамелеона пыталось прорваться, убивая каждого, кто встретится им на пути. Натиск с их стороны был достаточно сильным, Армин испугался, что он и его сторонники не смогут удержать оборону. Все его надежды были лишь на Дориана.

Вдруг Армин услышал вскрик одного из Спутников Вечности. Тот в ужасе прокричал его имя. Армин молниеносно повернулся и встретился взглядом с несущейся на него Екатериной. В ее руках был меч. Она уже почти поразила им главного противника, как вдруг резко остановилась. Кожа ее странно вздулась и стала пузыриться. Не прошло и двух секунд, как ее тело взорвалось, обагрив кровью всех, кто находился рядом. В тот же миг в воздух взлетело черное облачко ― сущность Ноэлль. Но вдруг нечто похожее, только намного больше, окружило это облачко и сжало, подобно удаву. Черный дух ведьмы засиял сиреневыми лучами, а потом раздался хлопок, и множество мелких искорок, упав на землю, погасли. Неведомое нечто с большой скоростью умчалось прочь. Все недоуменно глядели ему вслед, и лишь некоторые, в том числе и Армин, знали, что то была Лилит.

Не в силах понять, по какой причине демоница уничтожила дух своей преданной рабыни, Армин повернул голову и замер ― к нему, качаясь, шла Ева. Рукой она зажимала рану на животе. Пелена забвения спала с глаз Армина, и он подбежал к жене.

― Ева, милая, ты ранена?! Что ты здесь делаешь?

― Со мной все хорошо, ― полушепотом ответила Ева. ― Ты должен торопиться. Хамелеон… его можешь убить только ты...

Она поморщилась от боли. Армин обхватил ладонями ее лицо.

― Сначала я помогу тебе!

― Нет! ― неожиданно резко воскликнула она. ― Лиза… она сказала мне кое-что. Этим мечом… ты сможешь убить Хамелеона.

― Но он же...

― Никто не бессмертен полностью, Армин. Хамелеона не может уничтожить никто, кроме первого Идеала. То есть, тебя… Этот меч… им ты сможешь его убить… В твоих руках… он обретет особую силу. Иди же! ― Она оттолкнула его от себя и упала на колени. ― Со мной все будет в порядке. Скоро восстановлюсь.

Ева лгала, но не могла иначе. Армин не должен знать, что ее рана смертельна. Хотя бы сейчас, в такой момент. Он должен верить, что это всего лишь незначительное боевое ранение.

Войско Хамелеона почти пробралось к порталу. Спутники Вечности и их сторонники были уже не в силах сдерживать их. Еще несколько секунд, и все будет кончено...

Хамелеон сам оттолкнул последних защитников портала. Остальные либо были мертвы, либо обессилены. Перед ним открылась финишная прямая. Тот мир был ближе всех расположен к заветной цели, и путь демона лежал через него. Предвидя триумф, он собрался шагнуть, но вдруг застыл на месте. В тот момент обе армии будто превратились в камни, ― настолько стало тихо. Хамелеон медленно опустил голову. Его сердце было пронзено искрящимся серебряными бликами мечом. На демона в упор глядели побагровевшие от ярости глаза.

Напрасно Хамелеон вступил в бой с тем, кто нанес ему смертельную рану. Силы покинули демона в считанные секунды. Он успел ударить Армина всего дважды, а затем рухнул наземь. Замертво.

В ту же секунду все вдруг загудело, и посреди поля боя образовалась огромная воронка. С диким воем она втянула в себя адских существ, а следом за ними и багровые тучи. Не прошло много времени, как большая часть поля опустела, а в небе остались лишь серые грозовые тучи.

Обессилевшие, Дориан и Риша громко выдохнули.

― Врата закрыты, ― в один голос произнесли они.

 

― Ты это сделал… ― Побитая, но радостная Лиза подошла к Армину. ― Ты его убил!

Армин растерялся, когда она крепко его обняла. Густав, стоявший рядом, широко улыбнулся.

― Ты спас не только этот мир, но и наш. Ты спас Обитель нашего Создателя.

Отстранившись от Лизы, Армин смущенно улыбнулся.

― Мы все сражались, ― сказал он. ― Я всего лишь убил Хамелеона. Вы рисковали собой, защищая портал, а Дориан закрыл врата Ада. Это он заслужил наивысшую благодарность.

― Все позади, ― прозвучал тихий голос Евы, и она прильнула к мужу. ― Мы победили...

Вдруг ее ноги подкосились, и она потеряла равновесие. Подхватив ее, Армин сел на пыльную землю.

― Держись! ― Он торопливо засучил рукав одеяния темного ангела, от которого до сих пор не избавился. Исчезли лишь крылья. ― Я дам тебе кровь.

― Это не поможет… ― прошептала Ева.

― Что значит, не поможет?

― Армин… ― Густав положил руку на его плечо. Голос Спутника Вечности был печальным.

― Не говори ерунды, Ева! Сейчас тебе станет легче! ― Армин поднес запястье к своим губам, готовясь прокусить.

― Не станет! ― Густав повысил голос, заставив Армина обратить на себя внимание. ― Она умирает.

― Нет. ― Он напрягся, и сердце вмиг заполнил липкий ужас. ― Это несерьезная рана.

― Серьезная… ― с трудом и горечью произнесла Ева. ― Перед тем… перед тем как я убила Екатерину, она ранила меня… черным мечом. Видение… оно сбылось...

Сердце Армина остановилось. Он слушал и не верил ушам. Сейчас, когда все было позади, когда победа восторжествовала и настало время радости, она покидает его. Навсегда.

― Нет… Я не верю. Скажи, что это ложь! Ева, прошу, скажи, что это ложь!

… Со всех сторон доносились радостные возгласы. Каждый громко оповещал о победе и прекращении апокалипсиса. Место, где недавно кипел бой, в считанные секунды наполнилось счастьем и радостью. Лишь четверо остались во мраке горя и боли. Последними словами Евы было признание Армину в любви. Она умерла в момент, когда он ее поцеловал. Прижимая к груди обмякшее тело, Армин не сдержал слез. Вместе с ним скорбели Густав и Лиза. А также небо, разразившееся холодным ливнем.

 

Глава 54

 

Стремясь к чему-либо, каждый предвидит счастливый финал. Он уверен в своих силах и силах сторонников, каждая удача лишь подтверждает его уверенность. Но порой из-за этой самой уверенности можно напрочь позабыть о бдительности и том, что может подбросить судьба. Она смеется над теми, кто считает себя хозяевами собственных жизней и жизней близких. Она ставит им подножки в самые неожиданные секунды и с удовольствием наблюдает за жестким падением.

Последние минуты боя Армин был убежден в победе светлых сил. В момент, когда Хамелеон, пораженный его рукою, умер в страшных муках, сердце его успокоилось. Он больше ничего не опасался ― исход и так был ясен. Мог ли он подумать хотя бы на миг, что через несколько секунд его радость сменится невыносимой болью? Мог ли подумать, что по его щекам потекут слезы горя, а не счастья? Он и представить не смел, как омрачится этот торжественный час. Как ему вмиг перестанет быть нужен только что отвоеванный у Дьявола мир, со всеми его уцелевшими прелестями, людьми… В одночасье этот мир стал для него хуже Ада. Она ушла, забрав с собой все краски природы, оставив лишь полотно с серыми набросками...

Армин не видел, как неподалеку возник портал, и из него вышли Дориан и Джулия. Он держал на руках уже остывшее тело жены и смотрел в землю, не видя ее. Ресницы были все еще мокрыми от слез и едва переставшего лить дождя, волосы облепили лицо, одежда насквозь промокла.

― Армин! ― Где-то вдалеке прозвучал голос Дориана, эхом отдавался звук быстро приближавшихся шагов.

Крепкие пальцы сжали плечо до боли, но Армин не придал этому значения. Словно ледяная фигура, он сидел на земле, не шевелясь, не произнося и звука.

― Боже, нет! ― Еще один голос. Джулии. И вот она уже стоит на коленях, судорожно хватая Еву за руки и плечи. ― Нет! ― Голос сошел на плач, дальше последовали невнятные звуки.

Армин встал, продолжая смотреть в никуда. Его глаза были совершенно пусты. В них не было ни одной эмоции. Только руки продолжали прижимать к груди тело любимой.

― Как это случилось? ― едва слышно спросил Дориан, и слеза потекла по его щеке.

― Ее видение сбылось, ― отстраненно ответил Армин.

Дориан и Джулия ахнули. Никто не мог смириться с фактом, что Ева мертва. На этот раз ― по-настоящему и навсегда.

― Екатерина? ― борясь со слезами и быстро растущим в душе гневом, спросила Джулия.

― Она убита, ― был ответ Армина.

Дориан подошел к нему, но едва открыл рот, как Армин произнес:

― Скажи тем людям, что я не выжил.

Секунда, и он исчез. Взмыв к небу, черный сокол расправил крылья, и, издав переполненный болью крик, с большой скоростью улетел прочь.

 

Не в том настроении вернулись воины с великой битвы, в каком их ждали. С нетерпением люди и прочие сущности глядели на место, где должен был в любую секунду появиться заветный проход. И, наконец, он появился. Вместе с небольшим числом выживших на ярко-зеленую траву ступили Дориан и Джулия. Лица обоих искажала боль. Не только Еву забрала эта война. Помогая закрыть врата Ада, Риша не успела вовремя вернуться в тело девочки, и та умерла от полученных в Преисподней ран. В стороне, вытирая слезы и не переставая обнимать чудом выжившего мужа, сидела Анетт. Ян тайком пробрался вслед за Евой в портал, чтобы защитить жену. В бою он получил тяжелое ранение. Если бы в ущелье не оказалось вампира, наделенного чудесным даром ― исцелять других, ― Ян бы не выжил.

Тяжело Дориану далась речь перед толпой, ждавшей счастливых вестей. Он сообщил о гибели тех, кто сумел остановить войско Дьявола.

― Армин и Ева Делацеро погибли, как истинные герои! ― было его последней фразой.

Долго еще в ущелье было тихо. Все, кто там находился, скорбели по ушедшим. Люди лишь теперь стали понимать, как ошибались, имея привычку судить по внешней оболочке. Их спасли те, кого они привыкли ненавидеть, они отдали жизни, чтобы этот мир не перестал существовать.

― Я обещаю вам, ― несколькими минутами позже сказал Дориан, ― что каждый из нас ― сверхъестественных существ ― покинет этот мир и никогда в него не вернется. ― Присутствующие хором ахнули, а маг продолжил: ― За несколько месяцев до начала апокалипсиса Армин нашел мир, никем не заселенный, куда хотел уйти вместе с представителями своего рода. Он давно мечтал очистить землю от вампиров, считая, что им здесь не место. Тот мир не намного меньше этого, и помимо вампиров там могут поселиться также другие сверхъестественные существа. Поэтому все мы ― те, кого не должно быть рядом с вами, ― уходим туда. Отныне там наш дом.

― Вы спасли этот мир! ― выкрикнула одна женщина из толпы. ― Вы имеете право в нем жить!

Остальные бурно ее поддержали.

― Нет, не имеем, ― твердо ответил чародей. ― Эта планета была создана для всех, но мы попали не в свою параллель. Наше место в другой, не вместе с вами. В этом мире не должно быть никакой магии, кроме магии самой природы, ни вампиризма и ни людей-волков. Вы не должны страдать от этого, и не будете.

Вперед выступила уже знакомая Дориану и остальным Лидия Панкратова.

― У меня здесь никого не осталось, ― сказала она. ― Мне некуда возвращаться. Среди вампиров я встретила того, кого всегда ждала. Не разлучайте меня с ним… ― Она заплакала.

Тут же вперед выступил Фриц ― Наблюдатель Совета.

― Магистр, ― обратился он к Дориану, ― я, как любой другой вампир, предан своему прародителю и выполняю его любые распоряжения. Но в этот раз мне тяжело принять его волю. Здесь у меня появилась любовь, смысл жизни. Я не хочу уходить, оставив ее в мире, куда никогда не смогу вернуться. Если так будет правильнее, убейте меня, чтобы я не испытывал боли там, куда вы меня отправляете.

― Тогда и меня убивайте! ― выкрикнула Лидия. ― Я не хочу оставаться здесь без Фрица.

Дориан невольно улыбнулся. Эти двое вели себя как дети, но, тем не менее, маг явно ощущал силу их недавно вспыхнувших чувств.

― Тот мир пригоден также и для людей, ― нехотя сказал он. ― Я бы крайне не советовал представителям человеческой расы туда отправляться, но выбор всегда за вами. Что касается вас, Лидия: если не боитесь последствий, можете идти вместе с Фрицем.

Описывать радость влюбленных нет смысла. Словно подростки, они взялись за руки и шагнули в портал. Следом за ними ушли все находившиеся в ущелье вампиры, оборотни и маги. Остались лишь Дориан, Джулия, Анетт и Ян. Обнявшись каждого по очереди, чародей мягко велел им идти.

― Я найду остальных выживших и отправлю туда. Затем приду сам.

― Возвращайся скорее, ― тихо сказала Джулия и поцеловала его.

Анетт и Ян грустно улыбнулись, после чего все трое исчезли в мягком бледно-голубом свете. Три человека, не пожелавших оставаться в своем мире, вошли последними. Закрыв портал, Дориан вздохнул и растворился в воздухе.

 

Замок был пуст и мрачен. Верхний этаж был полностью разрушен, на остальных хозяйничали холод и уныние.

Армин сидел в полутемной спальне на краю кровати. Его глаза были красными от слез. Он гладил по волосам неподвижно лежавшую на подушках Еву. Казалось, она просто спала. Лишь неестественно бледная и холодная кожа да отсутствие дыхания опровергали эту версию.

Она ушла… Ушла туда, где ему никогда не будет места. Смириться с тем, что он потерял ее навсегда, Армин не мог, и никогда не смог бы. Густав и Лиза покинули его несколько минут назад. Они что-то говорили о последнем испытании, но Армин их не слушал. Он не хотел знать, ради какой цели они его испытывают. Хотят очистить его душу? Вряд ли это удалось сделать даже монстрам из Чистилища. Душа его была настолько черна, что эту грязь ничто не смоет. Он был уверен в этом, как ни в чем другом.

Внезапно в воздухе появились странные вибрации, а вскоре перед Армином возник полупрозрачный дух Риши.

― Ты должен вернуться к своим друзьям и подданным, ― певучим голосом сказала она.

Армин обратил на нее внимание. Его взгляд по-прежнему был пустым.

― Они считают меня погибшим. Пусть так и будет.

― Я могу избавить тебя от этой ноши.

― От какой? ― безразлично спросил он.

― В моих силах разорвать нити, связывающие тебя с Евой. Если пожелаешь, я не допущу мучительную смерть, грозящую тебе. Ты возвратишься к тем, кто в тебе нуждается, и продолжишь жить. Без тебя им будет тяжело.

Армин горько усмехнулся и посмотрел в пол.

― В период, когда моим сердцем владела Адская Печать, я был бы несказанно рад этому, ― сказал он. ― Но то был не я. Мне не нужна твоя помощь, Риша. Мое время подошло к финалу. Через шесть месяцев все закончится. Без Евы эта жизнь не имеет для меня никакого смысла.

― Ты должен отпустить ее, Армин, ― произнесла Риша. ― В свое время я натворила много ошибок, не сумев отпустить Таргоса. Время идет, и мы должны идти вместе с ним. Пройдут года, и твоя боль успокоится.

Армин встал и приблизился к ней.

― Ты делала ошибки не из-за любви к Таргосу, а из-за жажды мести. Недавно ты сама призналась, что никогда не любила его по-настоящему. Сможешь ли ты отпустить Ваала? Сомневаюсь. Иначе ты не пошла бы за ним в Чистилище, став его очистителем и пообещав дождаться момента, когда он будет свободен.

Призрак Риши дрогнул в воздухе.

― Откуда ты знаешь?

― Спутники Вечности рассказали мне. Так зачем ты пренебрегла лучшим миром ради несметного количества лет в той дыре? Ведь чистить нутро Ваала придется не одно десятилетие.

Риша сжала губы.

― Так что не советуй другим чего-либо, если сама не в силах последовать своим советам.

― Пройдя через столько событий, выжив в двух битвах с Адом, победив в одной из них, ты просто позволишь погубить себя проклятию Кровного брака?!

― Это не проклятие, ― глядя ей прямо в глаза, сказал Армин, ― это дар. Невозможно жить без воздуха. А Ева была моим воздухом. Без нее я не вижу смысла в дальнейшем существовании.

Риша долго молчала. Затем в наступившей тишине негромко прозвучали ее слова:

― Миллион лет назад я ненавидела тебя и считала чудовищем. Сейчас мне стыдно за это. Ты ― тот, кого можно поставить в пример любому, твоя душа чище капли росы. Я буду молить Высшие Силы о том, чтобы они позволили тебе и Еве воссоединиться в загробном мире. Ты достоин счастья.

Дух Риши исчез, а Армин еще долгое время смотрел в пустое пространство.

 

Дориан явился поздней ночью. Едва он вошел в замок, как сразу почувствовал накатившую на него волну холода и уныния. Он знал, что Армин здесь. Больше ему некуда пойти. Только в этом месте он мог укрыться от всего мира.

Чародей оказался прав, когда нашел подавленного друга в их с Евой спальне. Он все так же сидел около нее и гладил ее волосы.

― Нам нужно поговорить, ― тихо сказал маг.

Армин, не оборачиваясь, произнес:

― Уходи. Оставь меня.

Дориан подошел ближе.

― Я знаю способ...

― Я тоже его знаю! ― Неожиданно вспылив, Армин вскочил на ноги. ― Я говорил с Ришей, и отказал ей.

― Господи… ― Подбородок Дориана дрогнул. ― Это был единственный шанс...

― Я сделал свой выбор, ― вновь перебил его Армин. ― А теперь оставь меня в покое, и возвращайся к жене.

― Мне тоже сейчас тяжело, Армин! ― рассердился маг. ― Моя дочь умерла. Но мы же с Джулией не лезем в петлю, а продолжаем жить дальше!

Армин резко метнул на него взгляд.

― Риша… ― Он намеренно не закончил фразу.

Дориан кивнул и опустил голову.

― Она не успела вернуться. ― Он сглотнул. ― Моя девочка не выжила...

Не ответив, Армин подошел и крепко обнял друга.

― У тебя есть Джулия, ― сказал он. ― Ты должен жить ради нее. ― Он отстранился. ― Уходи.

Крепкая баррикада, наконец, рухнула. Перестав себя сдерживать, Дориан опустился на пол и разразился слезами.

 

***

 

На следующее утро тело, покоящееся в сбитом за одну ночь гробу, было опущено под землю в усыпальнице замка. Прежде там был лишь прах усопших членов Совета, но на этот раз Армин выбрал место для могилы. Он сам засыпал гроб землей и обложил фотографию в большой рамке живыми цветами. Рядом с ним стояли Дориан, Джулия и чета Леоновых. Никто не сдержал слез, никто не избежал режущей боли в области сердца.

Армин опустился на корточки и провел пальцами по фотографии. Его душа разрывалась от боли. Тем утром он похоронил любимую во второй раз. Но теперь она не вернется. Закрыв глаза, он долго сидел в неподвижном состоянии, не в силах собрать осколки разбитого сердца.

… Тело Риши было предано земле в новом мире. Он был прекрасен и не обжит, полностью состоял из островов разных размеров. На одном из них находился построенный кем-то замок, очень напоминавший тот, что был покинут членами Совета некоторое время назад. Значит, кто-то там все-таки жил. Но куда они исчезли? Никто не знал. И не хотел знать.

Время шло, и вскоре в параллельном мире оказались все выжившие в апокалипсисе сверхъестественные существа. А также с ними пришли люди. Их было немного, только те, кто потерял в родном мире близких и друзей. Вскоре все принялись обустраиваться на новом месте. С каждым днем тот мир нравился им все больше. Дориан возродил Совет и ввел несколько новых законов. Люди стали полностью неприкосновенны, любые покушения или даже угрозы им жестоко карались.

Анетт возглавила оборотней, став их новой правительницей. Ее единогласно избрали, и она оказалась второй и последней женщиной-Судьей за всю историю существования Совета. Ян не имел права занять этот пост, так как являлся вервольфом. Главным среди вампиров стал Фриц. Женившись на Лидии, он полностью изменил свои прежние взгляды и старался сделать все возможное для достижения полной идиллии в новоприобретенном мире.

Джулия тяжело переживала смерть дочери. Она целые дни проводила у ее могилы, не в силах принять судьбу и жить дальше. Вскоре выяснилось, что Анетт ждет ребенка. Это событие вселило счастье не только в сердца Анетт и Яна, но также и в сердца их друзей.

Пять месяцев прошли незаметно. В последнее время Дориан все чаще отлучался, чтобы провести время с другом. Тому оставалось жить считанные недели.

С момента похорон Евы Армин сильно изменился. Он похудел, осунулся, кожа стала дряблой и покрылась пятнами, глаза побелели и впали в глазницы, губы иссохли, ногти потрескались. Он уже не мог ни быстро передвигаться, ни трансформироваться. Неестественная болезнь съедала его заживо, подобно чуме. Нет, она была во много раз страшнее чумы. Девятый день подряд он сидел в кресле у окна, завернувшись в плед, и глядел в пустоту.

 

― Зачем ты это сделала?

― Вы умирали...  Я подумала...

― В том-то и дело, что ты ни черта не думала! Если бы у тебя в голове работала хоть одна извилина, ты не совершила бы подобной глупости!

― Я хотела спасти вам жизнь!

― Я просил тебя об этом? Просил?! Отвечай!

― Я просто хотела помочь. Вот и все.

― Помогла! Молодец! Похоже, до тебя еще не дошло, что ты натворила!..

 

Перед потухшими глазами уже в который раз всплыла эта сцена. Ева лежала в этой самой комнате, на кровати. Некоторое время назад она спасла его от яда Левиафана. Он выпил ее кровь, и теперь был напуган, что пророчество сбудется...

 

― Ты думаешь, что спасла меня. Ошибаешься. Из-за своей глупости ты поставила под угрозу целый мир, Ева! Я жалею о том, что пошел на поводу у совести и морали. Мне нужно было убить тебя, когда в этом еще был смысл...

 

Призраки прошлого явно мелькали перед Армином. Как же глуп он был тогда, еще не понимая своих чувств! Он пытался бороться с ними, но они все сильнее давали о себе знать. Так сильно, что он решил забыться в чужих объятиях...

 

― Ты был просто великолепен!

...

― Тебе не понравилось? В прошлый раз мне показалось...

― Крестись, когда кажется!

― Уже уходишь?

― Да.

― Порой я думаю, что ты спишь со мной просто так. Неужели ты совсем меня не любишь?

Ты всего лишь дешевая шлюха. Или уже успела позабыть о деньгах, которыми я компенсирую свое пребывание в твоей постели? Я даже имени твоего не помню. О какой любви ты говоришь? Я еще не разучился себя уважать.

 

Кристина. Девушка, одна из многих, кто провел время в его постели. Он запомнил ее имя потому, что в скором будущем она связалась с Аароном, и из-за нее чуть не погибла Ева. И Дориан. Двое, без кого он уже в то время не мог представить своего существования.

Прежде Армин ко всем женщинам относился свысока и считал их ни чем иным кроме дешевых ночных развлечений. Он не запоминал ни лиц, ни имен. Все они были одинаковыми для него. Все, кроме одной...

 

― Нас услышат!

― Никто нас не услышит...

 

Он был нежен с ней, боялся причинить хоть каплю боли. Каждый раз, любя ее в постели, он благодарил Высшие Силы за этот бесценный дар. Ева была не такой, как остальные, с кем он спал. Она сумела сделать его счастливым. Подарила веру в добро и жизнь. Связала его жизнь со своей...

 

***

 

Шестой месяц оказался тяжелее всех. Тело Армина буквально рассыпалось. Адская боль не покидала ни на секунду, сердце билось все медленнее, кровь сворачивалась прямо в венах.

― У тебя есть время повернуть назад! ― каждый день в отчаянии кричал Дориан. ― Только скажи, и я призову Ришу. Она разорвет связь, и я тебя исцелю.

Но каждый день Армин отвечал лишь одно:

― Нет.

Двадцать седьмое октября 2022-го года стал последним днем, когда Армин видел солнечный свет. Рано утром он, с трудом держась на ногах, вышел из замка. Пустынный остров просыпался, верхушки скал объяли теплые лучи. Вчера Дориан рассказал о последних событиях в мире. Евразия разделилась надвое и теперь представляла собой два отдельных материка ― Европу и Азию. В Австралии уцелело несколько городов, где жители постепенно начали восстановительные работы. Большая часть мира была разрушена, и, чтобы привести его в порядок, понадобится ни один год. Телефонной связи, интернета и электронных удобств больше не было. Человечество оказалось на пороге новой эры. Многое им придется начать сначала. Возможно, они добьются больших результатов...

 

… Дориан и Джулия нашли Армина в усыпальнице. Джулия выглядела бодрее, но на ее лбу пролегла глубокая морщина. Гибель дочери не прошла бесследно.

Армин почти не мог двигаться. Он сидел на гладком, вымощенном гранитом полу, прижавшись спиной к холодной стене. Справа, совсем рядом находилась фотография Евы, вставленная в ту же стену подобно фотографиям остальных, чьи останки там находились. Армин почти не дышал. Его грудь разрывала боль, кости, казалось, вот-вот рассыплются в песок. Кожа словно была натянута на кости, и в некоторых местах уже порвалась.

Дориан с горечью смотрел на то, чем стал его друг. Он слезно умолял его передумать, но Армин, которому с трудом давались слова, мысленно ответил ему:

«Нет».

― Я не оставлю тебя здесь! ― прокричал Дориан, окончательно лишившись рассудка. ― Не оставлю!

Он бросился к Армину, но Джулия удержала его. Только тогда он увидел то, что увидела она: неизвестно какими силами Армин создал небольшую трещину в полу, откуда вырвались языки пламени.

― Уходите отсюда! ― сдавленно прокричал он и ударил ладонью по стене. В тот удар он вложил все силы, специально скопленные за последние три месяца.

Замок загудел, стены задрожали.

― Уходите! ― голос Армина сорвался на хрип.

Это было последнее, что слышал Дориан из уст друга. В последний миг Джулия буквально вырвала его наружу. В следующую секунду стены замка рухнули, похоронив под огромной кучей каменных обломков небольшую усыпальницу.

 

Глава 55

 

503 год новой эры

 

К небольшому острову в Атлантическом океане причалили два катера. Две шумных группы туристов высыпали на берег. Там их уже ждали. Стройная белокурая девушка в темно-зеленом брючном костюме и полный мужчина в синей куртке и темных джинсах.

Из группы собравшихся выступила худощавая женщина в круглых очках для коррекции зрения и темно-синем платье до колен.

― Добрый день. ― Она протянула руку улыбающейся блондинке. ― Меня зовут Кларисса Морган, я договаривалась с вами об экскурсии.

― Добрый день, Кларисса, ― приветливо поздоровалась девушка и пожала сухую, грубоватую ладонь. ― Меня зовут Анастасия Рамирес. Сегодня я буду вашим гидом.

― Рада знакомству, Анастасия. ― Кларисса повернулась к прибывшим с ней. ― Дамы и господа, прошу внимания! Экскурсия начинается. Следуйте за мной!

Туристы притихли и не спеша зашагали за Клариссой, в свою очередь идущей рядом с Анастасией.

― Вы ― туристический агент? ― уточнила Анастасия.

― Да, ― ответила та. ― Я работаю в данной сфере уже двадцать пять лет. Эта группа почти полностью состоит из студентов. Вы же знаете, как они падки на мистику.

Анастасия улыбнулась.

― Это место действительно странное. Я провожу здесь экскурсии уже три года, и все это время чувствую какую-то постороннюю энергетику. Такое ощущение, будто здесь жили колдуны, или кто-то наподобие.

― Ага, а еще вампиры с оборотнями! ― скептически высказалась Кларисса. ― Можете пугать меня сколько угодно, но я никогда не верила и не поверю в существование потусторонних сил.

― Ваше право, ― милым голосом отозвалась проводница. ― Но мне все же не дает покоя тот факт, что до начала новой эры об этом острове никто не знал. Он появился словно из ниоткуда.

― Верьте больше этим писакам! ― Кларисса пренебрежительно махнула рукой. ― Они еще не то вам расскажут. Остров был найден чуть более трехсот лет назад, обследован, и вот тогда-то началось это безумие. Сколько статей о нем написали, в скольких книгах он был упомянут! А все из-за каких-то старинных бумажек с непонятным текстом, который до сих пор не могут перевести.

― Некоторые все же были переведены, ― опровергла Анастасия. ― В них упоминалось об общих правилах некоего Совета, и, возможно, вам это покажется абсурдным, но несколько раз в тексте встречались термины “вампир” и “оборотень”.  

Кларисса остановилась и исподлобья посмотрела на нее.

― Оставьте эти страшилки для туристов. Меня вам не удастся подцепить на крючок.

Не став спорить с недружелюбной дамой, Анастасия продолжила свой путь. Позади всех неторопливо шел мужчина в куртке. Вероятно, он занимал здесь должность сторожа.

 

Прошло совсем мало времени, когда туристическая группа остановилась около развалин, по-видимому, замка. Каменные стены с неровным верхом во многих местах были проломаны, повсюду лежали огромные валуны.

― Почти половина обломков была вывезена с острова в период археологических работ, ― сообщила Анастасия. ― То, что обнаружили под ними, явилось настоящим открытием. Документы, которым не менее тысячи лет, мебель, одежда. Когда-то здесь был замок, и в нем жили люди...

― Я слышал, что здесь также проживали существа, которых человечество считает мифическими! ― выкрикнул из толпы белокурый веснушчатый парень.

Лицо Анастасии украсила приятная улыбка.

― Это всего лишь домыслы. К сожалению, мы не имеем реальных фактов, которые могли бы подтвердить ваши слова. Возможно, когда будет найден способ перевести все бумаги, обнаруженные здесь, мы сможем сказать больше.

― А здесь водятся призраки?  ― прозвучал из группы писклявый девичий голос.

― Все может быть, ― ответила проводница. ― Каждое старинное здание хранит в себе немало тайн. ― Она замолчала на несколько секунд, затем продолжила: ― Прошу вас пройти за мной. Ступайте осторожно, не споткнитесь.

Она переступила через полуразрушенный фундамент и завернула за то, что когда-то было стеной. Заинтригованные туристы поспешили за ней.

Как только группа оказалась среди развалин, голоса стихли. Перед молодыми людьми открылось отдаленное подобие огромного зала. У дальней стены, не тронутой разрушением, располагалась накренившаяся набок от старости трибуна, за которой стояли два полуразвалившихся кресла ― а, возможно, трона. Третье выглядело прогнившим и почти упало.

― Как мы видим, в далеком прошлом это место было не чем иным, как тронным залом, ― говорила Анастасия.

Высокий мужчина в черной футболке и бейсболке того же цвета едва заметно улыбнулся, обнял свои плечи и задумчиво всмотрелся в трибуну.

― Время не щадит ничего, ― негромко произнесла его спутница ― девушка невысокого роста с темными прямыми волосами чуть ниже плеч, на солнце отливающими красным.

― Но, тем не менее, оно привязывает некоторых к определенным местам, и они возвращаются, спустя столетия, в новом воплощении. ― Он многозначительно посмотрел вперед.

Девушка закатила глаза.

― Ох, уж эта твоя манера ― философствовать при каждом удобном случае! Мы ведь знали, кто она, когда сюда шли. Мы хотели ее найти, и нашли. А сейчас расслабься и наслаждайся экскурсией.

По губам мужчины пробежала легкая улыбка.

― Меня не удивляет сам факт перерождения, ― полушепотом сказал он. ― Меня удивляет это невероятное сходство.

― Иногда случается и такое. Она очень любила жизнь и этот...

― Молодые люди! ― громко прервала ее речь Кларисса. ― Если вам неинтересно, подождите остальных снаружи. Или, в противном случае, перестаньте шептаться!

Оба переглянулись и, улыбнувшись друг другу, замолчали.

 

Экскурсия длилась долго, Анастасия с упоением рассказывала о том, как представляет себе замок во время, когда в нем еще кипела жизнь. Она не уставала восхищаться каждым камушком в стенах, вдохновенно называя весь остров великим. Ведь он сумел пережить настоящий апокалипсис, и не ушел под воду. Туристы с воодушевлением слушали молодую проводницу. Казалось, будто она сама жила в этих стенах до момента, пока они не рухнули.

Подземелье было почти полностью погребено под обломками. Лишь некоторые его части остались доступны, куда и прошла группа увлеченных разглядыванием величественной реликвии людей. Сохранилась даже часть темницы. Погнутые, проржавевшие решетки едва держались на петлях, из темных камер веяло сыростью.

― Здесь находились заключенные, ― поясняла Анастасия. ― Интересно, многие ли из них были казнены?

― Думаю, те, кто действительно этого заслужил, ― высказалась “красноволосая” девушка.

― Надеюсь, их правители были мудры и справедливы.

Покинув темницу, Анастасия продолжила экскурсию.

 

Последним был небольшой отдел замка, подвергшийся сильному разрушению.

― Здесь вас ждет кое-что особенное, ― с нотками таинственности в голосе сказала Анастасия.

Немного заскучавшая группа оживилась. Среди молодых людей пошли громкие перешептывания.

― Тише, пожалуйста! ― Кларисса подняла вверх правую руку. ― Наберитесь терпения.

Ступая по неровной поверхности, Анастасия подошла к почти полностью развалившейся стене. В ней, выцветшие и потертые, находились несколько небольших металлических фотографий.

― Судя по всему, это место было усыпальницей, а фото принадлежат обитателям замка, покоящимся, возможно, прямо под нами.

Туристы с энтузиазмом рассматривали испорченные временем фотографии. С них глядели люди, жившие в этом месте более пятисот лет назад. И вдруг девочка лет десяти, разглядывающая потертое фото, отпрянула от стены и стала судорожно озираться по сторонам, будто стараясь кого-то высмотреть. На ее щеках вспыхнул румянец, а в глазах закружился водоворот эмоций.

― Лия, что такое? ― К ней подбежала обеспокоенная женщина и подхватила ее на руки. ― Что ты увидела?

Вырвавшись из объятий матери, девочка подбежала к стене и ткнула пальцем в одну из фотографий.

― Это она!

― Кто? ― не поняла женщина.

― Тетя из нашей группы.

Присутствующие стали пораженно оглядываться.

― Какая тетя? ― с тревогой спросила мать малышки.

― Которая с красными волосами.

Изумленные туристы засуетились, пытаясь найти глазами так ошеломившую девочку незнакомку. Но ни ее самой, ни ее спутника никто не увидел. Они исчезли, словно их и не было.

                                          

***

 

― Это было больше, чем просто экскурсия, ― с доброй улыбкой сказала девушка, стоя на невысоком зеленом холме и глядя вниз, на простирающийся у его подножья красивый, подобный сказочному, город.

― Во мне сейчас, наверное, тысяча эмоций. ― Путешествовавший вместе с ней мужчина наклонил голову и улыбнулся.

Схватив двумя пальцами козырек, девушка попыталась сбросить с его головы бейсболку, но он удержал ее рукой.

― Сними ее, ради Бога! Она тебе не идет.

Он широко улыбнулся.

― А мне по душе. Я же не придираюсь к новому цвету твоих волос.

― Тебе не нравится? ― Улыбка исчезла с ее губ, а в глазах вспыхнула грусть.

― Очень нравится. ― Он потеребил ее щеку. ― Просто я до сих пор не могу привыкнуть.

Девушка лучезарно улыбнулась и отошла на два шага, задумавшись.

― Эта малышка весьма наблюдательна, ― произнесла она. ― Честно сказать, я не думала, что фото так сохранится.

― Оно было просто обязано сохраниться. ― Мужчина обнял ее сзади и положил подбородок ей на плечо. ― Ведь на нем ты.

Девушка повернулась к нему и обвила руками его шею.

― Это было так давно, а мне кажется, что вчера...

― Мне тоже. ― Он обнял ее и погрустнел. ― Я помню то время так же ясно, как свое имя.

Она подняла голову.

― Почему ты пошел на это? Знаю, я задавала тебе этот вопрос миллион раз, но все же не могу понять… У тебя был выбор, но ты отказался от него, приняв судьбу. Неужели ты не хотел жить? Ведь ты не знал будущее.

― Я не хотел. ― Он поцеловал ее в лоб. ― Без тебя не было смысла.

― Вот вы где! ― раздался рядом звонкий женский голос. ― Мы уже стали волноваться. Ты не забыл, что через час состоится церемония?

Мужчина повернулся к подошедшей к ним светловолосой девушке и, слегка нахмурившись, сказал:

― Вы уверены, что сделали правильный выбор?

― Абсолютно, ― ответила она.

Он покачал головой.

― Я не заслуживаю такого почета. Во-первых, я здесь всего ничего, и не имею право управлять этим миром; во-вторых, ― он приподнял рукав футболки, обнажив плечо, ― носящий такое клеймо даже жить здесь не должен.

Лиза вмиг посерьезнела.

― Первое: пятьсот лет ― это отнюдь не “всего ничего”; второе: перестань съедать себя заживо, Армин! Того, что было в прошлом, нет в настоящем, и не будет в будущем. Вы оба прошли испытания, посланные Высшими Силами, и стали одними из нас. Ты должен принять судьбу и забыть о жизни в людском мире. Она была немногим лучше Ада, где тебя создали. Вам с Евой выпал тяжелый путь, который вы преодолели. Оба. Так что прекрати корить свою сущность. Мы не можем лишить тебя ее, ― здесь каждый становится тем, кем был создан, ― но твоя душа чиста, и тебе нечего стыдиться. ― Она помолчала несколько секунд. ― Вам лучше поторопиться. Время не ждет. Мне нравится твой новый стиль, Ева. Тебе очень идет. ― Она бросила резкий взгляд на Армина. ― Ради всего святого сними эту бейсболку!

Лиза ушла, а пара, оставшаяся на холме, залилась радостным смехом.

 

***

 

Чаще всего судьба дарует то, в чем нуждаются, но чего не просят. Глядя безжизненными глазами на падающие обломки, Армин ожидал одного ― неминуемой смерти. В последний раз перед его взором предстало озаренное улыбкой лицо возлюбленной. А потом его поглотила тьма.

Нет, он не почувствовал боли. Не почувствовал груза, который должен был его раздавить. Обломки с грохотом упали на гранитный пол и разбили его. Но на том полу уже никого не было.

Легкий ветерок приятно обдувал кожу, и Армин попытался открыть глаза. Это оказалось нелегко. Тело его почти не слушалось. С большими усилиями разлепив веки, он увидел смутное очертание лица Евы. Она улыбалась.

― Я в Раю?.. ― было первым, что пришло ему на ум. Это он и озвучил. Едва слышно, хриплым голосом.

― Почти, ― прозвучал в его ушах до боли любимый голос. ― Не шевелись. Ты еще очень слаб.

Подсознание велело Армину подчиниться словам той, чей голос он уже не ждал услышать. Она с нежностью гладила его по голове, покоящейся на ее коленях. Чем бы то ни было: сном, забвением или же действительно Раем, ― Армин не смел шелохнуться, боясь спугнуть блаженный момент.

Постепенно силы вернулись к нему, не в полном объеме, но достаточно для того, чтобы увидеть мир в красках. Он шире открыл глаза. Ничего не изменилось. Образ перед ним стал четче, и Армин встретился взглядом с Евой, с необъятной любовью смотревшей на него.

― Ты прошел последнее испытание, ― сказала она и прикоснулась губами к его губам. Сердце Армина затрепетало.

― Что… что это значит? ― запинаясь, выдавил он. ― Где я? Ты… жива?

Ева утвердительно кивнула.

― Я не призрак, не плод твоего воображения. ― Она сжала обеими руками его ладонь. ― Я жива, и ждала тебя.

Не веря собственным глазам и ушам, Армин приподнялся и обнял ее. Так крепко, как мог.

― Этого не может быть… ― прошептал он, и на глаза навернулись слезы. ― Как?

― Вы были избраны, и теперь ― одни из нас, ― прозвучал рядом спокойный мужской голос.

Армин поднял голову и изумился: перед его взором предстали Густав и Лиза.

― Добро пожаловать домой, ― сказала Лиза. ― Отныне твое место здесь.

Армин перевел недоуменный взгляд на Еву.

― Она говорит правду, ― сказала Ева. ― Нас избрали Высшие Силы. Теперь мы ― Спутники Вечности.

Сердце, едва начавшее биться в привычном темпе, замерло. Ошеломленно переводя взгляд с одного на другого, Армин ловил себя на мысли, что лишился рассудка. Меньше всего то, что происходило, напоминало правду.

― В этом мире каждый становится тем, кем был рожден, ― сказал Густав. ― Как ты, наверное, успел заметить, Ева больше не вампир. Она снова стала человеком. Как и все мы. От остальных людей нас отличают лишь могущество и бессмертие. Твою сущность мы не можем уничтожить. Ты был создан демоном, им и останешься. Темное Эго также является частью тебя, но теперь оно подвластно только тебе самому. Никто больше не сможет повлиять на него как бы там ни было. А также мы восстановили твое тело и окончательно очистили душу. Кровная связь между тобой и Евой нерушима. Риша могла бы оттянуть время твоей смерти на несколько лет, но не избавила бы тебя от нее. Здесь эти узы продолжат существовать, поэтому вы, как никто другой, должны беречь друг друга.

Армин шумно выдохнул и отвел глаза.

― Я ничего не понимаю, Густав. Кто вы, и кем стали мы? За что нам был дан второй шанс? И как вам удалось вытащить Еву из могилы, а меня ― из рушившейся усыпальницы?

― С помощью особой магии мы переместили ваши тела в этот мир. В тело Евы мы вновь вдохнули жизнь, а тебя исцелили.

― Мы ответим на все твои вопросы, ― мягко сказала Лиза. ― Но сначала тебе нужно отдохнуть и набраться сил. Ева, проводи его в ваш дом.

― В наш дом? ― Армин непонимающе взглянул на Густава.

― Да. ― Тот улыбнулся. ― Вы ― жители этого мира, и у вас должно быть то, что есть у каждого из нас. Ближе к вечеру мы навестим вас, и все расскажем.

― Это будет невероятно! ― Ева расцвела в улыбке и прильнула к мужу. Вновь обретшие друг друга сердца забились в унисон.

 

То, что Армин услышал в тот вечер, долго не могло уложиться в его голове. Густав и Лиза пришли, как обещали, чтобы рассказать все.

― Нам было запрещено посвящать вас во все тайны, пока вы проходили испытания, ― сказала Лиза. ― Но теперь, войдя в наши ряды, вы заслужили право знать. Итак, мы были созданы три миллиона лет назад как хранители особенных душ.

― Хранители особенных душ? ― переспросил Армин.

― Да. Есть души, помеченные особым знаком, видным лишь нам ― Печатью Судьбы.

Долгим был тот разговор. В ходе него Армин узнал о том, что Спутники Вечности созданы для того, чтобы соединять две души с одинаковой меткой. Едва эти души находили друг друга, как судьба посылала им тяжелейшие испытания. Их суждено пройти далеко не каждому.

― Любовь ― это основа добра, ― сказал Густав. ― Бог настолько полюбил людей, что решил простить им первородный грех и дать шанс вернуться туда, откуда они были изгнаны. Этот мир ― не Эдем, но в нем нет зла и жестокости. Он предназначен тем, кто сумел сохранить свет в своей душе. Так уж было задумано, что Печатью Судьбы помечены особо грешные души. Например, ты, Ева, в прошлой жизни была графиней, отравившей собственного мужа, чтобы прибрать к рукам его богатство.

Ева ахнула.

― Это правда. Тебя звали Эстелль Нортон.

Армин мгновенно побледнел и широко распахнул глаза. Густав усмехнулся.

― Да, некоторое время ты морочил ей голову, и обобрал до нитки.

Ева, вместо того чтобы удивиться или обидеться, залилась смехом.

― Ну, ты и альфонс!

Армин тоже не сдержал улыбки.

― Не могу поверить, что то была ты. ― Он помрачнел. ― Мне стыдно за то, каким я был долгие годы жизни.

Ева нежно взяла его за руку и посмотрела в глаза.

― Мне не важно, каким ты был в прошлом; мне важно, какой ты сейчас. Удивительно то, что я встретила тебя уже в прошлой жизни, пусть и не в самых приятных обстоятельствах. Судьба уже тогда пыталась нас сблизить.

― То была не первая ваша встреча, ― сказал Густав.

Оба с удивлением посмотрели на него. Спутник Вечности глядел Армину в глаза.

― Ты помнишь ребенка, которого хотел спасти от Аарона перед тем, как вы покинули племя Черного Леса?

На этот раз, похоже, вся кровь отлила от лица Армина. Он все понял, и на его глазах проступили слезы.

― Ваши души уже тогда были предназначены друг другу, ― сказала Лиза. ― Но душа Евы должна была пережить несколько воплощений, и лишь обретя особый элемент, воссоединиться с твоей.

― Какой элемент? ― почти шепотом спросила ошеломленная Ева.

― Ты должна была исполнить пророчество. Высшие Силы уготовили тебе эту ношу в одном из воплощений. Твоим предназначением было начать апокалипсис, а предназначением Армина ― его остановить. Этим вы скрепили свои души навеки.

― Но зачем он вообще был нужен ― этот апокалипсис?

― Эры меняются, Ева. Пришло время завершить ту, в которой ты родилась. Во время устроенного Дьяволом беспредела люди узрели монстров, что пришли уничтожить их мир, они увидели тьму такой, какая она есть, и поверили в свет. Ведь именно свет ее развеял. Армин, Дориан и ты доказали миру, что не все сверхъестественные существа должны быть злом. Вы остановили анархию и спасли мир людей. А также и наш мир. Настал новый период, в котором человечество уже иначе будет смотреть на то, что его окружает. Вы же прошли свой земной путь, и отныне становитесь хранителями особых душ, которых найдете и постараетесь провести через уготованные им испытания.

 

Эпилог

 

Прошло несколько дней, и все это время Армин пытался понять, за что ему выпала такая честь. Он был единственным демоном в этом мире, и чувствовал себя более чем неловко. Но Высшие Силы сделали выбор, и теперь он прикладывал все усилия, чтобы забыть о прошлом. Ева, которая приняла судьбу гораздо быстрее него, цвела от счастья. Она вновь стала человеком, но, как Спутник Вечности, получила бессмертие.

Дориан тяжело переживал уход друзей. Прошел год, а перед его глазами все еще стояла картина рушившегося замка, и он не уставал корить себя за то, что послушал Джулию и не вытащил Армина из усыпальницы. В тот день он в очередной раз, запершись в кабинете, плакал, не в силах больше выносить эту тяжесть на сердце. Маг решил, что сошел с ума, когда перед ним вдруг появились Армин и Ева. Они возникли из ниоткуда, облаченные в традиционное одеяние Спутников Вечности. Долго чародей не мог поверить в то, что рассказал ему друг, не переставал ощупывать обоих, дабы убедиться, что они настоящие. Они рассказали, что на протяжении года им не было позволено покидать их новый мир. Вечером того дня все жители параллельного измерения были в курсе чудесного воскрешения тех, кто уже успел стать легендой.

Анетт родила мальчика, и супруги назвали его Владимиром ― в честь погибшего отца Яна. Через год  у Джулии родились двойняшки ― мальчик и девочка.

После рождения детей Джулия немного смирилась с потерей Риши. Они с Дорианом достойно воспитывали их и помогали советами молодым родителям.

Дориан уничтожил свой талисман бессмертия, решив, что человек должен жить столько, сколько ему положено. К сожалению, старость завладела им в кратчайшие сроки. Лишенное магической подпитки тело быстро попало в ее оковы. Он прожил всего десять лет, и умер в своей постели. Джулия дожила до восьмидесяти пяти. Сын порадовал ее двумя прелестными внуками, а дочь, чья жизнь тоже устроилась превосходно, переняла от матери ее дар. После смерти Джулии Руслан ― ее сын, занял место Судьи Совета.

Анетт и Ян жили в счастье и идиллии до самой старости. Анетт мудро управляла кастой оборотней, а муж был ей в этом верной опорой. Их сын вырос и удачно женился. Когда ему было пять, на свет появился его брат, жизнь которого тоже сложилась хорошо. Ян умер в возрасте семидесяти лет, а Анетт, уже будучи семидесятисемилетней старушкой, однажды задремала в кресле. Больше ее глаза не открылись.

Душа Анетт не нашла покоя в загробном мире. Она рвалась в мир людей. Туда, где был ее истинный дом, туда, где жили в новых оболочках души отца и Яна. Высшие Силы сохранили ей былую внешность, и спустя почти пятьсот лет она вернулась на Землю под именем Анастасии Рамирес, в будущем ставшей экскурсоводом по развалинам замка на острове Дарк. Суровый сторож замка когда-то, в далеком прошлом носил имя Мануила Россано. Теперь ей осталось лишь найти своего мужа. Как он выглядит в этой жизни? Скоро ли они встретятся, и встретятся ли вообще? Один Бог знает...

Армин и Ева, став Спутниками Вечности, обрели долгожданное умиротворение. После того, как правитель их мира подал в отставку, народ единогласно избрал на его должность Армина. Несмотря на то, что он рьяно пытался отказаться от такой чести, считая себя недостойным, его утвердили. И, как убедились в дальнейшем, не ошибочно.

На днях Армин и Ева должны будут получить свое первое задание. Их назначили хранителями двух душ, которым только предстоит столкнуться с настоящими трудностями.

― Думаешь, они сумеют преодолеть испытания? ― спросила Ева, стоя с мужем на вершине своего любимого холма.

― Не думаю. Уверен, ― ответил Армин и нежнее обнял ее. ― Они сильны, и обязательно справятся.

― Мы им поможем.

Ева повернулась к нему и прижалась к его груди.

― Прошло уже больше пятисот лет, а я все так же сильно тебя люблю.

― Время не властно над истинными чувствами. ― Армин приподнял за подбородок ее лицо и нежно поцеловал в губы. ― Если они есть, то навсегда.

Закрыв глаза, Ева прильнула к нему и улыбнулась, вспоминая вечер, когда встретила его на пустынной дороге, на которой попалась в руки Аарону. Прошло много времени, а воспоминания были ясны. Тот вечер стал началом пути, который закончился в день великой битвы ― пути испытаний и невзгод. Наградой за их преодоление стала вечность, посвященная друг другу. Вечность, которой не суждено оборваться.

 

Конец



[1]
Пламя жизни, дай мне силу! (лат.)

Рейтинг: +1 Голосов: 1 331 просмотр
Комментарии (0)
Новые публикации
Автобус
Автобус
сегодня в 21:50 - nmerkulova - 0 - 1
Вы когда-нибудь ждали автобус? Прочитайте, это для вас.
В плену весенней кутерьмы
В плену весенней кутерьмы
сегодня в 16:24 - Лариса Тарасова - 1 - 11
Настя сравнила себя с Матильдой Кшесинской
сегодня в 16:19 - Kolyada - 0 - 5
Ах, вы сани, мои сани ...
Ах, вы сани, мои сани ...
сегодня в 16:15 - nmerkulova - 0 - 8
Робот-юрист ругается матом
вчера в 16:39 - Kolyada - 0 - 6
Метод воспитания.
вчера в 16:30 - Иван Морозов - 0 - 9
Ах! Мадам!-74
Ах! Мадам!-74
вчера в 13:47 - frensis - 0 - 8
Палата № 6.
18 мая 2018 - Иван Морозов - 4 - 30
Владимир Шебзухов «Две картины» Москва ЦДЛ читает автор
Владимир Шебзухов «Две картины» Москва ЦДЛ читает автор
18 мая 2018 - zakko2009 - 0 - 48
Поиграли в прятки.
18 мая 2018 - Иван Морозов - 0 - 15
Макаки атакуют!
18 мая 2018 - Kolyada - 0 - 13
Бездомный дождь
17 мая 2018 - Дмитрий Шнайдер - 2 - 32
Астры мои не растут...
Астры мои не растут...
17 мая 2018 - Надежда Шаляпина - 2 - 18
Храм
Храм
17 мая 2018 - Олег Гарандин - 0 - 18
В Думе Таня горько плачет
17 мая 2018 - Kolyada - 0 - 20
Загадки для детей 234 (о животных)
17 мая 2018 - Антосыч - 0 - 30
ГОДЫ... ГОДЫ БЕГУТ...
17 мая 2018 - Иосиф Латман - 2 - 18
Лиственница
16 мая 2018 - Татьяна - 0 - 20
Клубы
Рейтинг — 391235 11 участников
Рейтинг — 179300 10 участников

Рейтинг@Mail.ru Яндекс.Метрика

Яндекс цитирования